30th stop: Nationals Park (October 3rd 2014)

All along our trip, we were looking over the different scenarios that would’ve let us come back to Washington to catch the game we missed.  The trip wasn’t completed to us is we only had seen 29 games even though we visited Nationals park during our rain delay. It was with great pleasure that we followed the Nationals during the regular season until they clinch a playoff berth. At this point, we knew we had to go back to catch that 30th game.

A lot of people will find ironic that we end the tour in Washington, new home of the old expos. Some will say it is a sign. We were lucky enough to meet with awesome fans the first time we went to Washington and they supported us during the whole trip. They were nice enough to reserve for us a pair of ticket for the first game the Nats would play in post season.

So after spending a few days at our homes in Montreal, we went back on the road to finish that trip in the American capital! To make sure we would make it this time, we traded our minivan for Adry’s dad’s car. It really is a relive to be driving and not feeling the whole car shaking when you go above 60 mph! So we took the road on Thursday to see the Nationals play the Giants on Friday.

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We will be staying at Brian and Meg’s place in Washington: a couple that we met earlier in the trip that also offered us to stay there when we first went to Washington. By meeting with fans like them who happens to be part a half season ticket plan, we learned a lot more about the Nationals and their fan base. We need to learn a lot from this team since it’s the youngest team in the MLB. When we’ll get baseball again in Montreal, we will have to take in mind all the steps Washington had to go through.

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What can we say about the Nationals? First of all, some people might think that the return of a team to Washington was an instant success and that fans rushed to the turnstile to see games. The first years were really hard on the Nationals. The team played in the old RFK stadium that is still used by DC united, an MLS soccer team. This stadium was a temporary solution while Nationals Park was built. During the first season, 33 000 fans were coming to the games in average. This number put the team above average in the National League in 2005. Sadly for the fans, they understood that their team was still the expos and they were not playing well. The team went under National league average in attendance until 2013! In fact, the 2005 year was the best year when we talk about average fans per game in Washington. We could also mention that they went under 2,000,000 fans 4 times since they got to Washington.

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Why did this happen? We realized that, through the league, it is very difficult to create a fan base on a short period of time. In the Washington area, a lot of people were and still are Baltimore Orioles fans. In fact, driving from DC to Orioles Park in Baltimore is under an hour drive. A lot of people had a difficult time doing the transition from a team to another, especially since the Orioles are evolving in a very exciting division. The Nationals inaugurated their new ballpark in 2008 in a not so good neighborhood. The city is working hard to make the surrounding area more attracting but according to Meg and Bryan, the area won’t be ‘’ready’’ for another 10 years. Condo towers have been built all around the ballpark and this raised the price of lodging.

Parking around Nationals Park is not an easy task. Taking the public transit is the most efficient way to get to a game. A few parking complex are visible right behind the ballpark. The organization added some banners promoting the team to hide them a bit and that’s a good thing because parking lots are kind of ugly! The Nationals are one of the few teams that offers a ‘’valet’’ parking for bicycle. A lot of elements in the ballpark are certified ‘’green’’.

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When you get to the ballpark, you get on a large plaza behind right field. It is nice and easy to walk around from there. On the plaza, you can observe the statues of Walter Johnson, Josh Gibson and Frank Howard or you can get pictures with the Nationals mascots represented by ex United States Presidents! One of the main attractions of the ballpark is the Red porch: a large restaurant offering various foods with a rooftop bar giving a view of center field. On the rooftop bar, you can just enjoy the view, eat or sit on sofas and relax before the game. You can also connect with the main stands from there without coming back to the main plaza. Inside the ballpark, a time line is painted on a wall showing the history of baseball in Washington. For those who didn’t know, it is the third team of major league baseball in Washington. There is not that much reference to the old Expos apart for the retired numbers of Gary Carter and Andre Dawson.

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This National League Division Series game was presented on a Friday afternoon. We understood that, by looking at the schedules, the MLB didn’t any game to be played at the same time to maximize TV ratings. It seemed like a lot of fans took off work to attend the game so fans arrived early and the atmosphere was electric even an hour before the game! People were filling up on food before first pitch so they wouldn’t have to stand during the game. During the pre-game ceremony and player’s presentation, Adry and I looked at each other and we knew exactly what feeling the other one had. First, we were both so happy to be there, to be able to live postseason baseball and to finish our trip with this very important game. On the other side, we were both filled with emotions because this could’ve been us. Not only because the Nats used to be the Expos but also because, without baseball, we don’t have a team to show this kind of love to the sport. It could’ve been us. We know Montreal love sports and baseball. We shook this off our minds and we got in with the crowd to support the home team.

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Starting pitchers were Jake Peavy for the San Francisco Giants and Stephen Strasburg for the Washington Nationals. Peavy joined the Giants earlier this year when the Red Sox had their fire sale and traded a lot of their major players away. When we looked at both starting lineups, we see the difference between teams in postseason and other teams. Every player can make a huge difference and, apart from the pitchers, top and bottom of the lineup don’t seem to mean anything at all! Top of the third, Joe Panik hit a single good for one run and in the 4th; Brandon Belt pushed Hunter Pence to the plate for their second run. Crowd got calmer… Peavy was great on the mound, he would allow his first hit in the 5th inning and the next batter would hit in a double play ball.

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Giants didn’t go for long balls during this game but singles were working just fine for them. Both Strasburg and Peavy would be relieved in the 6th. The Giants would get one more run in the 7th to make it 3-0 Giants. Fans started to get worried at the ballpark but everyone was still at his seat. First batter of the bottom of the 7th, the young Bryce Harper, would lift the crowd with a deep home run at right field! Everybody got back into crazy mode especially since two batters later, Asdrubal Cabrera would also get a home run at right field and the Nats are now only trailing by one point: 3-2 Giants. That would be the biggest excitement the Nats would give us for the rest of the game. Santiago Casilla would come to the mound in the 9th for the Giants and will finish off that game easily. Giants won the game 3-2.

We were very sad of this result since we were both hoping to finish the trip on a win. Furthermore, we were very sad for Meg, Bryan, Mark and all the Nationals fans we met at the ballpark that supported their team during the whole year. After the game, we got to grab a beer with Meg and Bryan and we learned that, in Washington, there are bars for Democrats and bars for Republicans!

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The Nationals are still looking for a working organization model when we talk about administration and ballpark. We have to take in mind that they are losing a lot of money from TV rights. A big part of these profits goes to the Orioles, which own a big part of the Nationals TV rights. The Orioles were opposed to the coming of a baseball team to Washington so there were some negotiations and it was a concession that had to be made to calm down the Orioles owner. Another observation about the organization is coming directly from Meg and Bryan: the Nats have trouble with their priorities. It is hard to satisfy the fans that are paying 15$ for their tickets as much as the ones paying 150$. As they told us: great we had 5 bobble heads giveaway this year but, during some games, they will ran out of hot dogs in the 2nd inning! Also, the Nationals have given the floor inside the ballpark a great red paint coating but you still have to be in line for 10 minutes when you want to go to the bathroom during some games.

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The Nationals are still a very young team and began to get a steady and important fan base. We think that it is one of the main key to success. The Nats can also take advantage of the Political status of the city of Washington so this means a lot of visitors coming from all around the United States. We are very curious to see how the neighborhood will look like 10 years from now around Nationals Park.

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For us and a lot of people in Montreal, the Expos died in 2004. The Nationals are not the Expos. We only wish good things to the Nationals fans and we wish them luck in the years to come. A lot of cities already had lost a baseball team and got one again but you got to let go of your old team. Washington hasn’t stolen the Expos from Montreal but we understand why some people in Montreal will never root for the Nationals in their lifetime. It is possible for us that the same thing happen in Montreal: it is very likely that when we will get a team again, that team will be coming from another city. The best thing you can do is to respect the heritage of the old team and to support proudly your new team so people that lost it don’t feel like they lost it for nothing.

It is the end of the trip and yes we are sad. The return to normal life is way harder than we thought. This report is not the last we will write: we got a lot of conclusion to write about the trip to help baseball to come back to Montreal. We want to say thank you to Meg and Bryan for their help during our visit in Washington and we want to say thank you to everyone that helped us during this over 3 month’s trip. Whether it was when we were stuck in Tennessee or by giving us a place to stay when during our visit in a certain city, we cannot say thank you enough. We want to assure you all that there won’t be any break until we can hear: play ball again in Montreal.

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P.S. Did you know that the MLB forbids team to pay to keep public transit open late at night during game days? In Washington, it is a local university that finances the ‘’open late’’ service so fans can watch extra innings without any worries!

