15th stop: PETCO Park (August 11th 2014)

After leaving the greater Los Angeles area, we headed down south to spend a few days in San Diego while waiting for our Padres game. The MLB schedule is always a little tricky so we had to wait for the Padres to come back in town after their away series. While waiting, we spent a few days with my sister and her two friends who were spending their vacations in California.

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San Diego is a city loaded with attractions. One of the most popular is the famous San Diego zoo. This zoo is located in the Balboa Park and contains more than 4000 animals. The most popular of these animals: the Pandas (one of the only four zoos in the United States to host this animal), the Koalas and the Polar bears. This zoo is enormous and it is almost impossible to see everything in one day. What a pleasure to see so many different and special animals.

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The city of San Diego is also known for his Gas Lamp quarter. This historical quarter is really active day and night: restaurants, shops and nightclubs. The quarter is located not too far from the waterfront where we can admire the USS midway: an aircraft carrier. San Diego is a key city for the military, especially for the Navy. A big part of San Diego’s Population consists of Military and veterans.

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In the city, we also visited the famous Balboa Park. This park of 1200 acres was built in 1868 and was host, in 1915, of the Panama-California exposition. In the park, you can visit 15 museums, nice gardens, the zoo, a Spanish village and the world’s biggest outdoor organ. It is so nice to walk around this park and enjoy the nice south of California weather!

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Our last visit in the region was the Stone Brewery. Surprisingly, brewery of distillery visits are some of the cheapest activities we have done (often free or, like Stone, 3$ with a glass and tasting beers). San Diego is the city, in the United States, with the most breweries! The visit is telling us about the history of the brewery and how are they making the beer in there. At the end of the tour, we got to taste four of their beers and we are exiting by their fabulous restaurant.

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On game day, we walked around little Italy before getting pretty early to PETCO Park. This ballpark was built in 2004 right in downtown San Diego. The team had to buy several buildings around so they could build indoor parking lots.

When we got into PETCO Park, we were wondering if we were inside the ballpark or not because it mostly looks like a public park! We checked and it actually is a public park. When there is no baseball, you can just walk by (the stands are closed). In the park, they built a grassy hill so people can sit down and watch the game from this spot. Also the team built a whiffle ball field where kids can play before games. On the top of the hill, the team installed a statue of Tony Gwynn; a great player in the Padres history who died recently (he hit his 3,000th hit in Montreal against the Expos).

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In center field, the bleachers section is a little different than the ones at the other ballparks. Sitting first row, you will have your feet in the sand! There are a few sand sculptures right next to the center field wall. Sitting in the sand, we observed the Western Metal Supply Co., a building that has been declared historical so it was kept during the construction of the ballpark. It really reminds us of Camden Yards. Inside, there are displays with artifacts found during archeological diggings before the team could build the ballpark.

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To walk around the ballpark is breath taking. There are so many different features that are unique to this ballpark that we will probably forget to talk about some of them! One of the great features is the beer choice variety. We are talking here about craft beer variety. They are selling a lot of beer from the San Diego area and at a reasonable price for a beer at a baseball game. On the main concourse you could walk in a small grocery store where you can buy food that would make a change from the usual hot dogs or nachos. We talked about the USS Midway: also on the main concourse, we could observe a smaller replica of the boat. Next to the boat, the Padres are honoring all the MLB players that fought overseas for the US Army. Almost all of the ballpark concourses are open air: it rarely rains in San Diego.

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We had great seats on the upper deck right behind home plate. For the pre-game show, over 700 kids from the San Diego area where on the field, impressing! There were 28,000 people in the stands for this game and we observed the fans around us and most of them were taking great interest in the game. People wearing the Padres colors and cheered for the team (not to loud but still).

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The Padres (pitcher: Jesse Hahn) were playing the Rockies (Pitcher: John Lyles). We only had a few base hits to get excited for during the first innings. The teams couldn’t get the players home. We had to wait for the 4th inning when Yonder Alonso hit a solo home run (1-0 Padres). When the Padres get a home run, fireworks and fire beams are coming out of center field. In the 6th inning, the Rockies would also get a home run (Corey Dickerson), but with two man on bases. They would take the lead 3-1. In the 7th inning, the Padres would get closer on a sacrifice fly (3-2). In the 8th inning, Yangervis Solarte, recently acquired from the Yankees, would hit a 2-run home run and the Padres would take the lead 4-3. Kevin Quackenbush and Joaquin Benoit would come to close the books in the 8th and 9th. Benoit would get 3 strikeouts. Padres will win the game 4-3.

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During the game, we had a visit from Sue Bottos: Community relationships vice-president for the San Diego Padres. She answered our many questions about the team and the ballpark. First of all, like we mentioned it earlier, we tough that this park was similar to the Camden Yards in Baltimore. Sue explained us that people that worked for the Orioles when Camden was built eventually came to work for the Padres and helped to build Petco Park. We also talked about how the Padres were caring for conservation of the historical parts of the city like the Wester Metal Supply Co. Building. Something also really important for the team is the fan experience. She told us that there are not a lot of fans that will stay to their seats for the whole nine innings. This is why the organization focuses on different things like the Park in the Park (Public Park behind center field) and the choice of food and beer at the concessions. Like we said earlier, a big part of the population in San Diego consists of active military and veterans. The Padres love to focus on special ceremonies to honor them. They also produce a line of clothing with ‘’military’’ colors. We asked sue if San Diego was a Baseball city. She told us that people in San Diego are more focused on the San Diego Chargers, their Football team. Even tough, with a great experience at the ballpark, the fans will still show up for the Padres games. Sure attendance is lower when the team is having bad years but we are not talking about dramatic numbers. The Padres were born at the same time as the Expos and they survived even if they haven’t won a World Series yet. Sue gave us some Padres shirts and hats! Thanks a lot to her for taking the time to talk with us, it was a pleasure to meet her!

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After the game, we met up with Pat, a Quebecer and former Cirque du Soleil worker who moved with his wife to San Diego. Pat and Michelle invited us to eat and have a drink at their place after the game. They also offered us to stay there for the night. Pat was at the game: a ticket to go sit in the Park behind center field only cost 10$ and you have a nice view of the game. We asked him why people love to live in San Diego. First of all, the weather is a big thing: it almost never rains out there! Also, you could find anything you like out there: good restaurants, nice libraries, festivals (the famous Comicon) etc. Pat lives next door to the ballpark. He told us how the neighborhood was almost empty before the construction of the ballpark. Condos towers and nice restaurants are a direct effect of the construction of Petco in Downtown San Diego. Not to forget that the city owns the park at 70%. The city is also looking to build a new football stadium in downtown. Pat offered us some great wine that night and a good café and croissant in the morning. Thanks a lot to Pat and Michelle for hosting us. It is really interesting to have the opinion of a Quebecer living in the United States.

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It’s too bad to see that out of the four teams of the 1969 expansion (Expos, Padres, Royals and Pilots), only two are still out there. A team went back to Seattle and we hope to have the same thing in Montreal. How did San Diego survived? We cannot explain it only with the ballpark since it is only 10 years old. San Diego is a place where people love to go out and to watch baseball outside. The ballpark in downtown is a really nice thing if you want to grab a drink before or after a game. In the last years, the Padres got in average a little more than 2 million at their games per season. The proximity with the city and the fan experience are the two most important aspects we will remember from PETCO Park. Montreal could learn a lot from this franchise: the weather is different both the population is similar.

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We are leaving San Diego with a lot of great memories. We will be back at this ballpark in our lifetime for sure. Thanks a lot to Sue for talking with us and a big thanks to Pat and Michelle for hosting us for one night!

We’ll take a few days in Las Vegas and our next stop will be San Francisco.

P.S. Did you know that the team name: Padres means Father in Spanish? This is why the team mascot, the Swinging Friar is a Monk!

15ième arrêt: PETCO Park (11 août 2014)

Après avoir quitté la grande région de Los Angeles, nous nous sommes dirigés vers le sud afin de passer quelques jours à San Diego avant le match des Padres. L’horaire de la MLB étant ce qu’il est, nous devions attendre le retour de l’équipe en ville. Pour nous faire patienter, nous avons passé quelques jours avec ma sœur et ses deux amies qui visitaient la Californie.

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San Diego est une ville remplie d’attractions. Une des plus populaires est bien sur le zoo de San Diego. Ce zoo est situé dans le Balboa Park et contient plus de 4000 animaux. Les attractions les plus populaires sont bien sur les Pandas (un des 4 zoos aux États-Unis à en avoir), les ours polaires et les Koalas. Le zoo est énorme et il est presque impossible à visiter en une seule journée. Quel plaisir de voir autant d’espèces.

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La ville de San Diego est aussi reconnue pour son quartier Gas Lamp. Ce quartier historique est toujours plein de vie : restaurant, boutique et boîtes de nuit. Le quartier est aussi non loin du bord de l’eau où l’on peut admirer le porte-avion USS Midway. San Diego est depuis longtemps un centre militaire, plus spécialement pour la marine. La ville a donc une très grande population de militaire et d’ex militaires.

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On retrouve aussi dans la ville le fameux Balboa Park. Ce parc de 1200 acres a été construit en 1868 et a été l’hôte de l’exposition Panama-Californie en 1915. On y retrouve 15 musées, des énormes jardins, un village espagnol, le zoo et la plus grande orgue extérieure au monde! C’est un énorme plaisir de se promener dans ce parc avec le climat du sud de la Californie.

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Notre dernière visite dans la région fut la Brasserie Stone. Étonnamment, les visites des brasseries et distilleries sont souvent les activités les moins chères (souvent gratuites ou 3$ comme c’était le cas à Stone). La ville de San Diego est l’endroit aux États-Unis où l’on retrouve le plus de brasseries. La visite nous apprend le développement de la compagnie et le comment de la production de bière. On déguste à la fin de la visite et on passe par le magnifique restaurant de la brasserie pour sortir.

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Le jour du Match, nous faisons un petit tour dans la petite Italie avant de nous rendre très tôt au PETCO Park. Ce parc a été construit en 2004 en plein centre-ville de San Diego. L’équipe a acheté des bâtiments afin d’avoir des espaces de stationnements.

