28th stop: Progressive Field (September 26th 2014)

Before heading out to Cleveland, we had to stop in Wilmington Ohio to meet up for lunch with Rita, Tony’s mom that we both met last night at Great American Ballpark. She invited us for lunch so we could talk about our experience. Apparently, it is in Wilmington that the Banana Split was invented! Rita is a really big fan of the Reds and we loved to hear about her stories. After this nice lunch (thank you very much!), we headed to the Technicolor headquarters where Tony is working. They do the distribution of movies in Canada and the United States.  Adry was very excited since she worked for many years at her hometown cinema. Tony gave us a nice tour of the facilities and even gave us a movie poster of ‘’42’’, the Jackie Robinson movie. Thanks a lot to Tony and his mom for giving us this great experience!

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We headed to Cleveland and precisely to the city center. We went to attend a charity event that was organized partly by the Cleveland Indians. One player and two coaches of the team were guest’s bartenders in this trendy bar. They were giving guest their beer and taking pictures with the fans. A part of the sales were given to charity. We were lucky enough to take a picture with the famous Terry Francona, manager for the Cleveland Indians and former first round draft pick for the Montreal Expos in 1980.

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We left downtown and we headed to Parma, a suburb town of Cleveland. We were to meet with Dan and Sarah. They live in the Cleveland area but Dan grew up in Detroit as a Tigers fan and Sarah grew up in Indianapolis as a Reds fan. They followed our trip closely during the summer and they offer us to sleep at their place when we were in the area. On that night, we sit and watch on TV the last game of Derek Jeter at the Yankee Stadium. It was a great moment of emotion for us and it couldn’t have finished better than that!

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The next morning, Dan and Sarah toured us around Cleveland. We’d say that we didn’t know much about the highlights of this city other than their famous Rock and Roll hall of fame. Our first stop but very important stop: The Honey Hut. This place is well known in Cleveland to be very delicious and one the best 25 ice cream parlors in the United State. By the way, Dan was a judge in a contest to find the greatest ice cream in Cleveland! Second stop: League Park. This ballpark was the former home of the Cleveland Indians and Spiders. This ballpark was partly demolished when the team left but it was refurbished a few years ago. Today it’s a park own by the city. It still bears some walls from the old building. This ballpark is very important in the history of Cleveland: Cy Young pitched out there and Babe Ruth hit his 500th career home run.

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We went over by the hospitals area: Cleveland is well known for its high quality hospitals and very qualified doctors. They also showed us a park where every nationality of the citizens of Cleveland is represented with small gardens where they built statues and plaques. We drove pass the Cleveland Browns Stadium, which is located next to the Rock and Roll hall of fame. We than took the freeway to get away from downtown.

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The next stop was a public park located on the Erie Lake waterfront. From there, we had a breathtaking view on Cleveland’s down town. Let’s say that this Cleveland tour really impressed us since we didn’t know that much about the city. We now have a lot of reasons to go back there as tourist to visit the science museum, art museum, etc.

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After the tour, we left Dan and Sarah but we will see them again during the game. We met up with a Professional working for the development sales for the Cleveland Indians. He offered us to go on the field during the Indians batting practice. We really love this moment when we are only a feet away from the big league players! We had a lot of questions for Matthew concerning the Cleveland Indians. First, we all saw those embarrassing pictures showing progressive field completely empty earlier this season. He told us that it is not a secret that the attendance was terrible this year at progressive field and that the organization is working towards changing this. The team will probably be second to last in attendance this season. One of the Indians problems is that people prefer to go watch the game with their friends in one of the many sports bar in Cleveland. They have to find a way to drag these people to the ballpark. This is why, during the offseason, the organization is going to proceed to a series of renovation in the ballpark. A large seating section of the grand stand (which was almost always empty) is going to be removed to be replaced by an entertainment section: bar, food and standing room. Also, a two stories bar will be added to the ballpark. This ballpark, which was opened in 1994, is still in pretty good shape.

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The Cleveland fans suffered a lot in their lifetime talking sports in general. The baseball team hasn’t won the World Series since 1948, the Cleveland Browns never won a Super Bowl and the Cleveland Cavaliers lived in misery after Lebron James left the team. The sports fans have a very difficult relation with their different teams. They will critic a lot the teams and the players but, as another employee of the team told us (native from Cleveland), they prefer to have critic fans filling the ballpark than have no fans at all! For example, it’s the first time since the 2000-2001 seasons that the Indians are going for back to back winning seasons but still, the fans already are talking about a new manager! Don’t get excited, the Indians are staying in Cleveland and they will always stay there. Even though Cleveland and Ohio are mostly all about football, the baseball fan base is very important.