30ième arrêt: Nationals Park (3 Octobre 2014)

Tout au long de notre voyage, nous faisions différents plans qui nous auraient permis de revenir à Washington pourvoir un match des Nationals. Le voyage n’aurait pas été complet si nous n’avions pu que voir 29 matches même si nous avions visité le Nationals park de Washington. C’est donc avec grand plaisir que nous avons suivi les matchs des Nationals jusqu’à ce qu’ils soient qualifiés pour les séries d’après saison. À partir de ce moment, nous savions que nous devions retourner là-bas pour notre 30ième match de l’été

Plusieurs personnes trouvent ironiques que nous finirons notre voyage à Washington, d’autres pensent que c’est un signe du destin. Nous avons eu la chance de rencontrer des fans merveilleux à Washington qui nous ont supportés tout au long du voyage. Ils ont donc réussis à nous réserver des billets pour le premier match d’après saison des Nationals!

C’est donc après avoir passé quelques jours à la maison que nous retournons sur la route afin de compléter le voyage. Pour s’assurer de bien se rendre, nous avons échangé notre vieille mini-van pour la voiture du père d’Adry! Ça fait pas mal changement de notre volant qui tremble quand on va plus vite que 100 km\h! Départ jeudi matin pour le match du vendredi entre les Nationals et les Giants de San Francisco.

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Nous serons hébergés chez Meg et Brian, un couple de Washington qui nous avaient hébergés lors de notre premier passage dans la capitale américaine. En ayant la chance de rencontrer des gens comme eux qui ont un plan de billets de saison, on en apprend vraiment beaucoup sur les Nationals. De plus, on ne peut ignorer le processus d’acquisition des Nationals par Washington car c’est la plus jeune équipe. Lorsque nous retrouverons le baseball à Montréal, on devra prendre exemple sur la franchise la plus jeune assurément.

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Quoi dire des Nationals? D’abord, les gens vont penser que le retour du Baseball à Washington fut glorieux et accueilli par des dizaines de milliers de fans. Les premières années ne furent pas faciles. L’équipe a évolué au vieux RFK stadium, stade encore utilisé par le DC United, équipe de la MLS. Ce stade était une solution temporaire en attendant la construction du Nationals Park. Lors de leur première saison, une moyenne de plus de 33,000 fans se présentait à chaque match. Le total des partisans pour 2005 fut supérieur à la moyenne de la ligue nationale. Hélas, ils ont vite compris qu’ils avaient les anciens expos et que le jeux n’était pas le meilleur.  Ils n’ont pas été en haut de la moyenne de la ligue nationale avant 2013! En réalité, ils n’ont jamais fait mieux que leur 1ère saison en termes d’assistance. Sans compter qu’ils sont tombés 4 fois sous la barre des 2 millions de spectateurs depuis leur arrivé à Washington.

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Pourquoi cela? On remarque que, dans la ligue, il est difficile de se créer une base de partisans rapidement. Dans la région de Washington, plusieurs personnes sont et étaient des fans des Orioles de Baltimore. En fait, se rendre à Baltimore prend moins d’une heure en voiture à partir de DC. Les gens ont donc eu de la difficulté à faire la transition vers les Nationals, qui évoluent dans une division un peu moins excitante que les Orioles! Les Nationals vont inaugurer leur nouveau stade en 2008. Il est situé dans un quartier un peu en piteux état… la ville travaille fort afin de le rendre plus attrayant mais, selon Meg et Bryan, le quartier ne sera pas encore ‘’adéquat’’ avant 10 ans! La construction des tours à condos autour du stade a fait grimper le prix de l’immobilier dans le quartier.

Se stationner n’est pas facile autour du Nationals Park. Le transport en commun est fortement recommandé! D’ailleurs, deux tours à stationnement sont visibles derrière le stade. Heureusement, l’organisation a décidé de recouvrir les bâtiments avec des affiches de l’équipe car honnêtement, on trouve ça un peu laid des stationnements! Les Nationals font partie des quelques équipes qui offrent en service de ‘’valet’’ pour les cyclistes. Plusieurs éléments du stade sont d’ailleurs certifiés vert.

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Arrivé au stade, on retrouve une grande place qui donne une vue sur le terrain et où il est facile de circuler. On peut y prendre des photos avec des statues de Walter Johnson, Josh Gibson et Frank Howard ou bien s’amuser avec les mascottes des Nationals qui représentent des anciens présidents! De là, la plus grande attraction au Nationals Park est le Red Porch, un restaurant qui offre de la nourriture varié avec un bar sur son ‘’toit’’. Sur le toit, on peut circuler ou relaxer sur des divans. On peut aussi même rejoindre le reste des sièges sans redescendre de là. Une ligne du temps à l’intérieur du stade fait part de l’histoire du baseball à Washington. Pour ceux qui l’ignorent, c’est la 3ième équipe majeure qui est instauré à Washington. On fait peu de référence aux Expos si ce n’est que des numéros retirés de Gary Carter et d’Andre Dawson.

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Ce match de première ronde à Washington était présenté un vendredi après-midi. On a compris, en regardant les horaires, que la ligue majeure ne veut absolument pas que deux matchs soient joués en même temps. Plusieurs personnes semblaient avoir pris congé pour ce match et les fans sont arrivés tôt et l’ambiance était déjà électrisante! Les gens faisaient le plein de nourriture avant le début de la rencontre pour éviter d’avoir à se lever durant le match! Lors de la présentation des joueurs, Adry et moi avons croisés nos regards et les deux nous étions remplis d’une émotion particulière. Nous étions tellement heureux d’être présent à ce match, de vivre l’ambiance des séries et en plus de pouvoir compléter notre tournée à ce match. D’un autre côté, sans même parler, on comprenait ce que l’autre pensait. Cela aurait pu être à Montréal. En parti car les Nationals représentent les anciens Expos mais aussi simplement car nous savons que Montréal adore le sport et le baseball. Nous avons ravalé nos émotions et nous nous sommes joints à la foule afin d’encourager les joueurs.

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Les lanceurs partants étaient Jake Peavy pour les Giants de San Francisco et Stephen Strasburg pour les Nationals. Peavy s’est joint aux Giants lors de la vente de feux des Red Sox cette année qui se sont départis de plusieurs de leurs joueurs. Quand on regarde les deux alignements partants, on comprend la différence entre une équipe qui se qualifie pour le mois d’Octobre et les autres. Tous les joueurs peuvent faire la différence et, appart pour les lanceurs, le haut ou le bas de l’alignement ne fait pas vraiment de différence. En 3ième, Joe Panik frappe un simple bon pour 1 point et en 4ième, Brandon Belt pousse Hunter Pence au marbre pour le deuxième point et cela a un peu refroidi la foule. Peavy fait de l’excellent travail, il accordera son premier coup sûr en 5ième et le frappeur suivant frappera dans la balle à double jeu…nats6

Les Giants ne frappent pas de longue balle mais des simples qui font le travail. Strasburg quittera en 6ième. Peavy quitte aussi en 6ième. Les Giants rajoutent un point en 7ième et c’est 3-0. Les fans sont très inquiets au National Park mais personne ne quitte le stade. Tout le monde croit en l’équipe. Le premier frappeur de la 7ième, le jeune Bryce Harper va réveiller la foule avec une très longue balle au champ droit! Tout le monde se lève et reprend espoir! 2 frappeurs après, Asdrubal Cabrera envoie la balle lui aussi de l’autre côté de la clôture au champ droit et c’est 3-2 Giants! Les Nats ne nous donneront plus de gros moments d’excitation d’ici la fin du match. Santiago Cassila viendra fermer les livres en 9ième. Défaite des Nats 3-2.

Nous étions très déçus du résultat car nous espérions terminer le voyage sur une victoire. Nous étions aussi très déçus pour Meg, Bryan, Mark et tous les fans des Nats que nous avons rencontrés au match. Ils sont très fidèles et aiment beaucoup leur équipe. Nous sommes d’ailleurs allés prendre un verre avec Meg et Bryan après le match et nous avons appris qu’à Washington, il y a des bars pour les démocrates et des bars pour les républicains!

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Les Nationals se cherchent encore un peu au niveau stade et administration. On doit leur concéder qu’ils perdent beaucoup d’argent à cause des droits de télévision qui vont en grande partie aux Orioles de Baltimore, équipe qui s’opposait à la venue d’une équipe à Washington. Ce fut une des concessions afin de calmer le coloré propriétaire des O’s à cette époque. Une autre observation nous vient directement de Meg et Bryan : les priorités de l’équipe sont particulières. Il est difficile de satisfaire les fans qui paient 15$ pour leurs billets autant que ceux qui en paient 150. Comme nous a dit Meg : Super nous avons eu 5 bobble head cette année, mais lors de certains matchs, il manque de hot dog en 2ième manche. L’équipe a repeint le planché dans tout le stade pour lui donner une belle couleur rouge, mais on doit encore faire la ligne pendant 10 minutes pour aller aux toilettes lors d’un match.

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Les Nationals sont très jeunes et ils commencent déjà à avoir une base de fan importante. C’est, selon nous la clé du succès. Les Nats peuvent aussi  profiter du statut de ville politique de Washington, ce qui veut dire beaucoup de visiteurs qui viennent de partout aux États-Unis. Nous sommes très curieux de voir à quoi va ressembler le Nationals Park et le quartier qui l’entoure dans 10 ans.