En entrant dans le PETCO Park, on se demande vraiment si nous sommes bien dans le stade car ça ressemble plus à un parc public qu’un stade! Vérification faite, la zone où l’on entre est un parc public qui est ouvert lorsqu’il n’y a pas de match! On y retrouve une petite colline où les gens peuvent s’assoir pendant les matchs.  En plus, les jeunes fans peuvent jouer au Whiffle ball en attendant le début du match. Le parc est orné d’une statue de Tony Gwynn, qui est récemment décédé et qui a cogné son 3000ième coup sûr au stade olympique contre les expos.

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Au champ, la section des bleachers est très différente de celle des autres stades. Nous avons les pieds dans le sable en étant assis devant la clôture. On y retrouve aussi des sculptures de sable. Assis les pieds dans le sable,  nous avons observé le Western Metal Supply Co. Un bâtiment qui a été déclaré historique a qui a été conservé lors de la construction du stade. Cela nous rappelle le Camden Yards. À l’intérieur, on peut voir des artéfacts historiques qui ont été trouvés lors des fouilles archéologiques lors de la construction du stade.

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Se promener dans le stade est indescriptible. Il y a tellement de chose à voir nous allons probablement oublier d’en nommer quelques-unes. Une des choses qui frappe est la grande quantité de microbrasseries qui ont un comptoir de vente dans le stade. On trouve beaucoup de bières de la région de San Diego. On retrouve une petite épicerie où les gens peuvent acheter de la nourriture différente des habituels hot-dog et Nachos. On vous avait parlé de l’USS Midway, à l’intérieur on retrouve une réplique miniature de ce bateau ainsi qu’une section hommage aux joueurs de baseball qui ont combattu dans les forces armées. Presque tout le stade est à air ouverte : il ne pleut presque jamais à San Diego.

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Nos bancs étaient très bien situés derrière le marbre sur le balcon supérieur. Pour l’avant match, nous avons pu voir plus de 700 jeunes de la région de San Diego se rendre sur le terrain. Les 28,000 partisans présents au match semblaient être assez motivés par le jeu. Les gens affichaient leurs couleurs et n’étaient pas constamment en train de se lever de leur siège.

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Les Padres (lanceur Jesse Hahn) affrontaient les Rockies du Colorado (lanceur : Jordan Lyles). Seulement quelques coups surs à se mettre sous la dent en début de match mais les deux équipes ne peuvent pousser leurs coureurs au marbre. Finalement, en fin de 4ième manche, Yonder Alonso cogne un coup de circuit solo et les Padres prennent l’avance 1-0. Lors des coups de circuits, des feux d’artifices et du feu s’échappent du champ centre. En 6ième, les Rockies répliqueront avec la longue balle eux aussi (Corey Dickerson) et ils prendront l’avance 3-1. En 7ième, les Padres se rapprocheront avec un point sur un ballon sacrifice. En 8ième, Yangervis Solarte, acquis récemment des Yankees, cognera la longue balle bonne pour deux points et les Padres ont pris l’avance 4-3. Kevin Quackenbush et Joaquin Benoit (3 retraits sur des prises) viendront fermer les livres en 8ième et 9ième. Victoire des Padres 4-3!

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Lors du match, nous avons recu la visite de Sue Bottos : Vice-présidente aux relations communautaires. Sue a répondu à nos différentes questions sur les Padres et le Petco Park. D’abord, comme nous l’avons mentionné, nous trouvions que le stade ressemblait pas mal au Camden Yards à Baltimore. Nous avons appris que les gens impliqués dans la construction du Camden Yards étaient aussi impliqués dans la construction du Petco Park. Sue nous a parlé que les Padres tenaient très à cœur le processus de conservation des bâtiments comme le Western metal supply co. L’expérience des fans, pour Sue et les Padres, est très importante. Comme elle nous a dit : il est rare que des gens restent assis entièrement lors des 9 manches d’un match de baseball. C’est pourquoi l’équipe offre donc tant d’activités comme le park in the park (parc public à l’arrière du stade) et le choix des bières. Sue nous a aussi expliqué que les Padres sont très impliqué dans tout ce qui est cérémonie militaires. Comme mentionné plus haut, la ville a une très grande population militaire. Les Padres ont donc une grande variété de vêtements au style ‘’militaire’’ avec le logo des Padres. Nous avons demandé à Sue si San Diego est une ‘’ville de baseball’’. Elle nous a répondu que les gens de San Diego sont très orientés sur les Chargers, l’équipe de football de la ville. Par contre, en ajoutant une bonne expérience dans le stade, les gens vont quand même se présenter. Bien sûr il y a moins de fans lorsque l’équipe perd mais on ne parle pas de chiffres dramatiques. Les Padres sont nés en même temps que les Expos et ont réussis le test du temps même s’ils n’ont toujours pas gagné de série mondiale. Sue nous a aussi donné des vêtements et accessoires aux couleurs de l’équipe! Un gros merci à Sue de nous avoir parlé très longuement, ce fut un plaisir de la rencontrer.

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Après le match, nous avons rencontré Pat. Un québécois et ancien travailleur du cirque du soleil qui a déménagé à San Diego. Pat nous a invités, avec sa femme Michelle, à prendre un verre à leur appartement après le match en plus de nous offrir le logis pour la nuit. Pat nous a expliqué qu’un billet pour aller dans le parc au champ centre pour un match coûte seulement 10$ et on voit très bien le match! Nous lui avons demandé de nous expliquer comment se fait-il qu’il fait si bon vivre à San Diego. D’abord, le climat magnifique attire beaucoup les gens. Ensuite, on y retrouve plusieurs choses de bon goût : restaurants variés, bibliothèques, festivals (le fameux comicon de San Diego), etc. Pat habite tout près du stade et il nous a expliqué comment le quartier s’est développé. À l’arrivée du stade, il n’y avait presque rien dans le quartier. Les tours à condos et les restaurants sont des conséquences directes de l’arrivée du stade. Le baseball à San Diego a donc beaucoup aidé au développement. Il nous a d’ailleurs dit que la ville (qui est propriétaire du Petco Park à 70%) veut faire construire un nouveau stade de Football en plein centre-ville. Pat nous a offert du très bon vin cette soirée là et un bon café croissant le matin. Un grand merci à Pat et Michelle, c’est un plaisir d’avoir le point de vue d’un Québécois qui vit aux États-Unis.

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C’est dommage de voir que sur les 4 équipes de l’expansion de 1969 (Expos, Padres, Pilots et Royals) seulement deux sont encore là. Une équipe est revenue à Seattle et nous espérons avoir la même chose à Montréal. Comment San Diego survit? On ne peut pas tout expliquer avec le stade car celui-ci n’a que 10 ans. San Diego est un endroit où les gens vont aimer sortir dehors pour aller voir le baseball. Le stade au centre-ville permet d’aller prendre un verre avant ou après le match. En moyenne, dans les dernières années, les Padres ont attiré plus de 2 millions de fans. L’expérience des fans et le lien avec la ville sont les deux éléments qui nous ont le plus marqué là-bas. Montréal pourrait en apprendre beaucoup de cette franchise de baseball. Oui le climat est différent mais la population est assez similaire.

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Nous quittons donc San Diego et le PETCO Park avec des magnifiques souvenirs. Nous allons revenir ici c’est certain à un moment dans notre vie. Merci beaucoup à Sue de nous avoir parlé et merci à Pat et Michelle pour leur accueil.

Nous allons prendre quelques jours à Las Vegas avant notre prochain arrêt : San Francisco.

P.S. Saviez-vous que le  nom de l’équipe (Padres) vient de l’espagnol : Père. C’est pourquoi la mascotte de l’équipe, le Swinging Friar, est un moine!

14th stop: Angel Stadium of Anaheim (August 5th 2014)

Since we only had a few hours between the game at Dodger Stadium on the 5th and the game in Anaheim on the 6th, this report will be a little shorter than usual.

The game we attended in Los Angeles against the Angels the day before was pretty crazy so we were really excited to see another game between those two teams again but this time in Anaheim.

We woke up early because we wanted to spend the day at the beach in Venice Beach. We had to fight (again) with L.A. traffic to get from Los Angeles to the Pacific Ocean. Maybe it is because I spent 6 months going east to west on the Metropolitaine in Montreal Monday to Friday in traffic, but we tough it wasn’t as bad as we have been told. Venicce beach is a small town situated south of Santa Monica where there is a big ‘’beach’’ life. Out there, we don’t see the same things us Canadians are used to on the east coast boardwalks. Homeless persons selling homemade objects are next to those ‘’doctor’s office’’ where you can go in and get a prescription for medicinal marijuana in less than 30 minutes! Venice really is a touristic place but it still kept a charm from the hippie years and from the beginning of the skateboard trend (you should watch the movie Lords of Dogtown).

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It was really nice to relax for a few hours at the beach. We could swim in the big waves of the Pacific Ocean and I was lucky enough to see some dolphins swimming in playing around not too far from the beach. While at the beach, we also love to get our gloves and throw ball so we don’t lose it!

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We left the beach and Venice to go to the Angel Stadium of Anaheim in Orange County. We went into rush hour traffic but we made sure we would leave early enough to have plenty of time at the ballpark so we could do our usual visit. The ballpark is located really close to the highway and it’s not surrounded by anything in particular (except for Disneyland). Huge parking lots surround the ballpark to welcome all visitors.

 

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After visiting the 3rd oldest ballpark in the league the day before, we were visiting the 4th that night! Angel Stadium was built in 1966. We were surprised, when we got into the park, to see narrow hallways and a floor reminding us of the Montreal Metro. Next to the main entrance, you can admire through a glass case, the World Series trophy. The Angels won it in 2002. They had to wait a really long time to win it. The team was created in 1961. They even had to wait until 1979 to get their first division title and pass for the post season.