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Even if they haven’t won the prestigious trophy since 1948, the team had successful seasons during the 90’s. When the Cleveland Browns left town from 1996 to 1998 and when great players evolved with the team, it was the perfect recipe for success for baseball in Cleveland. They had a 455 games sold out streak. The number 455 is retired by the team. During this era, the Cleveland fans could see great players like Manny Ramirez and Jim Thome. By the way, Thome owns the record for longest home run at Progressive field, a 511 feet long ball!

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After batting practice, our friend toured us around the ballpark. Next to the ballpark entrance, which is located right next to the street, we discovered the Indians hall of fame. Players are honored over there and quite a few are issued from the Negro Leagues. Not to forget: Louis Francis Sockalexis who gave the Indians name to the team. We kept visiting and we’ve been showed us the seat reserved for John Adams. John Adams is an Indians fan who is known for batting the drum during the Indians home games in the belachers! We also observed the ballpark lights that have a particular toothbrush shape and inspired many ballparks. We passed by the kid’s zone which was pretty empty… Thanks a lot to our friend for answering all of our questions and to give us the opportunity to go on the field for batting practice. We wish him good luck for his continuity with the team for next season!

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We went back to meet with Dan and Sarah to our seats. We had very good tickets for that Friday night game. The Indians were still having playoffs hope by a very small margin. They were playing against the Tampa Bay Rays. Starting pitchers were Corey Kluber for the Indians and Chris Archer for the Rays. Kluber is a serious candidate for the Cy young trophy, given to the best pitcher in each league. This season, he has an 18 wins and 9 losses record and 269 strikeouts! He will start off the game with three strikeouts in the first inning! He is a very impressing player! In the bottom of the 1st inning, Jose Ramirez will hit his 2nd home run of the year good for one run: 1-0 Indians. For the rest of the game, it will all be about the pitchers. Archer will only allow 2 hits to the Indians for the whole 7 innings and 2\3 he’d pitch. Kluber would get 11 strikeouts in 8 innings! Cody Allen will come as a closer in the 9th and he will be perfect: Indians win 1-0, our 4th shutout in a row…

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When we are looking at the Cleveland Indians, we all see the empty stands and a team finishing 3rd in its division this year. We have to look at Corey Kluber and Michael Brantley that are the future of the team. Cleveland got it really bad during the economic crisis a few years ago. Today, the downtown is full of life and a lot of young professionals are buying condos. Cleveland is a big sports city but it stays a small market. It is one of the rare small markets that have 3 professional teams: Indians, Browns and Cavaliers. Our friend told us how the Indians felt the new excitement when Lebron James announced that he was coming back home to the Cavs: people were more motivated for sports in general. As he told us: the Cleveland fans love to hate themselves. We will have to observe closely Cleveland during the process of getting a new team in Montreal.

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After the game, we headed back to Dan and Sarah’s to get a good night of sleep. They really welcomed us in the best way there is. We really felt at home out there! It is incredible how we’ve met with so many nice persons during this whole trip. They even offered us gifts! It was a great pleasure for us to learn more about Cleveland and the American Culture in general. A big thanks to them and we hope to see you guys soon enough in Montreal for a Montreal Canadiens game! (Dan created his own ‘’Red Wings zone’’ in his basement!)

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Next stop is in Canada: the Toronto Blue Jays!

P.S. Did you knew that, John Adams, the Indians Drummer, is the only MLB fan that had the honor to had a bobble head figurine created after him!

28ième arrêt: Progressive Field (26 Septembre 2014)

Avant de quitter Cincinnati pour Cleveland, on avait un petit arrêt à faire à Wilmington en Ohio. Rita, la mère de Tony, que nous avons rencontré la veille au Great American Ballpark, nous invitait à Dîner avec elle. Apparemment, c’est dans cette petite ville d’Ohio qu’on aurait inventé le Banana Split! Nous avons bien aimé partager nos différentes expériences avec Rita, qui est une vraie grande partisane des Reds! Après cela, nous sommes allées visiter Tony à son travail : il travaille pour les distributions de films technicolor qui distribuent partout au Canada et aux États-Unis. Adry était très excité puisqu’elle à longtemps travaillé dans un cinéma. Tony nous a fait faire le tour et nous a même donné un affiche du film ‘’42’’. Merci beaucoup à lui et sa  mère pour cette belle expérience, ils nous ont très bien reçus!