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Pour nous et plusieurs personnes à Montréal, les Expos sont morts en 2004. Les Nationals ne sont pas les Expos. On ne souhaite que du bien aux fans à Washington et on espère qu’ils auront encore du succès dans les années à venir. Plusieurs villes ont déjà perdu une équipe et en ont obtenu une autre des années après. On doit laisser aller l’ancienne équipe. Washington n’a pas volé l’équipe à Montréal mais on comprend pourquoi plusieurs anciens fans des expos ne seront jamais vus à encourager les Nationals. C’est malheureusement une possibilité qui nous attend à Montréal : il est possible que l’on reçoive une équipe qui provient d’une autre ville. Le mieux qu’on peut faire est de respecter l’héritage de l’ancienne équipe et de supporter notre nouvelle équipe afin que les fans de l’ancienne ville ne pensent pas avoir perdu leur équipe pour rien.

C’est la fin du voyage et oui nous sommes très tristes. Le retour à la normale est difficile. Ce rapport n’était pas le dernier. Nous avons plusieurs conclusions à écrire sur le voyage afin d’aider le retour du baseball à Montréal. On remercie fortement toutes les personnes qui nous ont supportés lors du voyage. Que ce fut quand nous étions pris dans le Tennessee ou simplement pour nous héberger lors de notre passage dans une ville, nous voulons tous vous remercier et il n’y aura pas de repos tant que nous n’entendrons pas : Play ball à nouveau à Montréal.

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P.S. Saviez-vous que la MLB interdit aux équipes de payer pour maintenir le transport en commun ouvert lors des soirs de match? À Washington, c’est une université de la ville qui finance ce service!

29th stop: Rogers Centre (Septembre 28th 2014)

We left Cleveland and our new friends Sarah and Dan; we thank them for their nice and warm hospitality and for the great experience they gave us in their town. We leave pretty early in the morning to head Toronto were we are meeting some of Adry’s family.  We will be living with them for our week-end in the Canadian biggest city. We also wanted to stop in Niagara Falls. We know it sound a little bit tacky but we just needed to drive by this place! Our budget is now at his lowest so we didn’t even stop because parking was expensive so we drove by very slowly just to take a few pictures.

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We were both very excited to arrive in Toronto since we were both meeting a lot of our family members and friends. We all spent the evening talking about our adventures and sharing a great meal! After 3 months away, yes we were missing all of our close ones!

On Sunday, it was the very last day of regular season in baseball. We took the public transit all the way down to the Rogers Centre in downtown Toronto. The Rogers Centre is a ballpark that doesn’t look like one! We are in a very different ballpark style compare to the Retro Classic or Retro modern ballpark we’ve seen during this trip. We have to say that when the ballpark opened, in 1989, it was a breaking innovation in sports stadium: the first ballpark with a fully retractable roof. Our friends from the south always refer to the rough Canadian weather. When we look at Minneapolis or Detroit that built ballparks without roofs, we understand why so few people would go to games early in the season since it is still very cold out there. Toronto gets to close the roof and people can shelter in the Rogers Centre for the first home games of the season.

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Rogers Centre, even if it’s only 25 years old, is considered to be an old ballpark. Rogers, the company that owns the ballpark, invest in renovations in the last few years. We talk about adding TV’s all around the ballpark, new and various concessions and a large Budweiser patio that covers most of the outfield wall. I visited Rogers Centre a few years ago and I have to say that those renovations really gave a better look to the ballpark. On the other side, when you walk on the ramps to go on the upper levels, we really that we are in a 25 years old ballpark!

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Also, the Rogers Centre is located in a very alive neighborhood in Toronto. It is right next to the CN tower. When the roof is open, we have a great view on this Canadian landmark. Right next to Rogers Centre is also the Round House Park and the steam whistle brewery. After the game, fans can go walk around on the Ontario Lake waterfront and enjoy a beer in the surrounding bars and restaurants. In 2015, Toronto will be host to the Pan Americans games. To be ready for this event, the City is proceeding to a lot of renovations around town. Another unique feature of the Rogers Centre is an hotel directly attached to the Ballpark with 70 rooms that gives a unique view on the field!

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It was fan appreciation weekend at Rogers Centre. A lot of promotions were offered to fans to thank them for the fidelity during this season. We began off with the giveaway: a warm winter hat! Very Canadian! A 30% off blue jays clothes and apparel was also offered in the shops and a two for one on Blue jays jerseys were creating a huge line up to the different stores! Another great attraction for fans was the yard sale. The blue jays were selling autographed balls, bats, jerseys and grab bags to fans for a reduced price (still very expensive we think!). All the fans rushed to these different deals and it was very hard to walk around!

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We still managed to get to our seats where we were meeting with friends and members from our families. We bought all those tickets in advance to be sure to be seated altogether. On the upper deck, we appreciated that the metal bar that we can lean on from our seats but we would’ve like to have cup holders! The seat configuration is a little weird in Toronto: it is a multipurpose stadium and the Blue Jays are sharing the ballpark with the Toronto Argonauts, a Canadian football team. We could still see the football lines from the last game. Also, the Buffalo Bills are playing regular season games in Toronto since 2008. The Blue Jays are one of the only two teams to still play on artificial grass. There is a project that says that the Rogers Centre will be replacing the turf for grass in 2018.

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At the Rogers Centre, we feel the Canadian touch. We are not talking about the long line in front of the Tim Horton concession or the winter hat that were given away! We talk about how the people were nice in Toronto, how the fans would encourage the team very loudly for the whole game and how a few fans were wearing their Maple Leaf jersey! Montreal could also give this Canadian touch to the MLB but with a bilingual touch!

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The Blue Jays and the Orioles were playing this last game of the season. The poor blue Jays have to play in a very competitive division with the Yankees, Red Sox, Orioles and Rays. The Jays finished six time with an over .500 record in the last 10 years but they couldn’t get a playoff berth in these 10 years! They have to work very hard to keep the fast pace of these teams. This year, they were up to a good start but they played badly in the second half so the Orioles got away with the division title.

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Starting pitchers were R.A Dickey for the Jays and Miguel Gonzalez for the Orioles. This game wouldn’t affect any of the team’s situations. The Orioles already had clinched the division. They still dressed most of their big names for the game: Nick Markakis, Nelson Cruz and Adam Jones. We will be quick with the game resume: a solo home run from Jonathan Schoop at left field in the 5th would give a 1-0 lead to the Orioles. In the 9th, the Jays would get one man on first to keep the crown in it but an unassisted double play and a strikeout finished off the game. Final score: 1-0 Orioles, our fifth shutout in a row…

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Whatever the score was, we were just happy to live that experience with our family and friends. We were also happy to be part of the atmosphere of a final game of a season. Even if their team was already eliminated, the fans showed up in great numbers to support their team and to thank them for this season. Toronto is the biggest city in Canada and home to a lot of motherhouses of big companies. This is a reason why the Blue Jays are not in danger of leaving the city. Also, their division rivals, the Red Sox and the Yankees, have a fan base that loves to travel to see baseball. That’s why a lot of them travel to Toronto to see their team play and to get really cheaper tickets out there!

One of our biggest wish, when baseball will be back to Montreal, is that Montreal plays in the same division as the Blue Jays so we could develop a great rivalry with Toronto like we already have in Hockey, Football and Soccer.

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For those who didn’t know, we missed the game we were supposed to see in Washington earlier in this trip. First time, we had a rain out and second time we had car problems so we couldn’t make it out there. We are happy to announce that we will be attending the first Nationals game in the national league division series!

Next Stop: Washington!

P.S. When you get a room at that hotel with the view on the Rogers Centre field, you have to sign a waiver that you won’t do any obscene action since a couple was caught having sexual intercourse at the view of the fans in the Rogers Centre!

29ième arrêt: Rogers Centre (28 Septembre 2014)

Nous quittons Cleveland en remerciant fortement nos amis Dan et Sarah qui nous ont fait vivre une superbe expérience là-bas. Nous quittons assez tôt le matin afin de nous rendre à Toronto, où Adry a de la famille qui vont nous héberger pour notre séjour dans la métropole canadienne. Aussi nous quittons assez tôt pour passer par les Chutes du Niagara. On sait que cette attraction est un peu ‘’quétaine’’ mais on devait au moins passer. Notre budget étant réduit, nous ne sommes même pas arrêter là-bas, nous avons roulé lentement et pris quelques photos!

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Nous étions très heureux d’arriver à Toronto car nous rejoignions plusieurs membres de nos familles ainsi que des amis. Nous avons profité d’un très bon repas autour duquel nous avons partagé nos aventures. Après 3 mois on s’ennuyait pas mal de nos proches!