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Another particular situation for the Angels, was that they had to share their park with the, now in St-Louis, Los Angeles Rams from 1980 to 1994. The problem was that the team had, at that time, a seating capacity of 64,000 for the baseball games. It was too much so the team had to reduce that number to 45,000 when the Rams left. Since then, the team is renovating the ballpark bits by bits every year and many are thinking that it would be much cheaper to get a new ballpark.

 

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During our visit, we could see that the Angels were offering a large variety of food to the fans. In centerfield, we could see their famous rock formation with the waterfall that reminds us of the Californian desert. This rock also shoots fireworks during the lineup presentation and when the Angels hit a home run or win a game. And that’s about it for the ballpark… We asked employees at the ballpark and they told us that there was not that much to see at the park!

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Before the game, we met Bill Shaikin: Reporter for the LA times that’s covering baseball for the south of California. We took a few minutes with him to talk about the Angels and the Expos. He told us that baseball in the Great Los Angeles area is really doing well right now: the league could add a third team and fans would fill up the stands. In our last article, we mentioned that the population of the Metropolitan Los Angeles area was 17 million. This is why he told us that, concerning football in LA, the region is doing really well without football and that they have the stronger hand in this dossier. Bill also talked about the return of baseball to Montreal. He was really realistic about it. Montreal people should be aware that the cost of getting a new team is going to be really high.1 billion for a new ballpark and 1 billion to buy a franchise. We should know that we cannot try to cut the price or get a team for a cheap price. Thanks Bill for taking the time to speak with us!

 

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During the game, we went down to the post game conference room to discuss Angels with Tim Mead. Tim is Angel’s vice-president and invited us to ask him questions. We firstly asked him why the team changed the name of the team from Anaheim Angels to Los Angeles Angels. He told us that it was simply to reach to a greater fan base. They don’t pretend to be a Los Angeles baseball team. They are an Anaheim team that is targeting the Los Angeles population. The Angels fans are really faithful to their team: they would get seasons with 20,000 season tickets holders! He told us about that seating capacity change (65,000 to 45,000), which we mentioned before, that really helped the team doing better with attendance. One important quote we could get from him would be: It’s all about winning, especially in Los Angeles. We understand this situation in Montreal. Like we said earlier, the Angels struggled a lot during the first years of their existence. The Division championships of 2004, 2005, 2007, 2008 and 2009 really helped the team to build themselves a good fan base. In 2003, the team got 3 million fans in attendance that year for the first time. Since then, they never went under that number. The team lease in Anaheim will be coming to an end in 2016. We will be following the developments closely. Thanks a lot to Tim for taking the time to answer our questions on such short notice. It is really helpful for us to meet people working for the teams.

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We were sitting pretty far from the home plate. Hopefully, we had bought our tickets in advance because we looked at the price of similar tickets for that game on the internet and we would have paid 3 times what we did! When we got to our seats, we realized that we were surrounded by a sea of blue. The Dodgers fans were a majority on the upper deck and probably in all the ballpark (video). Like we always do, we were rooting for the home team but this time we felt like we were a minority to do that! We have to say that the Dodgers fans surrounding us were really nice to us and totally understood why we were rooting for the Angels!

Starting pitchers were Dan Harren for the Dodgers and Matt Shoemaker for the Angels. A solo home run by Matt Kemp and a double by Andre Ethier in the second inning put the Dodgers on top 2-0. The story of the game was Dan Harren shutting down the Angels and only according his first hit in the 6th inning. Howell relieved him in the 8th inning but he let the Angels get on the scoreboard on a sacrifice fly in the bottom of the 8th inning. In the 9th, Kole Calhoun would get to second base without any outs. Angels big guys: Mike Trout, Albert Pujols and Josh Hamilton would get all three outs and the win would go to the dodgers: 2-1.

The play of the game: a huge diving catch by Kole Calhoun: http://m.mlb.com/video/topic/11493214/v35155877/must-c-catch-calhoun-goes-all-out-to-rob-kemp-of-hit

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We are leaving Angel Stadium of Anaheim with many observations. First of all, the ballpark is a little bit in the middle of nowhere. The experience at the ballpark seems to be more oriented on the game itself. The team is keeping their fans with players like Mike Trout, David Freese and Albert Pujols. The Angels fans are really different than the Dodgers fans. More calm but they love their team. People would say that the Angels fans are from the suburbs and the Dodgers fans are from the city. That is an easy statement due to the location of the Angel Stadium. We really appreciated both fan bases out there. Like Bill and Tim told us, professional sports is doing really well in the Los Angeles area and they could add more teams and it will still be good.

 

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We are leaving the Los Angeles area with two totally different experiences. We are heading south for our next stop: San Diego and the Padres. We will spend a few days with my sister and her friends before the Padres are coming back to town.

P.S. We have heard many special songs in the ballparks until now. The Angels are playing, in the middle of the 7th; Build me up Buttercup by the Foundations!

P.P.S. Did you know that Anaheim means the house of Ana in German?

 

14ième arrêt: Angel Stadium of Anaheim (5 août 2014)

N’ayant eu que quelques heures entre le match du 5 août et celui du 6, ce rapport sera un peu plus court qu’à l’habitude!

Le match de la veille au Dodger stadium fut très électrisant entre les Angels et les Dodgers nous avions donc bien hâte de revoir les deux mêmes équipes s’affronter mais cette fois au Angel Stadium d’Anaheim.

Réveil rapide car nous voulions allez passer un peu de temps au bord de la plage à Venice beach. Nous avons donc (encore) bravé la circulation de Los Angeles pour nous rendre au bord de l’eau. Étonnamment, pour avoir traversé l’autoroute métropolitaine à Montréal matin et soir durant 6 mois, nous n’avons pas trouvé cela si pire que ça! Venice beach est une ville un peu au sud de Santa Monica où l’on peut se promener sur le bord de la plage. Là-bas, on ne trouve pas les mêmes attractions que sur les broadwalks de l’est du pays. Des vendeurs itinérants qui vendent des objets faits à la main côtoient des endroits où l’on peut se faire faire une prescription pour la Marijuana médicinale en moins de 30 minutes! Venice beach est un endroit très touristique aujourd’hui mais a quand même conservé son charme des années hippies et du début de la planche à roulette (voir le film Lords of Dogtown).

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Quel joie pour nous deux de prendre quelques heures pour nous. Nous avons pu nous baigner dans les grosses vagues de l’océan pacifique. J’ai même eu la chance de voir des dauphins pas trop loin lors de ma baignade! On en profite aussi pour sortir nos gants de baseball et se lancer la balle question de garder la forme.

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Nous quittons la plage en direction de l’Angel Stadium à Anaheim. On retourne dans la circulation, mais, comme à notre habitude, nous nous sommes pris assez d’avance pour arriver bien à temps au stade afin de faire notre tournée. Le stade est situé tout près de l’autoroute avec peu d’attraction autour (à part Disneyland). Des énormes stationnements permettent d’accueillir les visiteurs.

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Après avoir visité le 3ième plus vieux stade de la ligue la veille, nous visitions le 4ième plus vieux cette soirée-là. Le stade a été construit en 1966. Nous avons été surpris, à notre entrée, de voir des couloirs étroits avec un plancher qui rappelle ceux du métro de Montréal. Tout de suite en entrant, on peut observer à travers une vitrine la réplique du trophée de la série mondiale. Les Angels l’ont emporté en 2002. Ils ont attendu longtemps car, après la création de l’équipe en 1961, ils ont dû attendre jusqu’en 1979 pour décrocher leur premier titre de division et se rendre en série éliminatoire.

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Une autre situation particulière pour les Angels, fut de partager leur stade avec les défunts Rams de Los Angeles de 1980 à 1994. Le problème est que l’équipe s’est retrouvée avec une capacité de 64,000 fans pour les matchs de baseball. C’est beaucoup trop et l’équipe a donc réduit cette capacité, après le départ des Rams vers St-Louis, à 45,000. L’équipe s’affaire donc à rénover un vieux stade année après année et certains ne se demandent pas s’il ne serait pas temps d’avoir un nouveau stade.

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Lors de notre visite, nous avons remarqué que les Angels offrent un grand choix de nourriture. Aussi, au champ centre, une structure de roche artificielle avec une chute d’eau rappelle les déserts californiens. Des feux d’artifices en sortent lors de la présentation des joueurs et lors des coups de circuit des Angels. Appart cela… c’est pas mal tout! Nous avons demandé à des employés quels étaient les attraits du stade et ils nous ont répondus qu’ils étaient très limités!

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Avant le match, nous avons rencontré Bill Shaikin : Journaliste pour le LA times attitré à la couverture du baseball du sud de la Californie. Il a pris quelques minutes pour parler avec nous des Angels et des Expos. Il nous a affirmé que le baseball professionnel se porte très bien en Californie : on pourrait même ajouter une troisième équipe dans la région et les fans rempliraient les gradins. Dans notre dernier article, nous avions mentionné la population métropolitaine de LA qui était de 17 millions d’habitants. C’est pourquoi il nous a aussi dit que la région de LA se porte très bien sans le football de la NFL et que c’est la ville qui a le gros bout du bâton dans le dossier qui ramèneraient une équipe à LA. Bill nous a aussi parlé du retour du baseball à Montréal. Il a été prudent : les gens de Montréal doivent être conscients que les coûts pour ravoir une nouvelle équipe seront très élevés : 1 milliard pour la franchise et probablement 1 milliard pour le stade. On doit donc être conscient que l’on ne peut pas essayer d’avoir une équipe et un stade à rabais. Merci à Bill d’avoir pris le temps de nous parler!