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On se dirige vers Cleveland et plus précisément au centre-ville. Nous sommes allés faire un tour dans un évènement de charité organisé en partie par les Indians de Cleveland. Un joueur et 2 entraîneurs de l’équipe étaient barmans invités dans un bar du centre-ville. Ils servaient bière et prenaient des photos avec les fans pendant qu’une partie des ventes était remise au l’organisme de charité. Nous avons pu prendre une photo avec Terry Francona, entraîneur des Indians et ancien choix de première ronde par les Expos de 1980!

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On quitte le centre-ville en direction de Parma, une petite ville pas trop loin de là. Nous étions reçus chez Dan et Sarah. Ils habitent la région mais Dan est un grand fan des Tigers de Detroit et Sarah a grandi comme fan des Reds de Cincinnati. Ils ont suivi notre aventure et nous ont proposé le logis lors de notre passage à Cleveland. Le soir même, on nous nous sommes assis et avons regardé le dernier match de Derek Jeter au Yankee Stadium. Quel moment d’émotions et cela n’aurait pas pu mieux finir pour lui!

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Le lendemain matin, Dan et Sarah nous ont fait faire un tour de Cleveland. On doit dire qu’on ne savait pas grand-chose sur cette ville si ce n’était que du Rock and Roll hall of fame! Premier arrêt très important : Honey Hut, la meilleure crème glacée en ville et une des 25 meilleures aux États-Unis. Dan fut d’ailleurs juge dans un concours pour découvrir la meilleure crème glacée de la ville! Deuxième arrêt : league Park, ancien domicile des Spiders et des Indians de Cleveland. Ce vieux stade fut en partie démoli après le départ de l’équipe mais une partie de la structure restait et il fut restauré. Aujourd’hui, c’est un stade récréatif géré par la ville. Ils ont même conservé les vieux murs qui restaient. Ce stade est très important pour l’histoire de Cleveland. Cy Young a lancé dans ce stade et Babe Ruth y a cogné son 500ième coup de circuit.

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On passe par le quartier des Hôpitaux : Cleveland est très reconnu pour avoir des hôpitaux de qualité avec des docteurs de premier niveau. Sarah travaille d’ailleurs dans un hôpital de la ville. Ils nous font visiter cette zone dans laquelle on retrouve un parc où chaque différente nationalité de la ville peut ériger des statues et monuments qui représentent leur pays. On passe devant le stade des Browns de Cleveland et devant le Rock and Roll hall of fame rapidement et on prend l’autoroute pour s’éloigner de la ville.

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En s’éloignant un peu, On se dirige vers un grand parc public sur le bord du lac Érié qui donne une vue à couper le souffle sur la ville. On doit dire qu’on ne s’attendait pas à grand-chose de Cleveland et on doit dire que nous avons vu beaucoup de choses qui nous donnent envie d’y retourner. Quelques exemples : les musées de sciences, d’histoire naturelle et d’arts.

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Après la visite, on quitte Dan et Sarah et nous les reverrons lors du match. On rejoint un employé des Indians . Il nous a offert d’aller sur le terrain lors de la pratique au bâton des Indians. On adore ce moment où l’on est si près de l’action! Nous avions beaucoup de questions par rapport aux Indians de Cleveland. D’abord, nous avons tous vu les photos embarrassantes des gradins vides à Cleveland tout au long de la saison. Notre guide nous a bien indiqués que ce n’est pas un secret et que toute l’organisation est au courant que cela doit changer. L’équipe va finir probablement la deuxième pire au niveau du nombre de fans aux matchs cette année. Un des problèmes des Indians est que les gens vont plutôt regarder les matchs dans des bars sportifs. Il suffit de trouver une solution pour les attirer des bars vers le stade. C’est pourquoi, lors de la saison morte, ils vont avoir une vague de rénovations. Une énorme section de sièges (toujours vides!) sera ôtée afin de créer une zone bar resto divertissement d’où les gens pourront aussi regarder le match. Aussi, un bar à deux étages sera construit. Le stade, qui date de 1994, est quand même en très bon état.

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Les fans de Cleveland ont beaucoup souffert au niveau sportif. L’équipe de baseball n’a pas gagné la série mondiale depuis 1948, les Browns de Cleveland n’ont jamais gagné un Super Bowl et les Cavaliers de Cleveland ont vécu la misère après le départ de Lebron James. Les fans de cette ville ont donc une relation douloureuse avec leurs équipes. Ils sont très critiques par rapport à leur équipe mais, comme nous a dit un collègue de notre contact qui est né à Cleveland, on aime mieux avoir des fans présents aux matchs qui critiquent que de ne pas avoir de fan. Par exemple, c’est la première fois depuis 2000-2001 que les Indians vont avoir une fiche positive deux saisons d’affilées et les fans parlent déjà de changer d’entraineur! N’ayez crainte, les Indians sont ancrés à Cleveland et ils y seront toujours. Même si la ville et l’état de l’Ohio sont des endroits de football, les fans de baseball sont très présents.