Le Dimanche, c’était le dernier jour de baseball de la saison régulière. Nous avons pris le transport en commun pour se rendre au Rogers Centre au centre-ville de Toronto. Le Rogers est stade de baseball qui n’en a pas l’air d’un. De l’extérieur, on est très loin du style néo-classique arboré par la plupart des stades aujourd’hui. Il faut dire qu’à son ouverture, en 1989, le stade était une innovation : le premier stade avec un toit complètement rétractable. Nous amis du sud ont souvent fait référence à la température canadienne mais quand on regarde des villes comme Minneapolis ou Detroit qui ont des stades sans toit, lors des premiers matchs de la saison au mois d’avril, on comprend pourquoi il y a plus de gens à Toronto dans les estrades lors des débuts de saison.

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Le Rogers center, même s’il n’a que 25 ans, est considéré comme un vieux stade. Rogers, compagnie propriétaire du stade, a donc fait plusieurs rénovations au fil des ans et surtout dans les dernières années. On parle de l’ajout de télévision, de nouvelles concessions et du patio Budweiser au champ centre. J’avais visité le stade il y a deux ans et je dois dire qu’il parait déjà mieux. Par contre c’est certain  que lorsqu’on emprunte les rampes qui vont vers les balcons supérieurs, on se sent un peu dans les années 1990!

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Aussi, le Rogers Centre est très bien entouré : il est au pied de la tour du CN. Quand le toit est ouvert, on a une très belle vue. Aussi, le stade est situé à côté du roundhouse park et de la brasserie : Steam Whistle. Après les matchs, on peut aussi aller se promener sur le bord du lac Ontario en buvant une bière. De plus, Toronto sera la ville hôte des jeux panaméricains de 2015 et procède donc à plusieurs rénovations en ville afin d’améliorer l’expérience touristique au centre-ville. Une autre touche unique au Rogers Centre est l’hôtel qui y est attaché avec 70 chambres qui donnent une vue sur le terrain lors des matchs!

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Ce weekend au Rogers Center était le weekend des fans. Plusieurs promotions étaient de mises afin de remercier les fans de leur fidélité cette saison. On commence par recevoir une tuque hivernale aux couleurs de l’équipe, quoi de plus canadien! Les fans avaient aussi droit à 30% de rabais à la boutique en plus d’un 2 pour 1 sur les chandails officiels de joueurs. La file pour la boutique était impressionnante! Une des attractions qui attirait beaucoup était la vente de garage : les fans pouvaient acheter des balles, bâtons utilisés, sacs surprise et bobble head à un prix réduit (mais encore très cher!). Il y avait beaucoup de fans pour le match, on avait de la difficulté à circuler!

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On réussit quand même à se rendre à nos billets où nous rejoignions plusieurs membres de nos familles et amis. On s’était pris d’avance pour être sûr d’être assis ensemble. Au balcon supérieur, à Toronto, on apprécie d’avoir des barres métalliques pour s’accoter afin de mieux regarder le match, mais on n’apprécie pas de ne pas avoir de support pour mettre nos boissons! La configuration des bancs est un peu particulière : les Blue Jays partagent le stade avec les Argonauts de Toronto, équipe de la ligue canadienne de Football. On pouvait d’ailleurs voir les traces des lignes sur le terrain. Aussi, les Bills de Buffalo y jouent, depuis 2008, des matchs de saison régulière. D’ailleurs, les Blue Jays sont une des deux seules équipes de la ligue qui jouent sur du gazon artificiel. Un projet est en étude pour l’ajout du gazon artificiel en 2018.

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Au Rogers Centre, on retrouve une touche Canadienne. On ne parle pas seulement de la ligne devant la concession Tim Horton où des tuques qu’on nous donnait! On parle des gens très gentils, des fans qui crient tout le long du match et bien sur des quelques personnes avec un chandail des Maple leafs de Toronto! Montréal pourrait très bien apporter aussi cette touche canadienne au baseball de façon bilingue!

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Les Blue Jays affrontaient les Orioles de Baltimore pour leur dernier match de la saison. Les pauvres Blue Jays ont le malheur de jouer dans une division avec les Yankees, Red Sox, Rays et Orioles. Les Blue Jays ont fini 6 fois, dans les 10 dernières années, avec une fiche de plus de .500 sans faire les séries d’après-saison! Cette division est tellement compétitive que les Blue Jays ont de la difficulté à garder le rythme à chaque année. Cette saison, ils se sont écroulés au profit de leurs adversaires de ce match.

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Les lanceurs partants étaient R.A. Dickey pour les Jays et Miguel Gonzalez pour les Orioles. Ce match n’avait aucune importance pour les deux équipes. Les Orioles étaient déjà assurés du championnat de leur division. Ils ont quand même habillés leur gros joueur : Nelson Cruz, Adam Jones, Nick Markakis, etc. Pour le pointage, on vous épargne les détails mais Jonathan Schoop frappe une longue balle au champ gauche bonne pour un point en 5ième. 1-0 Orioles. En 9ième, les Blue Jays ont mis un joueur sur les buts en fin de 9ième mais un double jeu sans aide et un dernier retrait au bâton ont mis fin au match. Pointage final : 1-0 Orioles. C’était notre 5ième blanchissage en ligne!

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Peu importe le pointage final nous étions très heureux de vivre ce match en compagnie de nos proches. Nous étions aussi très heureux de vivre l’expérience d’un dernier match de saison à Toronto. Même si leur équipe était éliminée, les fans des Blue Jays sont venus démontrer leur affection pour la seule équipe canadienne de la ligue. Toronto est la plus grande ville au Canada. Plusieurs sièges sociaux importants y sont situés et c’est une des raisons pourquoi l’équipe ne sera probablement jamais en danger. De plus, les fans des Red Sox et des Yankees se déplacent beaucoup pour suivre leur équipe. En jouant dans la même division, les Jays affrontent souvent ces équipes et les gens de New York et Boston peuvent trouver des bons billets pour pas mal moins cher à Toronto!

Un de nos plus grands souhaits, lorsque le baseball sera de retour à Montréal, serait que Montréal et Toronto évoluent dans la même division afin de créer la rivalité Montréal Toronto qui existe déjà au hockey, soccer et football canadien.

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Pour ceux qui ne le savent pas, nous avons manqué notre match à Washington au début de la tournée : annulé par la pluie la première fois et nous n’avons pu nous rendre à cause d’un bris de véhicule la deuxième fois. Nous sommes très heureux d’annoncé que nous irons à Washington pour le premier match d’après-saison qu’ils joueront!

Prochain arrêt, Washington!

P.S. Lorsqu’on loue une chambre à Toronto avec vue sur le match, on doit signer une décharge qu’on n’effectuera pas de gestes obscènes car un couple a déjà été surpris par les caméras à avoir des relations sexuelles à la vue des partisans!

28th stop: Progressive Field (September 26th 2014)

Before heading out to Cleveland, we had to stop in Wilmington Ohio to meet up for lunch with Rita, Tony’s mom that we both met last night at Great American Ballpark. She invited us for lunch so we could talk about our experience. Apparently, it is in Wilmington that the Banana Split was invented! Rita is a really big fan of the Reds and we loved to hear about her stories. After this nice lunch (thank you very much!), we headed to the Technicolor headquarters where Tony is working. They do the distribution of movies in Canada and the United States.  Adry was very excited since she worked for many years at her hometown cinema. Tony gave us a nice tour of the facilities and even gave us a movie poster of ‘’42’’, the Jackie Robinson movie. Thanks a lot to Tony and his mom for giving us this great experience!

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We headed to Cleveland and precisely to the city center. We went to attend a charity event that was organized partly by the Cleveland Indians. One player and two coaches of the team were guest’s bartenders in this trendy bar. They were giving guest their beer and taking pictures with the fans. A part of the sales were given to charity. We were lucky enough to take a picture with the famous Terry Francona, manager for the Cleveland Indians and former first round draft pick for the Montreal Expos in 1980.

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We left downtown and we headed to Parma, a suburb town of Cleveland. We were to meet with Dan and Sarah. They live in the Cleveland area but Dan grew up in Detroit as a Tigers fan and Sarah grew up in Indianapolis as a Reds fan. They followed our trip closely during the summer and they offer us to sleep at their place when we were in the area. On that night, we sit and watch on TV the last game of Derek Jeter at the Yankee Stadium. It was a great moment of emotion for us and it couldn’t have finished better than that!

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The next morning, Dan and Sarah toured us around Cleveland. We’d say that we didn’t know much about the highlights of this city other than their famous Rock and Roll hall of fame. Our first stop but very important stop: The Honey Hut. This place is well known in Cleveland to be very delicious and one the best 25 ice cream parlors in the United State. By the way, Dan was a judge in a contest to find the greatest ice cream in Cleveland! Second stop: League Park. This ballpark was the former home of the Cleveland Indians and Spiders. This ballpark was partly demolished when the team left but it was refurbished a few years ago. Today it’s a park own by the city. It still bears some walls from the old building. This ballpark is very important in the history of Cleveland: Cy Young pitched out there and Babe Ruth hit his 500th career home run.