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Pendant le match, nous sommes descendus dans la salle de conférence d’après match pour discuter des Angels avec Tim Mead, vice-président des Angels. Nous lui avons demandé le pourquoi du changement de nom de l’équipe : les Angels d’Anaheim vers les Angels de Los Angeles. Il nous a expliqué que c’était simplement pour rejoindre plus de partisans de baseball. Les Angels n’ont aucunement la prétention d’être une équipe de Los Angeles, ils sont une équipe qui vise le marché de Los Angeles. Les partisans sont très présents lors des saisons : l’équipe a déjà eu 20,000 propriétaires de billets de saisons. Il nous a aussi parlé, comme Bill que la réduction du nombre de siège de 65,000 à 45,000 a beaucoup aidé l’équipe. Une phrase très importante qu’il nous a dite : It’s all about winning in LA. On comprend très bien cette situation à Montréal. Les Angels ont eu beaucoup de difficulté lors de leurs premières saisons et les championnats de division de 2004, 2005, 2007, 2008 et 2009 ont vraiment aidé l’équipe à se bâtir une base de partisans solide. En 2003, l’équipe a atteint 3 millions de spectateurs lors de leur saison, une première pour eux. Depuis, ils ne sont jamais descendus en bas de ce chiffre. Le bail de l’équipe terminera en 2016, nous surveillerons ce dossier de près afin de voir ce que l’équipe fera. Merci beaucoup à Tim, ce fut une très bonne discussion et nous adorons que des gens reliés aux équipes prennent le temps de nous parler.

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Nous étions assis assez loin du marbre. Heureusement, nous avions acheté nos billets d’avance car nous avons vu des billets similaires à trois fois le prix la veille du match. Dès notre arrivée à nos sièges, nous avons remarqué que la majorité des fans dans les sections du balcon supérieur étaient des fans des Dodgers (voir vidéo)! Comme à notre habitude, nous encouragions l’équipe locale et, pour la première fois, nous étions avec la minorité! On doit par contre dire que les fans des Dodgers à qui nous avons expliqué notre projet ont été très gentils et respectaient notre choix.

Les lanceurs partant étaient Dan Haren pour les Dodgers et Matt Shoemaker pour les Angels. Un coup de circuit solo de Matt kemp et un double d’Andre Ethier en deuxième manche ont donné l’avance au Dodgers 2-0. Le match fut l’histoire de Dan Haren qui n’a pas accordé un seul coup sûr aux Angels avant la 6ième manche. Howell est venu prendre la relève en 8ième. Il a accordé un point aux Angels sur un ballon sacrifice. En 9ième, Kole Calhoun se rendra au 2ième but avec aucun retrait au tableau. Les gros canons des Angels : Mike Trout, Albert Pujols et Josh Hamilton seront retirés dans l’ordre et la victoire ira au Dodgers : 2-1.

Le jeu du match : un superbe plongeon de Kole Calhoun pour le retrait : http://m.mlb.com/video/topic/11493214/v35155877/must-c-catch-calhoun-goes-all-out-to-rob-kemp-of-hit

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Nous quittons donc l’Angel Stadium of Anaheim avec plusieurs réflexions. D’abord, le stade à Anaheim est très particulier, on y retrouve très peu d’attractions particulières. L’expérience fan semble plus basée sur le match de baseball en tant que tel. L’équipe réussi à attirer les fans avec des joueurs très explosifs : Albert Pujols, David Freese, Josh Hamilton, etc. Les fans des Angels sont très différents de ceux des Dodgers. Un peu plus calme mais ils aiment beaucoup leur équipe. Certaines personnes vont aller dire que les gens des banlieues sont des fans des Angels alors que ceux de la ville sont plutôt fans des Dodgers. Normalement, le stade à Anaheim est plus près de l’Orange County que du centre-ville. Nous avons apprécié les deux groupes de fans. Comme nous ont dit Bill et Tim : le sport professionnel se porte très bien à Los Angeles. On pourrait très bien rajouter une autre équipe dans la région pour le prouver.

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Nous quittons donc la région de Los Angeles avec deux expériences très différentes mais très particulières. Notre prochain arrêt sera plus au sud : San Diego et les Padres! Nous passerons quelques jours avec ma sœur et ses amis avant que les Padres reviennent en ville.

P.S. Nous avons vécu différentes chansons thèmes dans les différents stades que nous avons visités : les Angels jouent Build Me Up Buttercup! Par The Foundations.

P.P.S : Saviez-vous que Anaheim veut dire : la maison de Ana en Allemand!

 

13th stop: Dodger Stadium (August 5th 2014)

And we are now in California! We are going to visit 5 ballparks in this state. Before heading to Los Angeles, we enjoyed the nice views of California. Everywhere we would go: mountains, valleys, windmill fields, etc.

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We decided to go through the famous: Joshua Tree Park. This national park is well known for being a place of inspiration for many people involved in the hippie movement and music groups. The park is home to a special kind of tree: Joshua tree. In this park, we also saw fields of a special cactus kind and breathtaking rock formations. We traveled through the park by car but there are several options: short and long hiking trail and natural climbing walls.

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Once again, we slept in a Wal-Mart parking lot. When we look at the United States map, we traveled a lot from east to west in the last few days! Next day was game day. We decided to take a chance and try to beat the Los Angeles traffic jams to go visit the city a little bit. Our first stop was the Disney concert hall. It is a really well designed building. The audio guide is free and the one hour self-tour gives you great information about the building itself and its construction. We then went into full tourist mode and went to the walk of fame to see the stars immortalized in the sidewalk: Michael Jackson, Elton John, Celine Dion, etc.

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After this typical visit of Los Angeles, we met up with my sister Elise and two of her friends who were all visiting California during their vacation. We already had bought tickets so we could all go to the game as a group to Dodger Stadium. We have been told two things about the Dodger Stadium: first, don’t go there using the public transit and second, don’t go there and use the stadium parking lot! We still decided to go to the ballpark altogether in one car. We went really early to try and beat the traffic and so we could have enough time to visit.

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It was free hat day! We really are enjoying those kinds of promotions: it makes the fans happy and the tourists like us even happier! The first thing we realized out there was that the stadium is built in a mountain so we have to walk up a hill from the parking lot to get to the stadium entrances. Also, this is the first ballpark where we cannot enter the ballpark by any entrance. The ushers sent us to a different gate that would lead directly to the top of the ballpark. Inside the ballpark, it is really hard to walk around without getting lost: hallways that are leading nowhere, only a few places to access to the upper deck, etc. A real labyrinth! We have to say that the ballpark was built in 1962 (it is the third oldest in the league after Fenway Park and Wrigley Field). We understand that it might have been a big puzzle for architects to add sections and to renovate the ballpark.

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We still managed to do our usual ballpark tour. The dodgers are proudly showing giants replicas of their championships rings near an entrance gate (the 1981 ring was hard for us to look at). We really appreciated the different bar sections that have been added to the ballpark during the years. They are located outside the park so you can enjoy the nice weather with your beer.

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The bleachers section at Dodger stadium is a real one! Old school wooden seats and a great atmosphere can be found there. The Dodgers fans are well known to be intense but we’ll talk about it later. The Dodgers also created a section inside with World Series memorabilia, the famous ‘’bullpen car’’ (a cart that was used to bring the new pitchers from the bullpen to the mound) and various pictures and quotes from Vin Scully. Vin Scully has been the radio and TV analyst for the Dodgers for 65 years! This year, he announced that he will be back on the air for a 66th season.

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On the upper deck, you cannot miss the great view of Los Angeles downtown. A view that gets even more beautiful at sunset. You can also see the famous Hollywood sign in a distance. Also, the view behind center field is pretty nice. You can see the mountain and all the vegetation that lives there. We took a few moments to get an autograph from Matt Luke, a former Dodgers player, who took the time to listen to our project and gave us encouragement in the fulfillment of the project of getting a team back to Montreal.

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We have been told a lot about the Dodgers Dog. We don’t have the budget to taste every hot dog in every ballpark but we have to say that this one was particularly good. On the other side, the prices of the food and beer were really high. Everything is expensive at Dodger Stadium.

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Before getting to our seats, we met up with Mike: a Dodgers supporter that moved to LA for four years now. Mike told us about the last owner of the Dodgers, Frank McCourt. He was the owner of the Dodgers form 2004 to 2012. He bought the team with loan money so he got the tickets and concessions prices raised to get some profits. After he declared bankruptcy for the team, the team was sold in 2012. Mike told us that a lot of fans were really angry about that McCourt era and some switched to the Angels fan base (they were having some good seasons). Mike told us that we should always be aware of who is buying the team if we eventually get a team back to Montreal. Mike was proudly wearing the Montreal Royal’s hat: farm team for the Brooklyn Dodgers was Jackie Robinson played his first season in ‘’white’’ baseball. Thanks to Mike for taking the time to talk with us!

We went back to our seats so we could enjoy a nice inter leagues game: L.A. Dodgers vs L.A. Angels. The short distance between the two teams location was announcing a great game! We realized that the fans were getting really late to the ballpark after the first pitch: traffic jams on the L.A. roads weren’t helping. We saw that a lot of the Dodgers fan base is Latinos. The proportion of people of Hispanic or Latinos origin in L.A. is 47%. Those fans are really intense and are creating a great atmosphere in the ballpark.

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We have heard a few bad comments about the Dodgers fan base in general. We simply realized that they were really passionate with the team and we didn’t see anything wrong during the whole game coming from the fans. They encouraged the team during the whole game and we were really happy to cheer with them. They were 53,000 at the ballpark that night.

For the game we had a duel between Clayton Kershaw (Dodgers) and Hector Santiago (Angels). Kershaw was trying to get his 14th win of the season. In the second inning, the Angels scored two runs on a Chris Iannetta double. Dodgers answered back right away with a 3 runs home run coming from Juan Uribe: 3-2 Dodgers. Angels tied the game in the third before the Dodgers took back the lead on a sacrifice fly. Who else but Albert Pujols with a home run (his 513th of his career) to tie the game again. In the bottom of the 9th, with players on first and third, Andre Ethier came to the plate. He hit a fielder’s choice and a throwing error from David Freese let Juan Uribe score the winning run. Final score: Dodgers 5-4.

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Leaving the ballpark (with a great night view of LA downtown) was a nightmare! First of all we couldn’t find the car in parking lot and second, everyone rushed to the few exit roads in total disorder. Everyone was blocked in the lot.

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Yes we had a few struggle at Dodger Stadium but we could say that our experience out there was really good. The Dodgers fans were the most passionate fans we have yet to see in this trip. People will be loud during the whole game. We have to say that the team his having a good year. The fans out there are also buying a lot: gear, food, beer, etc.  The lineups to get these were really long!