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Même s’ils n’ont pas gagné le prestigieux trophée depuis longtemps, l’équipe est reconnue pour avoir eu des grands succès dans les années 1990. Le départ des Browns de 1996 à 1998 et de grands joueurs sont des facteurs qui ont aidé l’équipe à jouer 455 matchs à guichets fermés. Le numéro 455 est d’ailleurs retiré par l’équipe. Lors de cette époque, les fans ont pu voir des grands joueurs comme Manny Ramire et Jim Thome. Thome a d’ailleurs le plus long coup de circuit de l’histoire de ce stade : 511 pieds!

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Après la pratique au bâton, on nous a fait visiter le stade. Près des entrées du stade, qui donnent directement sur la rue, nous avons découvert le temple de la renommée des Indians. On y honore plusieurs joueurs dont un bon nombre des Negro Leagues et bien sûr Louis Francis Sockalexis, qui a donné le nom des Indians à l’équipe. On continue à visiter et on nous a montré le siège réservé à John Adams : fan des Indians responsable du tambour dans les bleachers! Il nous fait aussi remarqué les lumières du stade qui sont devenus très populaires à cause de leur forme de brosse à dent! On passe par la zone enfant du stade  qui était pratiquement déserte! Merci beaucoup à notre contact pour avoir répondu à nos questions et pour nous avoir donné la chance d’aller sur un terrain de baseball pour la pratique au bâton! On lui souhaite bonne chance dans sa continuité avec les Indians.

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On rejoint Sarah et Dan à nos sièges. Nous avions de très bon billet pour ce match du Vendredi soir. Les Indians étaient encore mathématiquement en vie pour la course aux séries d’après-saison. Ils affrontaient les Rays de Tampa Bay. Les lanceurs étaient Corey Kluber pour les Indians et Chris Archer pour les Rays. Kluber est un sérieux candidat pour le trophée Cy Young, remis au meilleur lanceur de la ligue. Cette année, il possède une fiche de 18 victoires et 9 défaites avec 269 retraits au bâton! Il amorcera le match avec 3 retraits au bâton! Assez impressionnant comme joueur. En fin de première manche, Jose Ramirez frappera son deuxième coup de circuit de saison bon pour un point : 1-0 Indians. Nous aurons par la suite droit à tout un duel de lanceur. Archer n’accordera que deux coups sûrs aux Indians pour la durée du match. Il lancera 7 manches et 2 tiers avant d’être remplacé. Klubber récoltera 11 retraits au bâton en 8 manches! Cody Allen viendra fermer les livres en 9ième manche en était parfait au monticule : victoire des Indians 1-0, notre 4ième blanchissage d’affilé!

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Quand on regarde l’équipe des Indians, on voit surtout cette équipe avec les gradins vides qui a fini 3ième de sa division cette année. On doit regarder leurs joueurs comme Corey Kluber et Michael Brantley qui sont le futur de l’équipe. Cleveland fut frappé durement par la récession. Aujourd’hui le centre-ville regorge de vie et plusieurs jeunes professionnels viennent s’y installer. Cleveland est vraiment une ville de sport mais reste un petit marché. C’est l’un des seuls petits marchés qui possèdent 3 équipes de sport majeurs. Notre contact nous a dit que le retour de Lebron James avec les Cavaliers s’est fait sentir partout en ville même au Progressive field. Les gens sont plus motivés pour le sport en général. Comme il nous a dit : les fans aiment se détester eux-mêmes! Comme il y a deux jours à Cincinnati, c’est une organisation que l’on doit observer de très près dans notre processus d’obtention d’une équipe à Montréal.

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Après le match, nous sommes retournés dormir chez Dan et Sarah. On ne peut trouver les mots pour les remercier. Ils nous ont accueillis à bras ouverts et nous ont fait sentit comme chez nous. C’est incroyable comment nous avons rencontrés des personnes gentilles lors de notre voyage. Dan et Sarah nous ont mêmes offerts des cadeaux! Quel plaisir pour nous de pouvoir en apprendre plus sur Cleveland et sur la culture américaine en général! Un gros merci et on se voit à Montréal pour un match des Canadiens (Dan s’est créé une zone Red Wings dans son sous-sol avec plusieurs artéfacts de l’équipe)!

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Notre prochain arrêt sera au Canada : on se voit à Toronto!

P.S. Saviez-vous que John Adams, le batteur de tambour des Indians est le seul fan de la MLB qui a eu l’honneur d’être recréé en Bobble head qui fut offerte aux partisans?