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We went over by the hospitals area: Cleveland is well known for its high quality hospitals and very qualified doctors. They also showed us a park where every nationality of the citizens of Cleveland is represented with small gardens where they built statues and plaques. We drove pass the Cleveland Browns Stadium, which is located next to the Rock and Roll hall of fame. We than took the freeway to get away from downtown.

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The next stop was a public park located on the Erie Lake waterfront. From there, we had a breathtaking view on Cleveland’s down town. Let’s say that this Cleveland tour really impressed us since we didn’t know that much about the city. We now have a lot of reasons to go back there as tourist to visit the science museum, art museum, etc.

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After the tour, we left Dan and Sarah but we will see them again during the game. We met up with a Professional working for the development sales for the Cleveland Indians. He offered us to go on the field during the Indians batting practice. We really love this moment when we are only a feet away from the big league players! We had a lot of questions for Matthew concerning the Cleveland Indians. First, we all saw those embarrassing pictures showing progressive field completely empty earlier this season. He told us that it is not a secret that the attendance was terrible this year at progressive field and that the organization is working towards changing this. The team will probably be second to last in attendance this season. One of the Indians problems is that people prefer to go watch the game with their friends in one of the many sports bar in Cleveland. They have to find a way to drag these people to the ballpark. This is why, during the offseason, the organization is going to proceed to a series of renovation in the ballpark. A large seating section of the grand stand (which was almost always empty) is going to be removed to be replaced by an entertainment section: bar, food and standing room. Also, a two stories bar will be added to the ballpark. This ballpark, which was opened in 1994, is still in pretty good shape.

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The Cleveland fans suffered a lot in their lifetime talking sports in general. The baseball team hasn’t won the World Series since 1948, the Cleveland Browns never won a Super Bowl and the Cleveland Cavaliers lived in misery after Lebron James left the team. The sports fans have a very difficult relation with their different teams. They will critic a lot the teams and the players but, as another employee of the team told us (native from Cleveland), they prefer to have critic fans filling the ballpark than have no fans at all! For example, it’s the first time since the 2000-2001 seasons that the Indians are going for back to back winning seasons but still, the fans already are talking about a new manager! Don’t get excited, the Indians are staying in Cleveland and they will always stay there. Even though Cleveland and Ohio are mostly all about football, the baseball fan base is very important.

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Even if they haven’t won the prestigious trophy since 1948, the team had successful seasons during the 90’s. When the Cleveland Browns left town from 1996 to 1998 and when great players evolved with the team, it was the perfect recipe for success for baseball in Cleveland. They had a 455 games sold out streak. The number 455 is retired by the team. During this era, the Cleveland fans could see great players like Manny Ramirez and Jim Thome. By the way, Thome owns the record for longest home run at Progressive field, a 511 feet long ball!

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After batting practice, our friend toured us around the ballpark. Next to the ballpark entrance, which is located right next to the street, we discovered the Indians hall of fame. Players are honored over there and quite a few are issued from the Negro Leagues. Not to forget: Louis Francis Sockalexis who gave the Indians name to the team. We kept visiting and we’ve been showed us the seat reserved for John Adams. John Adams is an Indians fan who is known for batting the drum during the Indians home games in the belachers! We also observed the ballpark lights that have a particular toothbrush shape and inspired many ballparks. We passed by the kid’s zone which was pretty empty… Thanks a lot to our friend for answering all of our questions and to give us the opportunity to go on the field for batting practice. We wish him good luck for his continuity with the team for next season!

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We went back to meet with Dan and Sarah to our seats. We had very good tickets for that Friday night game. The Indians were still having playoffs hope by a very small margin. They were playing against the Tampa Bay Rays. Starting pitchers were Corey Kluber for the Indians and Chris Archer for the Rays. Kluber is a serious candidate for the Cy young trophy, given to the best pitcher in each league. This season, he has an 18 wins and 9 losses record and 269 strikeouts! He will start off the game with three strikeouts in the first inning! He is a very impressing player! In the bottom of the 1st inning, Jose Ramirez will hit his 2nd home run of the year good for one run: 1-0 Indians. For the rest of the game, it will all be about the pitchers. Archer will only allow 2 hits to the Indians for the whole 7 innings and 2\3 he’d pitch. Kluber would get 11 strikeouts in 8 innings! Cody Allen will come as a closer in the 9th and he will be perfect: Indians win 1-0, our 4th shutout in a row…

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When we are looking at the Cleveland Indians, we all see the empty stands and a team finishing 3rd in its division this year. We have to look at Corey Kluber and Michael Brantley that are the future of the team. Cleveland got it really bad during the economic crisis a few years ago. Today, the downtown is full of life and a lot of young professionals are buying condos. Cleveland is a big sports city but it stays a small market. It is one of the rare small markets that have 3 professional teams: Indians, Browns and Cavaliers. Our friend told us how the Indians felt the new excitement when Lebron James announced that he was coming back home to the Cavs: people were more motivated for sports in general. As he told us: the Cleveland fans love to hate themselves. We will have to observe closely Cleveland during the process of getting a new team in Montreal.

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After the game, we headed back to Dan and Sarah’s to get a good night of sleep. They really welcomed us in the best way there is. We really felt at home out there! It is incredible how we’ve met with so many nice persons during this whole trip. They even offered us gifts! It was a great pleasure for us to learn more about Cleveland and the American Culture in general. A big thanks to them and we hope to see you guys soon enough in Montreal for a Montreal Canadiens game! (Dan created his own ‘’Red Wings zone’’ in his basement!)

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Next stop is in Canada: the Toronto Blue Jays!

P.S. Did you knew that, John Adams, the Indians Drummer, is the only MLB fan that had the honor to had a bobble head figurine created after him!

28ième arrêt: Progressive Field (26 Septembre 2014)

Avant de quitter Cincinnati pour Cleveland, on avait un petit arrêt à faire à Wilmington en Ohio. Rita, la mère de Tony, que nous avons rencontré la veille au Great American Ballpark, nous invitait à Dîner avec elle. Apparemment, c’est dans cette petite ville d’Ohio qu’on aurait inventé le Banana Split! Nous avons bien aimé partager nos différentes expériences avec Rita, qui est une vraie grande partisane des Reds! Après cela, nous sommes allées visiter Tony à son travail : il travaille pour les distributions de films technicolor qui distribuent partout au Canada et aux États-Unis. Adry était très excité puisqu’elle à longtemps travaillé dans un cinéma. Tony nous a fait faire le tour et nous a même donné un affiche du film ‘’42’’. Merci beaucoup à lui et sa  mère pour cette belle expérience, ils nous ont très bien reçus!

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On se dirige vers Cleveland et plus précisément au centre-ville. Nous sommes allés faire un tour dans un évènement de charité organisé en partie par les Indians de Cleveland. Un joueur et 2 entraîneurs de l’équipe étaient barmans invités dans un bar du centre-ville. Ils servaient bière et prenaient des photos avec les fans pendant qu’une partie des ventes était remise au l’organisme de charité. Nous avons pu prendre une photo avec Terry Francona, entraîneur des Indians et ancien choix de première ronde par les Expos de 1980!

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On quitte le centre-ville en direction de Parma, une petite ville pas trop loin de là. Nous étions reçus chez Dan et Sarah. Ils habitent la région mais Dan est un grand fan des Tigers de Detroit et Sarah a grandi comme fan des Reds de Cincinnati. Ils ont suivi notre aventure et nous ont proposé le logis lors de notre passage à Cleveland. Le soir même, on nous nous sommes assis et avons regardé le dernier match de Derek Jeter au Yankee Stadium. Quel moment d’émotions et cela n’aurait pas pu mieux finir pour lui!

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Le lendemain matin, Dan et Sarah nous ont fait faire un tour de Cleveland. On doit dire qu’on ne savait pas grand-chose sur cette ville si ce n’était que du Rock and Roll hall of fame! Premier arrêt très important : Honey Hut, la meilleure crème glacée en ville et une des 25 meilleures aux États-Unis. Dan fut d’ailleurs juge dans un concours pour découvrir la meilleure crème glacée de la ville! Deuxième arrêt : league Park, ancien domicile des Spiders et des Indians de Cleveland. Ce vieux stade fut en partie démoli après le départ de l’équipe mais une partie de la structure restait et il fut restauré. Aujourd’hui, c’est un stade récréatif géré par la ville. Ils ont même conservé les vieux murs qui restaient. Ce stade est très important pour l’histoire de Cleveland. Cy Young a lancé dans ce stade et Babe Ruth y a cogné son 500ième coup de circuit.

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On passe par le quartier des Hôpitaux : Cleveland est très reconnu pour avoir des hôpitaux de qualité avec des docteurs de premier niveau. Sarah travaille d’ailleurs dans un hôpital de la ville. Ils nous font visiter cette zone dans laquelle on retrouve un parc où chaque différente nationalité de la ville peut ériger des statues et monuments qui représentent leur pays. On passe devant le stade des Browns de Cleveland et devant le Rock and Roll hall of fame rapidement et on prend l’autoroute pour s’éloigner de la ville.