Los Angeles is the second largest city in the United States with a metropolitan population of 17 million people so we understand it is easier to attract more people to your ballpark. The team also as a rich history starting with the Brooklyn Dodgers. With 6 World Series and 21 National league pennants, the fans really have something to be proud of.

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We really hope that one day we will be able to live the kind of experience and atmosphere we had at Dodger Stadium in Montreal. We cannot describe the vibe in the stands. We know that people in Montreal are really passionate so we do believe that this could happen with us. As long as we make sure that the stadium is easily accessible (especially with public transit) and that we have a god owner, we believe that the Dodgers have a missing piece of the puzzle in getting a new team to Montreal.

Next day we will be crossing the city to go to the Angel Stadium of Anaheim to see a game between the Angels and the Dodgers again! We can’t wait to compare!

Thanks to Elise, Melissa and Sabrina that have accompanied us to the game. The more the merrier! Thank you also to Mike for taking the time to share some words on the Dodgers and the ballpark.

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P.S. Did you know that the name ‘’Dodgers’’ comes from people that were dodging the tramways in New York? Thank you Ken Burns!

13ième arrêt: Dodger Stadium (5 août 2014)

Et nous voilà en Californie : état où nous avons 5 équipes à visiter. Avant de nous diriger vers la région de Los Angeles, nous avons profité des magnifiques paysages de cet état. Partout où nous allons, montagnes, vallées, champ d’éoliennes, etc.

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Nous avons décidé de traverser le fameux parc du ‘’Joshua Tree’’. Ce parc national est fortement reconnu car différent groupe de musique y ont pris des retraites afin de trouver l’inspiration. Le parc abrite une espèce d’arbre particulière : le Joshua tree.  En plus, on y retrouve des énormes champs de cactus et des formations rocheuses à couper le souffle. On se promène en voiture dans le parc, mais on y trouve plusieurs possibilités de randonnée pédestre ou d’escalade.

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Encore une fois, nous dormons dans un stationnement de Wal-Mart. Quand on regarde la carte, nous avons voyagé pas mal d’est en ouest dans les derniers jours! Le lendemain, jour de match! Nous avons décidé de prendre une chance et de braver la circulation de Los Angeles afin d’aller visiter. Premier arrêt, le Disney concert hall. Quel beau bâtiment avec un audio guide gratuit qui nous informe sur le bâtiment et sa construction. Ensuite nous avons bien fait nos touristes en allant marcher sur le Walk of Fame avec les étoiles de toutes les stars d’Hollywood : Elton John, Mickael Jackson, Céline Dion, etc.

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Après cette visite typique de Los Angeles, nous avons rencontré ma sœur et deux de ses amies qui visitaient la Californie, nous avions acheté des billets pour tous assister au match au Dodger Stadium. On nous avait dit deux choses : éviter le transport en commun vers le stade et éviter le stationnement des Dodgers! Nous avons quand même décidé d’y aller en voiture à 5. En arrivant très tôt, nous avons évité un peu la circulation et nous avions beaucoup de temps pour visiter ce stade.

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C’était le jour de la casquette gratuite! Nous aimons bien les promotions de ce genre. Ça rend les fans heureux et encore plus les visiteurs comme nous. Premier constat, le stade est bâti en montagne, on doit donc monter une côte afin de se rendre au stade, même du stationnement. C’est le premier stade où on ne peut pas entrer par n’importe quel accès. Les employés nous redirigent vers le haut du stade. À l’intérieur, c’est extrêmement difficile de circuler : des couloirs qui ne mènent nulle part, on ne trouve pas les escaliers vers le balcon supérieur, etc. Un vrai labyrinthe! On doit dire que le stade date de 1962 (3ième plus vieux stade de la ligue après Fenway Park et Wrigley Field). On comprend donc que des années de rénovations et d’ajouts de sections ont dû être un vrai casse-tête pour les architectes.

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Nous avons quand même réussi à faire notre tour du stade habituel. Les Dodgers affichent fièrement des énormes répliques des bagues de championnat (celle de 1981 nous a fait un pincement au cœur). Nous avons apprécié les sections bars qui ont été ajoutées au stade, au fil des années, qui sont à l’extérieur du stade en tant que tel.

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La section des ‘’bleachers’’ en est une vraie! Vieux bancs en bois et ambiance assez électrisante. Les fans des Dodgers sont reconnus pour être des vrais partisans, on vous en parlera plus loin. Les Dodgers ont quand même emménagé une section hommage dans laquelle on retrouve chandail des séries mondiales, le fameux ‘’bullpen car’’ (un véhicule qui acheminait les releveurs du bullpen vers le terrain) et plusieurs hommages à Vin Scully. Vin Scully est le commentateur sportif des Dodgers depuis 65 ans! Cette année, il a annoncé qu’il sera encore à son poste l’an prochain pour sa 66ième saison.

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Sur le balcon supérieur, on ne peut s’empêcher de regarder vers le centre-ville de Los Angeles. Une superbe vue particulièrement avec le coucher du soleil. On peut même voir le signe : Hollywood au loin. Aussi, la vue au champ centre est très bien. On voit très bien la montagne et toute la végétation qui y est toujours. Nous avons pris quelques instants pour faire signer une casquette par Matt Luke, ancien joueur des Dodgers, à qui nous avons parlé du projet et il nous encourage fortement!

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On nous avait particulièrement recommandé le Dodgers Dog. Nous ne pouvons pas nous permettre de goûter au hot dog de chaque stade, mais on peut dire que celui-là était très bien. Par contre pour le budget on repassera; tout est très cher.

 

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Avant de se rendre à nos sièges, nous avons rencontré Mike, un supporter des Dodgers qui a déménagé à Los Angeles il y a 4 ans. Mike nous a parlé de l’ancien propriétaire des Dodgers : Frank McCourt. Celui-ci a été propriétaire des de l’équipe de 2004 à 2012. Il a acheté l’équipe avec de l’argent emprunté et a haussé drastiquement le prix des billets et des concessions afin de faire mousser les profits. Après avoir déclaré faillite, l’équipe a été vendue en 2012. Mike nous a expliqué que plusieurs fans se sont senti trahis par ce propriétaire et que plusieurs se sont tournés vers les Angels (qui connaissait quelques bonnes saisons). Mike nous a donc conseillé de bien faire attention à qui sera propriétaire advenant le retour du baseball à Montréal. Mike arborait fièrement une casquette des royaux de Montréal, club école des anciens Dodgers de Brooklyn. C’est avec cette équipe que Jackie Robinson a fait ses débuts dans le baseball ‘’blanc’’. Merci à Mike d’avoir pris le temps de nous parler!

Nous sommes retourné à nos sièges afin d’apprécier un bon duel inter ligues : Dodgers contre Angels. La proximité géographique des deux équipes annonçait un bon match! Constat : les gens arrivent très tard au match : la congestion sur les routes de Los Angeles rend difficile l’accès au stade. On reconnait dans les gradins plusieurs partisans d’origine Latinos. La proportion de personnes d’origine Latino ou Hispanique à L .A. est de 47%! Ces fans sont très passionnés et ça met beaucoup de vie dans le stade.

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Nous avions eu des commentaires négatifs sur les fans des Dodgers en général. Comme on nous a dit, ce sont des fans passionnés et on peut dire que nous n’avons pas vu d’accrochages du tout lors du match. Les fans ont encouragé leur équipe tout le match et on était très heureux d’encourager avec eux! Ils étaient 53,000 au match!

 

Pour le match nous avions le droit de voir Clayton Kershaw affronter Hector Santiago.  Kershaw visait sa 14ième victoire de la saison. En deuxième, les Angels ont pris l’avance 2-0 sur un double de Chris Ianneta. Les Dodgers ont répondu avec la longue balle de Juan Uribe avec deux hommes sur les sentiers : 3-2 Dodgers. Les Angels ont créé l’égalité en 3ième avant que les Dodgers reprennent l’avance sur un ballon sacrifice. Qui d’autre qu’Albert Pujols avec une longue balle (sa 513ième en carrière) pour recréer l’égalité.  En fin de 9ième, avec des hommes aux extrémités, Andre Ethier est appelé au baton. Il cognera un optionnel et un mauvais lancer de David Freese permettra à Juan Uribe de marquer le point de la victoire (walk off!).

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Quitter le match (avec une superbe vue de nuit du centre-ville) fut un enfer! D’abord car nous ne trouvions plus le véhicule dans l’énorme stationnement, ensuite car les sorties deviennent très rapidement congestionnée et tout le monde doit essayer de sortir dans un désordre total!

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Malgré quelques pépins, on doit dire que notre expérience au Dodger Stadium fut très particulière. Ce sont les fans les plus passionnés que nous avons vu depuis le début du voyage. Ces gens vont encourager énormément l’équipe. Il faut dire que l’équipe est très performante en ce moment. Les fans vont aussi être des grands consommateurs. Les lignes d’attentes pour s’acheter bière et nourriture étaient très longues!

Los Angeles étant la deuxième plus grande ville aux États-Unis avec une population métropolitaine de près de 17 millions, on comprend que c’est plus facile d’attirer des fans au stade. L’équipe possède aussi une riche histoire qui remonte aux Dodgers de Brooklyn. Avec 6 séries mondiales, 21 championnats de la ligue nationale, les fans ont de quoi être fier de leur équipe.

 

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Nous espérons vraiment un jour pouvoir vivre des expériences comme celle que nous avons eues au Dodger stadium un jour à Montréal. On ne peut expliquer l’ambiance qui régnait au stade. On connait la passion des gens de Montréal et nous croyons qu’ils pourront être aussi passionnés. Tant qu’on s’assure d’avoir un stade avec des accès faciles : surtout en transport en commun, et qu’on fait attention à qui est le propriétaire de l’équipe, nous croyons fortement que les Dodgers ont une bonne partie de la recette gagnante.

Le lendemain, nous allons traverser la ville afin de nous rendre à l’Angel Stadium d’ Anaheim pour voir un match… Dodgers vs Angels!  Nous avons bien hâte de comparer!