27th stop: Great American Ballpark (September 24th 2014)

We left Michigan driving towards Ohio! Our first stop in this state was Cincinnati. We had made a reservation for a bed and breakfast in that city before we left Montreal since we tough we might be needing this night in a real bed (can’t remember our last shower also…). For a good price, we could walk to downtown Cincinnati in less than half-an-hour on foot. We took the time to walk around Cincinnati a little since it was a really gorgeous day.

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We stopped to visit the National Underground Railroad Freedom Center. This center host many exposition rooms that relate the story of slavery in America and the famous Underground Railroad. For those who never heard of it, it was the name given to the system used by slaves to escape to abolitionist states, Canada or Mexico. The runaway slaves could stop at safehouses where people would hide them and give them food for the night. They would also guide them through the path to liberty. Cincinnati, located on the Ohio River, was an important location of that system.

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Inside, we found a lot of information and documents that dated from the coming of slaves to America to the declaration of emancipation addressed by Abraham Lincoln in 1863. We learned the diverse tactics the slaves would use to escape and to hide. Some other rooms were about modern slavery and African American arts.

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After our visit, we headed to Great American Ballpark of Cincinnati. First we have to say that this is a corporate name. We tough it was named like this to represent the great American past time of baseball but it really is the name of an insurance company: Great American insurance. We had a meeting with Michael Anderson, working for the Cincinnati Reds for Community public relationships. Before meeting him, he sent us with courtesy tickets to the Reds museum and hall of fame.

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This hall of fame and museum was opened one year after the ballpark. In it, there is a lot of baseball memorabilia representing the Reds history. The Reds are known to be the oldest baseball organization in the history of the sport. They are really proud of that heritage. They saw many great baseball players like Frank Robinson and Pete Rose. The museum is rich with information and interactive zones. We finished the visit with the hall of fame of the team. We really recommend the visit of that museum to fans visiting the ballpark.

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We finally met up with Michael Anderson right in front of the main gates of the ballpark so we could talk baseball. Cincinnati is the smallest market in all of the Major league of baseball. How did the team managed to survive? In Cincinnati, the team created a close relationship with the fans. The fans and the team are really bonding altogether. As an example, Michael told us that having an orchestra doing a post-game show with fireworks won’t really drag many more people to the game but the fans that will attend this event would be very happy about it. It’s not all about the money; the fans have to be happy when visiting the ballpark.

We have to say that money was a big question in Cincinnati. First of all, the construction of the ballpark was financed by the taxpayers of the city. A tax was created to raise enough money for the construction of a baseball field and a football field. Only problem is that the construction of the football field took over 2\3 of the budget and left crumbles for the ballpark. This is why some parts of the ballpark feels like they have ran out of money. Also, the team had to spend a lot of money in the last few years to get great players playing for the team. Sadly, some of them seemed to stop playing well on long term period and now management is stuck with those big contracts for, in some cases, a long time!

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At the beginning of the 21st century, the team had trouble dragging a lot of people to the ballpark. They decided to hire a lot of special workers that would be focusing on the fan experience and bringing more people to the ballpark. Also, when the ballpark opened in 2003, there were practically no places to get a meal or a drink in the surrounding area. People were not hanging around the ballpark before or after the games. In the last few years, many sports bars and restaurant have opened next to the ballpark and gives life to the area before and after games. One particular bar, the Holy Grail, is supposed to be THE place to go for all Reds fans before games! By the way, we have been told by Michael that opening game in Cincinnati is really a big happening. They would close the streets to cars and people take the day off to get into this big party around the ballpark. We hope to attend one of these opening day games any time in our lifetime!

Talking baseball history, the Reds had some great baseball era. The most popular one is obviously the Big Red Machine era in the 70’s. This team won 2 World Series during that period. It is during that period that Pete Rose played for the Reds. Pete Rose is known for two things in baseball. First, for his multiple major league records: most hits, most game played, most at bats, most singles (etc.) in the history of baseball. The second thing for what he’s sadly famous is because he was banned from baseball for gambling on baseball games while he was playing and managing for the Reds. We asked Michael what was left from Pete Rose in Cincinnati. Every time the team wants to honor him in any way, they have to get a special permission from the MLB. The fans in Cincinnati still love him and he confessed betting on games but never against his team. Many think that he deserves a spot in the Hall of fame in Cooperstown.