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En s’éloignant un peu, On se dirige vers un grand parc public sur le bord du lac Érié qui donne une vue à couper le souffle sur la ville. On doit dire qu’on ne s’attendait pas à grand-chose de Cleveland et on doit dire que nous avons vu beaucoup de choses qui nous donnent envie d’y retourner. Quelques exemples : les musées de sciences, d’histoire naturelle et d’arts.

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Après la visite, on quitte Dan et Sarah et nous les reverrons lors du match. On rejoint un employé des Indians . Il nous a offert d’aller sur le terrain lors de la pratique au bâton des Indians. On adore ce moment où l’on est si près de l’action! Nous avions beaucoup de questions par rapport aux Indians de Cleveland. D’abord, nous avons tous vu les photos embarrassantes des gradins vides à Cleveland tout au long de la saison. Notre guide nous a bien indiqués que ce n’est pas un secret et que toute l’organisation est au courant que cela doit changer. L’équipe va finir probablement la deuxième pire au niveau du nombre de fans aux matchs cette année. Un des problèmes des Indians est que les gens vont plutôt regarder les matchs dans des bars sportifs. Il suffit de trouver une solution pour les attirer des bars vers le stade. C’est pourquoi, lors de la saison morte, ils vont avoir une vague de rénovations. Une énorme section de sièges (toujours vides!) sera ôtée afin de créer une zone bar resto divertissement d’où les gens pourront aussi regarder le match. Aussi, un bar à deux étages sera construit. Le stade, qui date de 1994, est quand même en très bon état.

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Les fans de Cleveland ont beaucoup souffert au niveau sportif. L’équipe de baseball n’a pas gagné la série mondiale depuis 1948, les Browns de Cleveland n’ont jamais gagné un Super Bowl et les Cavaliers de Cleveland ont vécu la misère après le départ de Lebron James. Les fans de cette ville ont donc une relation douloureuse avec leurs équipes. Ils sont très critiques par rapport à leur équipe mais, comme nous a dit un collègue de notre contact qui est né à Cleveland, on aime mieux avoir des fans présents aux matchs qui critiquent que de ne pas avoir de fan. Par exemple, c’est la première fois depuis 2000-2001 que les Indians vont avoir une fiche positive deux saisons d’affilées et les fans parlent déjà de changer d’entraineur! N’ayez crainte, les Indians sont ancrés à Cleveland et ils y seront toujours. Même si la ville et l’état de l’Ohio sont des endroits de football, les fans de baseball sont très présents.

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Même s’ils n’ont pas gagné le prestigieux trophée depuis longtemps, l’équipe est reconnue pour avoir eu des grands succès dans les années 1990. Le départ des Browns de 1996 à 1998 et de grands joueurs sont des facteurs qui ont aidé l’équipe à jouer 455 matchs à guichets fermés. Le numéro 455 est d’ailleurs retiré par l’équipe. Lors de cette époque, les fans ont pu voir des grands joueurs comme Manny Ramire et Jim Thome. Thome a d’ailleurs le plus long coup de circuit de l’histoire de ce stade : 511 pieds!

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Après la pratique au bâton, on nous a fait visiter le stade. Près des entrées du stade, qui donnent directement sur la rue, nous avons découvert le temple de la renommée des Indians. On y honore plusieurs joueurs dont un bon nombre des Negro Leagues et bien sûr Louis Francis Sockalexis, qui a donné le nom des Indians à l’équipe. On continue à visiter et on nous a montré le siège réservé à John Adams : fan des Indians responsable du tambour dans les bleachers! Il nous fait aussi remarqué les lumières du stade qui sont devenus très populaires à cause de leur forme de brosse à dent! On passe par la zone enfant du stade  qui était pratiquement déserte! Merci beaucoup à notre contact pour avoir répondu à nos questions et pour nous avoir donné la chance d’aller sur un terrain de baseball pour la pratique au bâton! On lui souhaite bonne chance dans sa continuité avec les Indians.

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On rejoint Sarah et Dan à nos sièges. Nous avions de très bon billet pour ce match du Vendredi soir. Les Indians étaient encore mathématiquement en vie pour la course aux séries d’après-saison. Ils affrontaient les Rays de Tampa Bay. Les lanceurs étaient Corey Kluber pour les Indians et Chris Archer pour les Rays. Kluber est un sérieux candidat pour le trophée Cy Young, remis au meilleur lanceur de la ligue. Cette année, il possède une fiche de 18 victoires et 9 défaites avec 269 retraits au bâton! Il amorcera le match avec 3 retraits au bâton! Assez impressionnant comme joueur. En fin de première manche, Jose Ramirez frappera son deuxième coup de circuit de saison bon pour un point : 1-0 Indians. Nous aurons par la suite droit à tout un duel de lanceur. Archer n’accordera que deux coups sûrs aux Indians pour la durée du match. Il lancera 7 manches et 2 tiers avant d’être remplacé. Klubber récoltera 11 retraits au bâton en 8 manches! Cody Allen viendra fermer les livres en 9ième manche en était parfait au monticule : victoire des Indians 1-0, notre 4ième blanchissage d’affilé!

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Quand on regarde l’équipe des Indians, on voit surtout cette équipe avec les gradins vides qui a fini 3ième de sa division cette année. On doit regarder leurs joueurs comme Corey Kluber et Michael Brantley qui sont le futur de l’équipe. Cleveland fut frappé durement par la récession. Aujourd’hui le centre-ville regorge de vie et plusieurs jeunes professionnels viennent s’y installer. Cleveland est vraiment une ville de sport mais reste un petit marché. C’est l’un des seuls petits marchés qui possèdent 3 équipes de sport majeurs. Notre contact nous a dit que le retour de Lebron James avec les Cavaliers s’est fait sentir partout en ville même au Progressive field. Les gens sont plus motivés pour le sport en général. Comme il nous a dit : les fans aiment se détester eux-mêmes! Comme il y a deux jours à Cincinnati, c’est une organisation que l’on doit observer de très près dans notre processus d’obtention d’une équipe à Montréal.

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Après le match, nous sommes retournés dormir chez Dan et Sarah. On ne peut trouver les mots pour les remercier. Ils nous ont accueillis à bras ouverts et nous ont fait sentit comme chez nous. C’est incroyable comment nous avons rencontrés des personnes gentilles lors de notre voyage. Dan et Sarah nous ont mêmes offerts des cadeaux! Quel plaisir pour nous de pouvoir en apprendre plus sur Cleveland et sur la culture américaine en général! Un gros merci et on se voit à Montréal pour un match des Canadiens (Dan s’est créé une zone Red Wings dans son sous-sol avec plusieurs artéfacts de l’équipe)!

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Notre prochain arrêt sera au Canada : on se voit à Toronto!

P.S. Saviez-vous que John Adams, le batteur de tambour des Indians est le seul fan de la MLB qui a eu l’honneur d’être recréé en Bobble head qui fut offerte aux partisans?

27th stop: Great American Ballpark (September 24th 2014)

We left Michigan driving towards Ohio! Our first stop in this state was Cincinnati. We had made a reservation for a bed and breakfast in that city before we left Montreal since we tough we might be needing this night in a real bed (can’t remember our last shower also…). For a good price, we could walk to downtown Cincinnati in less than half-an-hour on foot. We took the time to walk around Cincinnati a little since it was a really gorgeous day.

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We stopped to visit the National Underground Railroad Freedom Center. This center host many exposition rooms that relate the story of slavery in America and the famous Underground Railroad. For those who never heard of it, it was the name given to the system used by slaves to escape to abolitionist states, Canada or Mexico. The runaway slaves could stop at safehouses where people would hide them and give them food for the night. They would also guide them through the path to liberty. Cincinnati, located on the Ohio River, was an important location of that system.

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Inside, we found a lot of information and documents that dated from the coming of slaves to America to the declaration of emancipation addressed by Abraham Lincoln in 1863. We learned the diverse tactics the slaves would use to escape and to hide. Some other rooms were about modern slavery and African American arts.

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After our visit, we headed to Great American Ballpark of Cincinnati. First we have to say that this is a corporate name. We tough it was named like this to represent the great American past time of baseball but it really is the name of an insurance company: Great American insurance. We had a meeting with Michael Anderson, working for the Cincinnati Reds for Community public relationships. Before meeting him, he sent us with courtesy tickets to the Reds museum and hall of fame.

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This hall of fame and museum was opened one year after the ballpark. In it, there is a lot of baseball memorabilia representing the Reds history. The Reds are known to be the oldest baseball organization in the history of the sport. They are really proud of that heritage. They saw many great baseball players like Frank Robinson and Pete Rose. The museum is rich with information and interactive zones. We finished the visit with the hall of fame of the team. We really recommend the visit of that museum to fans visiting the ballpark.