Merci à Elise, Sabrina et Mélissa d’être venu assister au match avec nous! Plus on est de fou, plus on rit! Merci aussi à Mike d’avoir pris le temps de nous parler un peu des Dodgers et de l’équipe!

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P.S. savez-vous que le nom Dodgers provient des gens qui évitaient les tramways dans les rues de New York? Merci Ken Burns!

12th stop: Chase Field (august 3rd 2014)

After the nigh in San Antonio, we still had a long way to drive towards Arizona. The Americans are telling us that we are really courageous to drive all those miles. When we left San Antonio, we consulted each other and we decided to do a little detour. On our initial plan, we were supposed to go to Odessa Texas. Why? Because both of us are really big Friday night lights fans (the book, the movie and the TV show). So we headed north by a small road and what a view we had. Oil wells everywhere and small towns that always show their pride for their local high school football team. We drove down to the practice field and the stadium of the Permian Panthers ad we took some pictures.

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We took the road through Texas. The GPS brought us by El Paso Texas, frontal city of Mexico. While driving, we saw the border patrol arresting people on the side of the road. It was probably people crossing the border illegally. This is a big problem and the south of the United States. So we got into New Mexico and first thing, we had to go through a Border Patrol control station. It was raining hard that evening so we had to slow down. We stopped in a Wal-Mart parking lot near Tucson.

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We couldn’t see what was surrounding us when we stopped because it was night time and there was not a lot of light where we stopped. What a surprise when we woke up and looked around us: we slept in a kind of desert! Still, we had a good night sleep and we were really close to Phoenix.

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Before checking in our motel (we’ve been told that it would be impossible for us to sleep in the van in Phoenix because of the heat), we headed to ABC15, a local TV station in Phoenix. There we met up with Kevin. Kevin grew up in New York and attended his first Expos game in 1970 at the Shea Stadium. He attended game in Parc Jarry and Stade Olympique. He also followed the team on several ballparks in the United States. In 1985, he even proposed to his wife during the 7th inning stretch at the Big O! Today, Kevin is working for ABC15 and also for the Oakland A’s during their spring training in Arizona. He told us a lot about how much a game in Montreal was a happening that was unique and couldn’t be reproduce anywhere. The particular emotion of the French speaking fans, the bilingual PA announcer and food vendor (bière froide cold beer!), etc. Kevin told us that one of the things that didn’t help the Expos was the way the baseball commissioner works now. Back then; this job was created to be a neutral position between the players and the owners. Today, we feel that the owners have more power (especially when the commissioner is on ex owner!). The league also divided baseball in two: large markets and small markets. Montreal was on the small side. Also Kevin explained that the political and social climate in Quebec during the 90’s didn’t help at all. The Anglophones of Montreal where a big portion of the Expos fan base.

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Kevin had a surprise for us: he managed so that we could be on TV for an interview on the next morning! We’d like to give a big thank you to Kevin; it was so nice of him to make all of these efforts for us! We were looking for something to do in Phoenix and we saw that the Arizona Cardinals, an NFL team, were holding their fan festival day and a public practice for their training camp. So we went to the University of Phoenix stadium: a huge indoor stadium. We sat real close to the field (seats we won’t be able to afford in our lifetime) to get a good view of the action.

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After that activity, we got back to the hotel to get a good meal: fruits and veggies while we can! We both went to bed early since we had to get up early in the morning: interview was scheduled at 5h30 AM! Waking up was not easy but we got all nice and clean for TV! We had a live interview in front of our vehicle in the parking lot of the station. This is the first time we got our project for the Expos on TV! (link for interview here)

After we got back to the motel, we had a few hours before going to the game at 1PM. So we decided to walk a little bit around Phoenix. We had been warned: nobody is walking outside in this city because of the heat. Most of the stores were closed but we still managed to see some nice architecture. We walked towards Chase Field, which is in the downtown area of Phoenix. Once again, we had a game in a ballpark with a retractable roof (first ballpark with that feature that also uses natural grass for the field). We could understand why with this Arizona heat. They have a remedy for that: an enormous AC unit that cools down even when the roof is open!

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The ballpark was built in 1998, right in time to host the first game of the new Arizona Diamondbacks franchise awarded by the league. It was built on the site of an old airplane hangar: the roof reminds us of that kind of building. The big windows near the roof don’t let as much light in as some of the other retractable roof ballparks. Also the colors used for the hallways are making the ballpark kind of dark and we could think that there is not enough lightning inside.

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So we toured the park by ourselves to see the different features. On the top deck, there is a big kids section with a playground and a zone so kids can interact with the mascot. Also there is a big TGI Friday’s restaurant with a view of the field. On the main concourse, we found a big section with picnic tables. Really useful when you’re with kids and want to eat and watch the game without making a mess! The most popular feature at Chase Field is the Pool: situated in right field, the pool and spa can host 35 persons and is always sold out! Players already have celebrated a win by jumping in it after a game!

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We also appreciated that the food stands were selling smaller portions at the reasonable price of 1.50$ and the small beer at 4$. It is the first ballpark that we have visited that had this kind of ‘’value menu’’. Outside the ballpark, the team built a 2001 World Series zone with pictures and a loop video of the last out here at Chase Field. Also, in the lobby that led to the team offices, you can take a picture of the World Series trophy replica.

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Talking about this lobby, we went down there to meet up with Josh Rawitch, VP senior of communications with the Arizona Diamondbacks, so he could tour us inside the ballpark. We didn’t know it was a behind the scenes tour! We started with the team offices. The Dbacks are really working hard on employee’s appreciation so we saw a lot of employee of the month pictures. Josh brought us to his office to give us t-shirts celebrating the 10th year anniversary of Randy Johnson’s perfect game (former Expos!). We went down to field level where we saw pictures of the 2001 world series, starting lineup of each opening day and team players that have played in the All-Star game.

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Josh showed us the post-game conference room where he invited us to sit and take pictures! We then went up on the press gallery where he introduced us to Journalists and other employees. We had a quick sneak peek in the General Manager’s box and we headed to the control room. In this room, a bunch of people are managing, the video screen, the replays, the score, ball and strikes count, etc. Those people were working really hard and they took the time to write down our names so they could show it on the video screen during the game. Last stop, we headed down again to field level where Josh made one of our dream of the tour come true: we could walk on the field and take a few pictures out there! It was a really nice moment for us, being on a major league field is something we both wished for!

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During the tour, we had a nice chat with Josh about the team and the ballpark. For an expansion team in 1998, it was a great achievement for the Dbacks to win the World Series in 2001 (youngest team in modern era to win it). It gives us hope in Montreal since we know new teams usually struggle in their first seasons. On the other side, Josh told us that the team spent so much money to get a team to win the World Series that they had to spend the next 10 years rebuilding. A championship title but at which price. Talking fan attendance, the team got a respectable 24,000 fans average this year. Not too bad when we think about the disastrous last years of the Expos. Josh told us that the fan experience in Chase Field was well known. We saw that the employees where happy and polite. And who could forget the pool which is a unique experience in the MLB!

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A big thanks to Josh for the visit, it was really nice and we appreciate that you and the Dbacks are supporting the project of bringing a team back to Montreal. We only got good words from Chase field!

Back to our seats (high and far!), we looked at the game and I decided to, for the first time, fill up a game sheet.  Let’s say I needed the help of Adry and from the MLB app on my cellphone to keep track of everything!

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So for the game, the Dbacks (Pitching: Trevor Cahill) were finishing their series against the Pirates (Pitching: Francisco Liriano). Unfortunately, Paul Goldschmidt, the team superstar, was out of the lineup with a hand injury. After the first Pirates run in the second inning (scored by Russel Martin), the Dbacks answered back in the 3rd with 2 runs. The two pitchers got their game on and no more run until the 8th inning when Andrew Mccutchen hit a sacrifice fly to tie the game. Pirates left a lot of runners on bases yesterday. The Dbacks with players in scoring position in the 9th couldn’t score so we headed to extra innings (free baseball). Dbacks finally won in the 10th on a really weird play: ground ball to shortstop who throws to second to try the double play. The relay hit the sliding player’s hand and never made it to first base. From third base, Tuffy Gosewisch scored for the win.

Phoenix was a city that deserved a baseball team. Arizona had a lot of success with the Cactus league (spring camp) and Phoenix was one of the biggest cities in the country without a major league baseball team. Like Josh and Kevin told us, Phoenix is a city whit a lot of transplants from everywhere in the United States. They moved for jobs or the weather! This is why you will find a lot of opposing team’s fans at Chase field and that is good for the team. We understand that it is an important factor for a successful team to host a lot of fans from the other teams in your ballpark. The Dbacks are young and, like we learned in Tampa, it is really important to give time to those young teams so they can develop a fan base old enough to buy tickets.

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We would like to say thank you to Kevin who got us our first TV spot of the tour as well as introducing us to Josh. It was a pleasure to meet him and talk baseball. He gave us a text that he wrote after the Expos left town, a text filled with emotions from a real fan. Also thanks a lot to Josh and the Dbacks organization that hosted us with such class. We’ll never forget our experience at Chase Field.

We are now heading west to California where we’ll have the chance to attend a game with my sister!

P.S. When we headed back to the TV station to say goodbye to Kevin, people in the region where panicking because of a thunderstorm. Those people do not want to spend a winter in Quebec!

12ième arrêt: Chase Field (3 août 2014

Après notre nuit à San Antonio, nous avions encore une longue route à faire avant d’arriver en Arizona. Les américains nous trouvent bien courageux de faire toute cette route! En partant de San Antonio, nous nous sommes consulté et nous avons décidé de faire un détour. Dans notre plan initial, nous voulions passer par Odessa au Texas. Pourquoi? Nous sommes deux fans de ‘’Friday Night Lights’’ (le livre, le film et la série!). Nous avons donc remonté vers le nord par une petite route. Exactement l’image du Texas que l’on peut avoir : puits de pétrole à perte de vue et petites villes qui affichent partout le nom de leur équipe de football locale. Nous nous sommes donc  rendus au terrain d’entraînement et au terrain de match des Permian Panthers.