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We kept touring the ballpark as we walked by a kid zone: batting cage and a Whiffle ball field. Michael showed us a special food vendors section where it was mainly food coming from the Cincinnati’s area. Right next to that, a very long bar sells many types of beer, a lot are from craft breweries located not too far from the city. He also showed us the Riverboat deck. This reproduction of an old steamboat is actually a section that people can reserve for small or large group in a party atmosphere. The boat’s chimneys are shooting fire for every Reds strikeouts or home runs. The boat is a great historical figure for the city. We want to give a big thank you to Michael for helping us and answering our questions! Thank you also for the gifts from the Reds: I really wanted the old school hat with the mustache!

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Before getting to our seats, we met up with Tony, a Reds fan that had given us the good email to contact the team! He was proudly wearing his Expos hat that night. Michael came and sat with us to begin the game and we talked a lot about baseball. We asked him how were the Reds fans feeling after getting to the playoffs in the last years but losing in the first round or the wild card game like last year. He told us that the fans were already getting impatient. They announced that we were 27,000 fans last night at the ballpark but we must’ve been around 15,000. Season tickets holders don’t come to the games.

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Tony and his family are pretty close to the Reds organization since his brother is working for the team. We felt that all the fans are really close to the organization. Tony’s mom, who attended the game, had brought apple and pumpkin pie (that was delicious!) for the people working on the press gallery level. Apparently, she has got a reputation from the away team workers that got to know her pies! We sat with them not too far from home plate and we kept talking baseball. They too told us about the big hype going around the opening game day! We asked Tony if Cincinnati was a baseball city and without any hesitation he said yes. The Cincinnati Bengals (NFL team) also are important to sports fans but they had so many rough years that people been more turned towards baseball. We shared a great culinary experience with Tony: a skyline cheese dog, a meal particular to Cincinnati! With a lot of cheese please!

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We went up with them up on the press gallery to take a quick look around and grab those empty pie pans! It seemed like everyone really enjoyed it! We thought that the atmosphere at the ballpark was really friendly and that all of the employees were really nice to all the fans.

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We almost forgot that there was a game that night! The Reds were playing against the Milwaukee Brewers. The starting pitcher for the Reds was Daniel Corcino and Kyle Lohse was the starter for the Brewers. Play of the game was early: 3rd inning, Billy Hamilton saved a home run by jumping at the wall and doing an awesome catch. Sadly he would get a concussion on the play and he wouldn’t be back in the game. Corcino got in trouble in the 4th; he will allow a run to the Brewers but Jason Bourgeois would do a great relay to 2nd base to end the inning. In the 5th, Corcino would allow a double to Carlos Gomez good for another run. That would be the end of his game. The Reds pitchers were not in a good mood on that night: they would allow 10 walks and only get 4 strikeouts. In the 8th inning Jean Segura would push 2 runners’ home with a double and Kyle Lohse would get a sacrifice fly good for another run: 5-0 Brewers. Lhose would pitch the whole 9 innings getting 6 strikeouts and only allowing 2 hits to the Reds. Final score 5-0 Brewers.

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Cincinnati is the smallest market in the major league of baseball and Montreal is also considered to be a small market. We realized that, in Cincinnati, everything seemed to be made so the fans would feel really close to the team. It’s a little like if every fan was important out there, a thing that we could not say we’ve seen a lot this summer. The city is baseball. They will all get excited over their players or on those special moments like a homerun that would pushed the team in post seasons.

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The Reds will be hosting the 2015 All-Star game at Great American Ballpark. As Michael told us, it is a free pass next year so the team doesn’t have to be that good since all the attention is going to be around the all-star game. But after that, the organization will have to work harder to put a winning team on the field and a team that will be a serious contender for the World Series. We wished them luck in their 2015 season.

We have to give a big thanks to Michael for helping us out and answering our questions. It’s really helpful for us to meet with team representatives. Thanks also to Tony and his mom. They are two real baseball fans! We will see them again on the next day but that will be in our next report!

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We are on our last stretch: next stop Cleveland.

P.S. Did you know that between 1967 and 1999, facial hairs were prohibited for the Reds players? Pretty ironic for a team that is using a mustache as a marketing logo!

 

27ième arrêt: Great American Ballpark (24 Septembre 2014)

On quitte le Michigan en direction de l’Ohio! Notre premier arrêt est Cincinnati. Nous avions réservé un petit bed and breakfast avant notre départ, on se doutait qu’on en aurait besoin (notre dernière douche remonte à longtemps!). Pour pas trop cher nous avions accès au centre-ville de Cincinnati à moins d’une demi-heure à pied. Nous avions une très belle journée devant nous et nous en avons profité pour nous promener un peu.