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We finally met up with Michael Anderson right in front of the main gates of the ballpark so we could talk baseball. Cincinnati is the smallest market in all of the Major league of baseball. How did the team managed to survive? In Cincinnati, the team created a close relationship with the fans. The fans and the team are really bonding altogether. As an example, Michael told us that having an orchestra doing a post-game show with fireworks won’t really drag many more people to the game but the fans that will attend this event would be very happy about it. It’s not all about the money; the fans have to be happy when visiting the ballpark.

We have to say that money was a big question in Cincinnati. First of all, the construction of the ballpark was financed by the taxpayers of the city. A tax was created to raise enough money for the construction of a baseball field and a football field. Only problem is that the construction of the football field took over 2\3 of the budget and left crumbles for the ballpark. This is why some parts of the ballpark feels like they have ran out of money. Also, the team had to spend a lot of money in the last few years to get great players playing for the team. Sadly, some of them seemed to stop playing well on long term period and now management is stuck with those big contracts for, in some cases, a long time!

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At the beginning of the 21st century, the team had trouble dragging a lot of people to the ballpark. They decided to hire a lot of special workers that would be focusing on the fan experience and bringing more people to the ballpark. Also, when the ballpark opened in 2003, there were practically no places to get a meal or a drink in the surrounding area. People were not hanging around the ballpark before or after the games. In the last few years, many sports bars and restaurant have opened next to the ballpark and gives life to the area before and after games. One particular bar, the Holy Grail, is supposed to be THE place to go for all Reds fans before games! By the way, we have been told by Michael that opening game in Cincinnati is really a big happening. They would close the streets to cars and people take the day off to get into this big party around the ballpark. We hope to attend one of these opening day games any time in our lifetime!

Talking baseball history, the Reds had some great baseball era. The most popular one is obviously the Big Red Machine era in the 70’s. This team won 2 World Series during that period. It is during that period that Pete Rose played for the Reds. Pete Rose is known for two things in baseball. First, for his multiple major league records: most hits, most game played, most at bats, most singles (etc.) in the history of baseball. The second thing for what he’s sadly famous is because he was banned from baseball for gambling on baseball games while he was playing and managing for the Reds. We asked Michael what was left from Pete Rose in Cincinnati. Every time the team wants to honor him in any way, they have to get a special permission from the MLB. The fans in Cincinnati still love him and he confessed betting on games but never against his team. Many think that he deserves a spot in the Hall of fame in Cooperstown.

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We kept touring the ballpark as we walked by a kid zone: batting cage and a Whiffle ball field. Michael showed us a special food vendors section where it was mainly food coming from the Cincinnati’s area. Right next to that, a very long bar sells many types of beer, a lot are from craft breweries located not too far from the city. He also showed us the Riverboat deck. This reproduction of an old steamboat is actually a section that people can reserve for small or large group in a party atmosphere. The boat’s chimneys are shooting fire for every Reds strikeouts or home runs. The boat is a great historical figure for the city. We want to give a big thank you to Michael for helping us and answering our questions! Thank you also for the gifts from the Reds: I really wanted the old school hat with the mustache!

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Before getting to our seats, we met up with Tony, a Reds fan that had given us the good email to contact the team! He was proudly wearing his Expos hat that night. Michael came and sat with us to begin the game and we talked a lot about baseball. We asked him how were the Reds fans feeling after getting to the playoffs in the last years but losing in the first round or the wild card game like last year. He told us that the fans were already getting impatient. They announced that we were 27,000 fans last night at the ballpark but we must’ve been around 15,000. Season tickets holders don’t come to the games.

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Tony and his family are pretty close to the Reds organization since his brother is working for the team. We felt that all the fans are really close to the organization. Tony’s mom, who attended the game, had brought apple and pumpkin pie (that was delicious!) for the people working on the press gallery level. Apparently, she has got a reputation from the away team workers that got to know her pies! We sat with them not too far from home plate and we kept talking baseball. They too told us about the big hype going around the opening game day! We asked Tony if Cincinnati was a baseball city and without any hesitation he said yes. The Cincinnati Bengals (NFL team) also are important to sports fans but they had so many rough years that people been more turned towards baseball. We shared a great culinary experience with Tony: a skyline cheese dog, a meal particular to Cincinnati! With a lot of cheese please!

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We went up with them up on the press gallery to take a quick look around and grab those empty pie pans! It seemed like everyone really enjoyed it! We thought that the atmosphere at the ballpark was really friendly and that all of the employees were really nice to all the fans.

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We almost forgot that there was a game that night! The Reds were playing against the Milwaukee Brewers. The starting pitcher for the Reds was Daniel Corcino and Kyle Lohse was the starter for the Brewers. Play of the game was early: 3rd inning, Billy Hamilton saved a home run by jumping at the wall and doing an awesome catch. Sadly he would get a concussion on the play and he wouldn’t be back in the game. Corcino got in trouble in the 4th; he will allow a run to the Brewers but Jason Bourgeois would do a great relay to 2nd base to end the inning. In the 5th, Corcino would allow a double to Carlos Gomez good for another run. That would be the end of his game. The Reds pitchers were not in a good mood on that night: they would allow 10 walks and only get 4 strikeouts. In the 8th inning Jean Segura would push 2 runners’ home with a double and Kyle Lohse would get a sacrifice fly good for another run: 5-0 Brewers. Lhose would pitch the whole 9 innings getting 6 strikeouts and only allowing 2 hits to the Reds. Final score 5-0 Brewers.

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Cincinnati is the smallest market in the major league of baseball and Montreal is also considered to be a small market. We realized that, in Cincinnati, everything seemed to be made so the fans would feel really close to the team. It’s a little like if every fan was important out there, a thing that we could not say we’ve seen a lot this summer. The city is baseball. They will all get excited over their players or on those special moments like a homerun that would pushed the team in post seasons.

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The Reds will be hosting the 2015 All-Star game at Great American Ballpark. As Michael told us, it is a free pass next year so the team doesn’t have to be that good since all the attention is going to be around the all-star game. But after that, the organization will have to work harder to put a winning team on the field and a team that will be a serious contender for the World Series. We wished them luck in their 2015 season.

We have to give a big thanks to Michael for helping us out and answering our questions. It’s really helpful for us to meet with team representatives. Thanks also to Tony and his mom. They are two real baseball fans! We will see them again on the next day but that will be in our next report!

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We are on our last stretch: next stop Cleveland.

P.S. Did you know that between 1967 and 1999, facial hairs were prohibited for the Reds players? Pretty ironic for a team that is using a mustache as a marketing logo!

 

27ième arrêt: Great American Ballpark (24 Septembre 2014)

On quitte le Michigan en direction de l’Ohio! Notre premier arrêt est Cincinnati. Nous avions réservé un petit bed and breakfast avant notre départ, on se doutait qu’on en aurait besoin (notre dernière douche remonte à longtemps!). Pour pas trop cher nous avions accès au centre-ville de Cincinnati à moins d’une demi-heure à pied. Nous avions une très belle journée devant nous et nous en avons profité pour nous promener un peu.

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Nous avons effectué une visite au National Underground Railroad Freedom Center. Ce centre contient plusieurs salles d’expositions sur l’histoire de l’esclavage et sur le fameux underground railroad. Pour ceux qui ne connaissent pas, c’est le nom qui était donné au processus d’évasion des esclaves noirs vers les États non esclavagistes, le Canada et le Mexique. Les esclavages s’échappait et pouvait trouver refuges dans certains endroits où les gens les aidaient à retrouver la liberté. Cincinnati, situé sur la rivière Ohio, était une importante de ce système.

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À l’intérieur, on retrouve plusieurs documents qui expliquent les différentes étapes de l’arrivée des esclaves aux États-Unis jusqu’à la déclaration d’émancipation par Lincoln en 1863. On nous apprend les diverses tactiques utilisées par les esclaves pour s’échapper. D’autres expositions présentent l’esclavage moderne ou de l’art afro américain.

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Après notre visite, nous nous sommes dirigés vers le Great American Ballpark de Cincinnati. On doit d’abord vous dire que ce nom est un nom sponsorisé, c’est le nom d’une compagnie d’assurance : Great American Insurance. Dommage, on pensait que cela représentait le grand passe-temps américain! Nous devions rencontrer Michael Anderson, Responsable des relations publiques auprès de la communauté avant le match. Il nous a d’abord fourni des billets pour que nous visitions le musée et temple de la renommée des Reds.

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Ce temple de la renommée fut ouvert 1 an après l’ouverture du stade contient plusieurs artéfacts de l’histoire des Reds. Les Reds sont reconnus pour être la plus vieille organisation de baseball professionnel. Ils sont bien fiers de cet héritage. Ils ont vu passer plusieurs grands joueurs de baseball dont Frank Robinson et Pete Rose. Le musée est très complet avec des zones interactives et le temple de la renommée juste avant la sortie. On recommande la visite du musée à ceux qui visiteront le stade.