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Nous avons repris la route à travers le Texas. Notre route nous a fait passer par El Paso Texas, ville frontalière avec le Mexique. Sur l’autoroute nous avons vu la police frontalière arrêter des gens qui semblaient avoir franchi la frontière illégalement. C’est un énorme problème dans le sud des États-Unis. Nous sommes entrés au Nouveau-Mexique et tout suite, nous avons dû passer par un poste de contrôle de la police frontalière. La pluie tombait fortement et nous avons dû ralentir. Nous nous sommes rendus près de Tucson pour dormir dans un stationnement de Wal-Mart.

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Nous ne pouvions voir ce qui nous entourait quand nous sommes arrivés car le soleil était couché et il y avait peu d’éclairage. Quelle surprise à Notre réveil de voir que nous avions dormi dans le désert! Malgré cela, nous avons bien dormi et nous n’avions plus beaucoup de route avant d’arriver à Phœnix.

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Avant de nous rendre à notre motel (on nous a dit qu’il nous serait impossible de dormir à Phœnix dans notre véhicule à cause de la chaleur), nous nous sommes rendus à ABC15, un poste de télévision local où nous allions rejoindre Kevin. Kevin a grandi à New York et a vu son premier match des Expos en 1970 au Shea Stadium. Il a aussi vu des matchs au stade Jarry. Kevin est devenu un grand fan des Expos. Il les a vus jouer dans plusieurs stades aux États-Unis.  En 1985, il a même demandé sa femme en mariage durant la pause de la 7ième manche au stade olympique. Aujourd’hui, Kevin travaille pour ABC15 et travaille aussi pour les A’s d’Oakland lors de leur camp de printemps. Kevin nous a beaucoup parlé du fait qu’un match des Expos à Montréal était un happening qu’on ne retrouve nulle part ailleurs. L’émotion des partisans francophones, les vendeurs bilingues (bière froide, cold beer!), etc. Kevin explique le départ des Expos en partie à cause des changements au niveau du commissaire de la ligue. Ce poste, qui a été créé afin d’être un intermédiaire neutre entre les joueurs et les propriétaires, semble pencher beaucoup plus du côté des propriétaires (surtout quand celui qui occupe le poste est un ancien propriétaire!). Kevin continue en disant que la ligue a divisé les équipes entre petits et gros marchés et Montréal est tombé du côté des petits. Aussi, Kevin explique que la situation politique et sociale au Québec n’a pas aidé dans les années 90 tenant compte que les anglophones de Montréal étaient une importante proportion des fans des Expos.

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Kevin nous avait réservé une surprise pour le lendemain : nous allions être en ondes durant l’émission du matin! Nous sommes très reconnaissant envers Kevin un gros merci! Nous cherchions quelque chose à faire à Phœnix et nous avions vu que les Cardinals de l’Arizona, équipe de la NFL, tenait sa journée des partisans et pratique publique à son stade pour son camps de printemps. Quel énorme Stade, nous nous sommes assis très près du terrain (des sièges que nous ne pourrons probablement jamais nous payer!) afin de bien voir.

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Après cela, nous avons pris le temps de manger à notre motel : fruits et légumes quand on en a l’occasion! Nous nous sommes couchés assez tôt car notre apparition à la télévision étaient prévu à … 5h30 AM. Le réveil fut difficile mais nous nous sommes mis beaux pour la télévision! Une entrevue devant notre véhicule finalement vers 6h50 AM et voilà notre première apparition à la télévision pour notre projet! (lien pour l’entrevue ici)

Retour à l’hôtel, nous avons pas mal de temps avant le match à 1h00 PM. Nous avons alors décidé de marcher un peu dans le centre-ville de Phœnix. On nous avait prévenus : personne ne se promène dans la rue à Phœnix car il fait beaucoup trop chaud! Nous avons quand même pu voir des jolis édifices (la plupart des commerces étaient fermés). Nous avons marché vers le Chase Field qui est situé en plein centre-ville.  Encore une fois, nous avions droit à un stade avec toit rétractable (le premier avec cette particularité et un gazon naturel) : on comprend pourquoi avec la chaleur de l’Arizona. Par contre,  le stade est équipé d’un système d’air climatisé qui permet aux fans de survivre lors des hautes températures.

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Le stade a été bâti en 1998, juste à temps pour recevoir les Diamondbacks, équipe d’expansion de 1998. Bâti sur le site d’un ancien hangar d’avion, le toit du stade arbore un style rappelant cet ancien bâtiment. Entré dans le stade, nous avons trouvé qu’il y faisait très sombre. Les fenêtres au haut du stade ne donnent pas autant de lumière que dans d’autres stades fermés. De plus les couleurs des murs sont assez foncés et on pourrait croire qu’il manque d’éclairage.

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Nous avons donc fait le tour du stade pour découvrir les différentes attractions. Sur le balcon supérieur, on retrouve une grande section pour enfant : jeux et activités avec la mascotte. Toujours en haut, on trouve un TGI Fridays, un restaurat avec vu sur le terrain. En bas, une section avec des tables à piquenique en gradins : plus facile quand on a des enfants et qu’on veut manger tout en regardant le match. L’attraction la plus particulière au Chase Field est la loge ‘’piscine’’ Cette section au champ droit contient une piscine et un spa. Elle peut accueillir 35 personnes! Des joueurs ont déjà célébré une victoire en sautant dans celle-ci.

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Nous avons aussi apprécié que le menu  des concessions offre des items plus petits à 1.50$ et la petite bière à 4$. C’est le seul endroit que l’on a vu avec ce genre de ‘’menu valeur’’. À l’extérieur du stade, l’équipe a aménagé une section sur la série mondiale de 2001 remportée par les Dbacks. Chandail de joueurs et vidéo du dernier retrait en boucle sont de mises. Aussi, dans le lobby qui mène aux bureaux de l’équipe, on peut admirer une réplique du trophée.

 

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En parlant de ce lobby, nous y sommes allés afin de rencontrer Josh Rawitch, VP senior des communications des Diamondbacks afin qu’il nous fasse faire un tour guidé du stade. À ce moment, nous ne savions pas que Josh allais nous montré les dessous du stade! Nous avons commencé par les bureaux de l’équipe. Les diamondbacks mettent beaucoup d’emphase sur l’appréciation des employés donc plusieurs plaques d’employé du mois. Il en a profité pour nous donner deux chandails de la célébration du 10ième anniversaire du match parfait de Randy Johnson (ancien Expos)! Nous sommes par la suite descendus au niveau du terrain. Encore là, dans les couloirs, des photos de la série mondiale de 2001, les alignements partants de chaque match inauguraux ainsi que les joueurs de l’équipe ayant participé au match des étoiles.

 

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Josh nous a montré la salle des conférences d’après match en nous invitant à se prendre en photo! Par la suite, nous sommes remontés vers la galerie de presse, où Josh nous a présenté à plusieurs journalistes.  Un petit tour dans la loge du directeur général de l’équipe et un petit tour dans la salle de contrôle. Cette salle est le centre de l’écran géant, le contrôle des reprises vidéo, des messages présentés, du compte des balles et prises, etc. Les gens travaillaient très fort le dedans et ils ont pris nos noms en note pour les présenter à l’écran géant! Dernier arrêt, on retourne au niveau du terrain et Josh réalise un de nos rêve de ce voyage : nous mettons les pieds sur le terrain pour prendre quelques photos! Que d’émotion!

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Pendant toute la visite nous avons discuté avec Josh de l’équipe et du stade. Pour une équipe d’expansion en 1998, gagné la série mondiale en 2001 fut un exploit (c’est la plus jeune équipe à avoir gagné la série mondiale dans l’ère moderne). Ca nous donne espoir à Montréal tenant compte qu’on sait que les nouvelles équipes ont souvent des années difficile. Par contre, Josh nous a dit que, pour gagner cette série mondiale, l’équipe a tellement dépensé d’argent qu’elle a du passé près de 10 ans en reconstruction. Une série mondiale oui, mais à quel prix. Au niveau de la présence des fans, c’est encore difficile mais on joue autour de 24,000 fans par match. Pas mauvais quand on pense au désastre des dernières saisons des expos. Josh nous a confirmé que l’expérience fan est bien reconnue au Chase Field. Les employés joyeux et courtois aide à cela. Sans oublier la piscine qui est une particularité unique au stade.

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Un gros merci à Josh pour cette visite, ce fut très plaisant et nous apprécions beaucoup que les Diamondbacks nous supportent dans le retour d’une équipe à Montréal. Nous n’avons que des bons mots pour cette visite complète.

De retour à nos sièges (très hauts et très loin!), nous avons regardé le match et j’ai décidé, pour la première fois, de remplir une feuille de match! Disons que j’ai eu besoin d’un peu d’aide de la part d’Adry et de l’application de la MLB sur mon téléphone!

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D’ailleurs pour le match, les Dbacks (lanceur Trevor Cahill)  affrontaient les pirates (lanceur Francisco Liriano). Malheureusement, Paul Goldschmidt, la vedette des Dbacks n’était pas dans l’alignement, blessé à une main. Après que les Pirates aient pris les devants 1-0 en 2ième (point marqué par Russel Martin), les Dbacks ont répondu avec 2 points en 3ième. Les deux lanceurs se sont imposés et on a dû attendre en 8ième pour voir Pirates égaliser le pointage sur un ballon sacrifice d’Andrew Mccutchen. Les Pirates ont d’ailleurs laissé plusieurs coureurs sur les sentiers hier. Les Dbacks n’ont pu prendre l’avance en fin de 9ième avec des coureurs sur les sentiers, nous avons donc eu droit à des manches supplémentaires! Les Dbacks ont finalement gagné en 10ième sur un jeu bizarre : un roulant à l’arrêt court qui remet la balle au deuxième but pour le double jeu. Le relais frappera les mains du coureur qui glissait vers le but et la balle ne se rendra pas au premier but. Parti du 3ième, Tuffy Gosewisch marque et victoire des Dbacks!