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Nous avons effectué une visite au National Underground Railroad Freedom Center. Ce centre contient plusieurs salles d’expositions sur l’histoire de l’esclavage et sur le fameux underground railroad. Pour ceux qui ne connaissent pas, c’est le nom qui était donné au processus d’évasion des esclaves noirs vers les États non esclavagistes, le Canada et le Mexique. Les esclavages s’échappait et pouvait trouver refuges dans certains endroits où les gens les aidaient à retrouver la liberté. Cincinnati, situé sur la rivière Ohio, était une importante de ce système.

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À l’intérieur, on retrouve plusieurs documents qui expliquent les différentes étapes de l’arrivée des esclaves aux États-Unis jusqu’à la déclaration d’émancipation par Lincoln en 1863. On nous apprend les diverses tactiques utilisées par les esclaves pour s’échapper. D’autres expositions présentent l’esclavage moderne ou de l’art afro américain.

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Après notre visite, nous nous sommes dirigés vers le Great American Ballpark de Cincinnati. On doit d’abord vous dire que ce nom est un nom sponsorisé, c’est le nom d’une compagnie d’assurance : Great American Insurance. Dommage, on pensait que cela représentait le grand passe-temps américain! Nous devions rencontrer Michael Anderson, Responsable des relations publiques auprès de la communauté avant le match. Il nous a d’abord fourni des billets pour que nous visitions le musée et temple de la renommée des Reds.

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Ce temple de la renommée fut ouvert 1 an après l’ouverture du stade contient plusieurs artéfacts de l’histoire des Reds. Les Reds sont reconnus pour être la plus vieille organisation de baseball professionnel. Ils sont bien fiers de cet héritage. Ils ont vu passer plusieurs grands joueurs de baseball dont Frank Robinson et Pete Rose. Le musée est très complet avec des zones interactives et le temple de la renommée juste avant la sortie. On recommande la visite du musée à ceux qui visiteront le stade.

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On rejoint Michael Anderson devant l’entrée du stade afin qu’on puisse un peu parler de baseball! Cincinnati est le plus petit marché des ligues majeures. Comment l’équipe réussit-elle à survivre? À Cincinnati, les Reds ont créé une relation très rapproché avec les fans. Les gens ont un sentiment d’appartenance à l’équipe. Comme nous a dit Michael, d’avoir un spectacle d’orchestre symphonique après un match n’attirera pas vraiment plus de fans au stade, mais ceux qui y seront vont vraiment apprécier l’expérience. Ce n’est pas tout de faire de l’argent, les fans doivent être heureux.

On doit dire que l’argent est quand même une question importante à Cincinnati. D’abord, la construction du stade fut financée par les contribuables. Une taxe aux citoyens a permis d’amasser de l’argent pour la construction du stade de football et de baseball à Cincinnati. Seul hic, le stade de football à gruger le 2\3 de ces fonds, laissant des miettes pour le baseball. C’est pourquoi certaines zones du stade semblent avoir été terminées à la hâte. Aussi, l’équipe à dépenser beaucoup d’argent dans les dernières années afin d’offrir des contrats lucratifs à des joueurs qui ne performent pas très bien. Ils sont donc pris avec ceux-ci, dans le cas de certains, pour de longues périodes.

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Au début des années 2000, l’équipe, qui souffrait de difficulté à remplir les gradins, a effectué une vague d’embauche dans leurs bureaux. Plusieurs postes furent créé afin d’offrir une meilleure expérience aux fans. Par exemple, lors de l’ouverture du stade en 2003, il n’y avait pratiquement aucun bar ou restaurant autour de celui-ci. Les gens venaient et repartaient. Dans les dernières années, une zone bar et restaurant fut ouverte directement en face du stade. On y retrouve d’ailleurs le fameux Holy Grail, un bar restaurant très populaire auprès des fans des Reds. D’ailleurs, on nous a beaucoup parlé du match d’ouverture des Reds à chaque année : les rues autour du stade deviennent piétonnières et les gens prennent congé pour ce qui devient un énorme party à Cincinnati! On espère pouvoir visiter l’équipe pour ce match un de ces jours!

Au niveau de l’histoire du baseball, les Reds ont connu des grands moments. On n’a qu’à parler de l’époque de la ‘’big Red machine’’ dans les années 70. L’équipe a d’ailleurs remporté 2 séries mondiales lors de cette décennie. C’est durant cette période qu’évolua Pete Rose avec les Reds. Pete Rose est reconnu pour deux choses. D’abord pour le nombre de record qu’il possède : Le plus de coup sûr, de match joué, de présence au bâton, de simples, (etc.) de l’histoire du baseball majeur. La deuxième chose pour laquelle il est reconnu est pour avoir participer à des paris sur le Baseball. Pete Rose fut banni du baseball majeur. Nous avons demandé à Michael quel est l’héritage de Pete Rose à Cincinnati. Chaque fois que l’équipe veut l’honorer, ils doivent faire une demande spéciale à la ligue. Les fans aiment beaucoup Pete Rose et il a avoué avoir parié mais il nie avoir parié contre sa propre équipe. Plusieurs pensent qu’il mériterait d’être au temple de la renommée du baseball.