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On rejoint Michael Anderson devant l’entrée du stade afin qu’on puisse un peu parler de baseball! Cincinnati est le plus petit marché des ligues majeures. Comment l’équipe réussit-elle à survivre? À Cincinnati, les Reds ont créé une relation très rapproché avec les fans. Les gens ont un sentiment d’appartenance à l’équipe. Comme nous a dit Michael, d’avoir un spectacle d’orchestre symphonique après un match n’attirera pas vraiment plus de fans au stade, mais ceux qui y seront vont vraiment apprécier l’expérience. Ce n’est pas tout de faire de l’argent, les fans doivent être heureux.

On doit dire que l’argent est quand même une question importante à Cincinnati. D’abord, la construction du stade fut financée par les contribuables. Une taxe aux citoyens a permis d’amasser de l’argent pour la construction du stade de football et de baseball à Cincinnati. Seul hic, le stade de football à gruger le 2\3 de ces fonds, laissant des miettes pour le baseball. C’est pourquoi certaines zones du stade semblent avoir été terminées à la hâte. Aussi, l’équipe à dépenser beaucoup d’argent dans les dernières années afin d’offrir des contrats lucratifs à des joueurs qui ne performent pas très bien. Ils sont donc pris avec ceux-ci, dans le cas de certains, pour de longues périodes.

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Au début des années 2000, l’équipe, qui souffrait de difficulté à remplir les gradins, a effectué une vague d’embauche dans leurs bureaux. Plusieurs postes furent créé afin d’offrir une meilleure expérience aux fans. Par exemple, lors de l’ouverture du stade en 2003, il n’y avait pratiquement aucun bar ou restaurant autour de celui-ci. Les gens venaient et repartaient. Dans les dernières années, une zone bar et restaurant fut ouverte directement en face du stade. On y retrouve d’ailleurs le fameux Holy Grail, un bar restaurant très populaire auprès des fans des Reds. D’ailleurs, on nous a beaucoup parlé du match d’ouverture des Reds à chaque année : les rues autour du stade deviennent piétonnières et les gens prennent congé pour ce qui devient un énorme party à Cincinnati! On espère pouvoir visiter l’équipe pour ce match un de ces jours!

Au niveau de l’histoire du baseball, les Reds ont connu des grands moments. On n’a qu’à parler de l’époque de la ‘’big Red machine’’ dans les années 70. L’équipe a d’ailleurs remporté 2 séries mondiales lors de cette décennie. C’est durant cette période qu’évolua Pete Rose avec les Reds. Pete Rose est reconnu pour deux choses. D’abord pour le nombre de record qu’il possède : Le plus de coup sûr, de match joué, de présence au bâton, de simples, (etc.) de l’histoire du baseball majeur. La deuxième chose pour laquelle il est reconnu est pour avoir participer à des paris sur le Baseball. Pete Rose fut banni du baseball majeur. Nous avons demandé à Michael quel est l’héritage de Pete Rose à Cincinnati. Chaque fois que l’équipe veut l’honorer, ils doivent faire une demande spéciale à la ligue. Les fans aiment beaucoup Pete Rose et il a avoué avoir parié mais il nie avoir parié contre sa propre équipe. Plusieurs pensent qu’il mériterait d’être au temple de la renommée du baseball.

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On continue la visite du stade. On passe devant la zone pour enfant : cage de frappeur et terrain de Whiffle ball. Michael nous présente aussi une section où la nourriture que l’on peut acheter provient de compagnie locale. Juste à côté, on retrouve un énorme bar où l’on peut acheter différentes bières dont plusieurs microbrasseries locales. Michael nous présente le Riverboat deck. Cette reproduction d’un vieux bateau à vapeur est une section que les gens peuvent réserver pour leur groupe dans une ambiance plus party! Les cheminées du bateau lancent du feu lors des retraits au bâton des Reds et lors des coups de circuits. Le bateau est un beau rappel historique de la ville. On dit un gros merci à Michael qui nous a beaucoup aidés en répondant à nos questions! Merci beaucoup aussi pour les cadeaux des Reds : je voulais vraiment avoir la casquette des Reds style ancien avec la moustache!

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Avant de se rendre à nos sièges, on rencontre Tony, un fan des Reds qui nous avait d’ailleurs mis en contact avec l’équipe. Il portait fièrement sa casquette des expos pour le match! Michael est venu s’assoir avec nous afin de jaser baseball. On lui a demandé quel était l’état des fans des Reds après que leur équipe se soit qualifiée pour les séries éliminatoires dans les dernières années mais qu’elle ne peut performer au mois d’Octobre. Il nous a dit que les fans commencent déjà à perdre patience. On a d’ailleurs annoncé 27,000 partisans au match hier alors que nous devions être autour de 15,000. Beaucoup de propriétaire de billets de saison ne viennent pas aux matchs.

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Tony et sa famille sont très près de l’organisation des Reds car son frère travaille pour l’équipe. On a senti que les fans sont très près de l’équipe. La mère de Tony, qui assistait au match, avait apporté de la tarte (qui était délicieuse!) pour les gens qui travaillaient sur la galerie de presse! Apparemment, elle commence à être bien connue par les employés des différentes équipes! On s’est d’ailleurs assis avec eux tout près du marbre. Ils nous ont eux aussi beaucoup parlé du match d’ouverture des Reds et à quel point c’est un évènement. On a demandé à Tony si Cincinnati était une ville de baseball et sans hésitation il nous a répondu que oui. Les Bengals de Cincinnati (équipe de la NFL) sont aussi très importants mais ils ont connus plusieurs saisons de misères alors les gens se tournent beaucoup vers le baseball. On a partagé une expérience culinaire avec lui : un chili cheese dog de chez skyline, spécialité de la ville! Avec beaucoup de fromage s’il vous plaît!

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Nous sommes allés avec eux faire un petit tour sur la galerie de presse afin de ramasser les assiettes à tartes vides que tout le monde semble avoir apprécié. On a vraiment trouvé que l’ambiance qui régnait autour du stade était vraiment ouverte. Les employés du stade étaient tous très gentils avec nous.

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On oublie presque mais il y avait un match hier soir! Les Reds affrontaient les Brewers de Milwaukee. Le lanceur des Reds était Daniel Corcino et celui des Brewers était Kyle Lohse. On a droit au jeu du match en 3ième quand Billy Hamilton sauve un coup de circuit au champ centre en effectuant un magnifique attrapé. Malheureusement, il subira une commotion cérébrale et ne sera pas de retour. Corcino est dans le trouble en 4ième. Il Donne un point au Brewers mais un beau jeu de Jason Bourgeois met fin à la manche avec un beau relais au 2ième. En 5ième, Corcino offre un double à Carlos Gomez bon pour un autre point. Ce sera la fin pour lui. Les lanceurs des Reds ne l’avaient vraiment pas ce soir, ils ont offert 10 buts sur balles aux Brewers en ne récoltant que 4 retraits au bâton.  En 8ième, Jean Segura poussera deux points au marbre avec un double et Kyle Lohse frappera un ballon sacrifice bon pour un autre point : 5-0 Brewers. Lohse lancera le match au complet en récoltant 6 retraits au bâton et n’accordant que deux coups sûrs aux Reds. Pointage final : 5-0 Brewers.

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Cincinnati est le plus petit marché de la ligue majeure. Montréal est aussi considéré comme un petit marché. On a remarqué qu’à Cincinnati, tout semblait être fait pour que les fans se sentent près de leur équipe. C’est un peu comme si chaque fan comptait, chose que l’on ne retrouve pas beaucoup ailleurs dans la ligue. La ville est vraiment baseball. Ils vont tous être autour d’un joueur ou autour d’un coup de circuit qui va propulsé les Reds en séries d’après-saison.

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Les Reds vont recevoir le match des étoiles l’an prochain au Great American ballpark. Comme nous a dit Michael, c’est tellement un évènement en soi que l’équipe aura le droit de ne pas performer cette année-là! Sinon, l’organisation devra trouver une façon de s’assurer d’avoir une équipe gagnante et surtout, qui frappe des coups sûrs… On leur souhaite bonne chance l’an prochain en espérant que le match des étoiles là-bas soit un succès.

On dit un gros merci à Michael. Comme toujours c’est vraiment super de pouvoir rencontrer des gens qui travaillent pour l’équipe et qui peuvent bien répondre à nos questions. Merci beaucoup à Tony et sa mère : des vrais fans de baseball! Nous les reverrons le lendemain du match; on vous en parle dans le prochain rapport.

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On amorce le dernier droit du voyage. En route vers Cleveland!

P.S. Saviez-vous que les joueurs des Reds n’avaient pas le droit d’afficher de barbe ou de moustache de 1967 à 1999! Assez ironique pour une équipe qui utilise la moustache comme un de ses logos marketing!