Phoenix est une ville qui méritait son équipe de baseball. L’Arizona connait beaucoup de succès avec la ligue des Cactus (camps de printemps) et c’était une des plus grandes villes aux États-Unis à ne pas avoir son équipe. Comme Josh et Kevin nous l’ont dit : c’est une ville où plusieurs personnes ont déménagés. Soit pour le travail, soit pour le climat. On retrouve donc beaucoup de fans des autres équipes aux matchs des Dbacks et c’est très bien comme ça! On comprend que c’est un facteur important d’avoir des fans des autres équipes qui se déplacent à son stade. Les Dbacks sont jeunes et, comme on l’a appris à Tampa Bay, on doit laisser le temps aux équipes de se créé une base de fans.

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Nous voulons remercier énormément Kevin qui nous a eu notre premier ‘’spot’’ à la télévision en plus de nous introduire à Josh. Ce fut un plaisir de parler avec lui. Il nous a même remis un texte qu’il a écrit après le départ des Expos, texte rempli d’émotions d’un vrai Fan. Merci aussi à Josh et les Dbacks de nous avoir reçu avec autant de classe. Nous n’oublierons jamais cette visite et toute notre expérience au Chase field.

Nous roulons maintenant vers l’ouest afin d’arriver en Californie où j’aurais la chance d’assister à un match avec ma sœur!

P.S. Quand nous sommes retournés voir Kevin le soir du Match, c’était la panique générale dans la région à cause de fortes pluies! Il ne faudrait pas que ces gens vivent un hiver au Québec!

First TV show! \ Première émission de télévison!

En attendant notre rapport sur les Diamondbacks et le Chase field, vous pouvez nous voir à la télévision ABC15 Phoenix: ils nous ont accordé une entrevue vers 5h50 AM du matin! Un gros merci à eux!

http://www.abc15.com/sports/sports-blogs-local/montreal-couple-travels-in-van-to-tour-united-states-ballparks-to-promote-montreal-baseball?autoplay=true

While you are waiting for our report on the Diamondbacks and the Chase field, you can check us out on ABC15 Phoenix morning show! They interviewed us early (5h50 AM) this morning! Big thanks to them!

http://www.abc15.com/sports/sports-blogs-local/montreal-couple-travels-in-van-to-tour-united-states-ballparks-to-promote-montreal-baseball?autoplay=true

11th stop: Minute Maid Park (July 31st)

 

After we got a good night of sleep in Arlington, we took a few moments to visit Fort Worth with Martine and Frederic before taking the road on the way to Houston! We only had a few hours to get to minute maid park since we didn’t have a day off between the two Texas games. On the way to Houston we encountered a lot rain. We surprised us since we weren’t expecting that much rain going through Texas. No problem though! We got there safe and sound!

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When we arrived in Houston, we were really impressed by the look of the city. The downtown can be see for pretty far with his tall glass walls buildings that reflects the sun. Houston is one of the biggest city in America and is home of many research and treatment medical facilities. The city is surrounded by a huge highway and we lost (again) a few minutes in the traffic jams. Still, we managed to get early to the ballpark so we could take our time and visit.

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The Minute Maid Park is located downtown. It is a ballpark with a retractable roof. Walking around the ballpark, we saw the huge windows that are letting the light go inside the ballpark when the roof is close. The weather in Houston is known to be hot and humid so we’ve been told that the roof is rarely open during the summer. It’s mostly open during the first weeks of the season. When there’s no game at the park, they open the roof so the natural grass can get some sun and rain.

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We got our tickets from will call and headed inside the ballpark where we were meeting with William: an employee of the Astros that we met on twitter. We traded t-shirts: Expos vs Astros. We took the time to chat with William and he explained us a few things about Minute Maid Park. He told us that the team put money in the last years to renovate or create fans oriented features. For example, we saw that the food stands were offering a large variety of food. The team also added more fan store and a kid activities section located outside of the ballpark. William told us about the special features of the field. In center field, they build a hill (honoring Crosley field) and a flag pole (on the field!) honoring the old Yankee and Tigers stadiums. The pole is considered in play if the ball touches the pole! Some persons are complaining about those features but it’s a tribute to the old ballparks where we could find those kinds of obstacles. The center field is also the deepest in the MLB. We had to let William go since he had to work! It was really nice meeting him.

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We did our usual ballpark tour and we realized that the team is really targeting the fan experience. We saw the different restaurants and bars where you can grab a drink or just eat before the ballgame. Some with a direct view on the field and some more in a restaurant style where you can be seated. Behind left and center field, we walked around the Home run alley: a long walkway with a view on the field where we saw a few ball landings during the batting practice! Next to that, we saw the famous home run pump: a gas pump that keep counts of the Astros Home run since the opening of the ballpark. Other funny thing: if a player hit the foul pole with a ball, everyone in the ballpark gets a sandwich at Chick-Fill-a! Those are the little things that make you appreciate a ballpark more than another.

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We totally forgot to say: It was 1$ hotdog night! It reminds us of the good old times at Olympic Stadium. Plus, we both had a coupon for a free hotdog, popcorn and drink. While walking around the park, we were approached by Michael Selph: a local music artist that saw our van in a gas station not too far from Houston (our van decorations are working fine!). He has Cajun blood in his veins so he took a few French classes when he was in school. We asked him a few questions about the relations that the Astros fans had with the team. Michael told us that the relation between the fans and the owners was really difficult. Just for example (can seem stupid but) the ballpark has been opened in 2000. It already had 4 different names: The ballpark at Union Station, Eron field, Astros Field and Minute maid Park. He grew up being a Astros fan he was really happy that the team got their new logo back after a few changes over the years. He told us the fans had trouble dealing with the constant changes with the team even though they were happy to get a new ballpark. We are really glad Michael came and talk to us. He gave us his CD so we can listen to some good tunes while we are on the road between ballparks.  You guys should check his website and listen to his songs (Link here).

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We had seats on the upper deck (like always!) and we both thought that it was really not as nice as the main level. The ushers were really nice to us helping us to get to our seats and taking pictures (our camera tends to have problem when we are trying to get our picture taken. By the way, you cannot get service at the food concessions during the national anthem! We will know for next time.

At our seats, we met with Kennon Riley, an Astros Blogger that we also met on twitter. He came to our places so we could discuss about the team. He told us about the difficulties that the team had after losing the World Series back in 2005. Like many teams, they went into sellout mode and a lot of players were dealt to other teams. They seemed to be struggling in consistency since then. The team as a rich history with players likes Lance Berkman and Jeff Bagwell. According to Kennon, the Astros also have a hard time getting rivalries with teams. The team has been recently moved to the American League (and they have a hard time getting used to it). Fans will mostly show up for games against teams that they used to have rivalries. We could understand that not a lot of fans showed up for this game against the blue Jays. Kennon confirmed our theory that the team is counting on the fans from the other teams to fill up the stands. When the Astros hit a home run or win a game, a big train runs down a railway on top of left field. Kennon explained us that the ballpark has been built where was standing the old Union train station. There is still part of that station that remains next to the ballpark: a nice red brick building that you can see from inside Minute Maid Park.

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Game time: starting pitchers were Hutchinson for the Jays and Buchanan for the Astros (only his second start of the season). Jays big guns got heard that night with four solo home runs (They leas AL in the home run category). The Astros still managed to get a two runs lead in the third inning. Singleton also hit a home run earlier for Astros. Jays rallied up and came back from behind. They tied the game on a sacrifice fly and, in the top of the 9th; Chad Qualls threw a gift to Nolan Reimold who hit his 2nd home run of the game. Janssen went to the mound for the Jays to finish that game. Final scrore: 6-5 Blue Jays.

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While we were chatting with Kennon, Amanda, who’s responsible for the Astros social Medias, came to our seats with a big surprise! They upgraded our tickets in the lower tier behind the Astros bench! It was really nice for us to get to see the game that close from the field! Amanda also told us about the different promotions of the Houston Astros. For example, the food concessions are creating some special dishes that will be only available for one series. That night, for the series against the Jays, they were serving something similar to poutine but with a Texan style! For our American friends who have never been to Quebec: Poutine consist of French fries with special cheese curds and topped with gravy! Also during this weekend, the team was honoring ex Astros players. The fans will get a bobble head on Friday and Sunday and a replica jersey on Saturday. She suggested that we try the BBQ loaded potato. It consists of a baked potato with cheese, bacon, green onions and a big load of brisket meat! Delicious! We really want to say thank you to Amanda and the Houston Astros for this opportunity. It is really nice to see teams that recognize and encourage us in our project! We will be back in Houston that’s for sure!

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At our new seats, we discussed a lot with Astros fans sitting beside us. We are really happy that many of them recognize the logo on our shirts and hats! Whether they just heard about the team or they remember it, we are happy that the Expos are still in people’s mind. We had to major happening at the game that was on our ‘’ballpark checklist’’: a proposal on the giant screen and a runner on the field late in the game.

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The Astros are a team that is living in the shadow of the Texas Rangers (which identify themselves as THE Texas team). We asked around and nobody told us that there was a huge rivalry between both teams since they are playing in the same division. Kennon told us that this might happen when both teams will be having good seasons at the same time. We saw that the fans were really happy during the game last night even though they lost. We hope for the team that better seasons will drag much more fans to the games. Talking ballpark, we wonder if the team is not looking for a new identity. New ballpark name, the new logo, etc.  We really appreciated the different ballpark features: train, flag pole, gas pump, etc. We were wondering if the team should let go of some things so people could focus more on some particular features. This will probably be a question when we’ll build a new ballpark in Montreal: What features reminding us of our history should we bring to the new stadium? A section with the old Olympic stadium seats maybe?

We would like to thank again William, Michael, Kennon, Amanda and the Houston Astros for that wonderful night. We wished them luck for the remaining of the season. People in Houston were nice so we are leaving with a smile on our face!

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We slept in a Wal-Mart Parking lot in the San Antonio suburbs and we are driving west towards our next stop: Chase field and the Dbacks!

P.S. In both Texas ballparks, in the 7th inning, right after singing: take me out to the ball game, we sing: deep in the heart of Texas! And we clap our hands!