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On continue la visite du stade. On passe devant la zone pour enfant : cage de frappeur et terrain de Whiffle ball. Michael nous présente aussi une section où la nourriture que l’on peut acheter provient de compagnie locale. Juste à côté, on retrouve un énorme bar où l’on peut acheter différentes bières dont plusieurs microbrasseries locales. Michael nous présente le Riverboat deck. Cette reproduction d’un vieux bateau à vapeur est une section que les gens peuvent réserver pour leur groupe dans une ambiance plus party! Les cheminées du bateau lancent du feu lors des retraits au bâton des Reds et lors des coups de circuits. Le bateau est un beau rappel historique de la ville. On dit un gros merci à Michael qui nous a beaucoup aidés en répondant à nos questions! Merci beaucoup aussi pour les cadeaux des Reds : je voulais vraiment avoir la casquette des Reds style ancien avec la moustache!

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Avant de se rendre à nos sièges, on rencontre Tony, un fan des Reds qui nous avait d’ailleurs mis en contact avec l’équipe. Il portait fièrement sa casquette des expos pour le match! Michael est venu s’assoir avec nous afin de jaser baseball. On lui a demandé quel était l’état des fans des Reds après que leur équipe se soit qualifiée pour les séries éliminatoires dans les dernières années mais qu’elle ne peut performer au mois d’Octobre. Il nous a dit que les fans commencent déjà à perdre patience. On a d’ailleurs annoncé 27,000 partisans au match hier alors que nous devions être autour de 15,000. Beaucoup de propriétaire de billets de saison ne viennent pas aux matchs.

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Tony et sa famille sont très près de l’organisation des Reds car son frère travaille pour l’équipe. On a senti que les fans sont très près de l’équipe. La mère de Tony, qui assistait au match, avait apporté de la tarte (qui était délicieuse!) pour les gens qui travaillaient sur la galerie de presse! Apparemment, elle commence à être bien connue par les employés des différentes équipes! On s’est d’ailleurs assis avec eux tout près du marbre. Ils nous ont eux aussi beaucoup parlé du match d’ouverture des Reds et à quel point c’est un évènement. On a demandé à Tony si Cincinnati était une ville de baseball et sans hésitation il nous a répondu que oui. Les Bengals de Cincinnati (équipe de la NFL) sont aussi très importants mais ils ont connus plusieurs saisons de misères alors les gens se tournent beaucoup vers le baseball. On a partagé une expérience culinaire avec lui : un chili cheese dog de chez skyline, spécialité de la ville! Avec beaucoup de fromage s’il vous plaît!

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Nous sommes allés avec eux faire un petit tour sur la galerie de presse afin de ramasser les assiettes à tartes vides que tout le monde semble avoir apprécié. On a vraiment trouvé que l’ambiance qui régnait autour du stade était vraiment ouverte. Les employés du stade étaient tous très gentils avec nous.

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On oublie presque mais il y avait un match hier soir! Les Reds affrontaient les Brewers de Milwaukee. Le lanceur des Reds était Daniel Corcino et celui des Brewers était Kyle Lohse. On a droit au jeu du match en 3ième quand Billy Hamilton sauve un coup de circuit au champ centre en effectuant un magnifique attrapé. Malheureusement, il subira une commotion cérébrale et ne sera pas de retour. Corcino est dans le trouble en 4ième. Il Donne un point au Brewers mais un beau jeu de Jason Bourgeois met fin à la manche avec un beau relais au 2ième. En 5ième, Corcino offre un double à Carlos Gomez bon pour un autre point. Ce sera la fin pour lui. Les lanceurs des Reds ne l’avaient vraiment pas ce soir, ils ont offert 10 buts sur balles aux Brewers en ne récoltant que 4 retraits au bâton.  En 8ième, Jean Segura poussera deux points au marbre avec un double et Kyle Lohse frappera un ballon sacrifice bon pour un autre point : 5-0 Brewers. Lohse lancera le match au complet en récoltant 6 retraits au bâton et n’accordant que deux coups sûrs aux Reds. Pointage final : 5-0 Brewers.

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Cincinnati est le plus petit marché de la ligue majeure. Montréal est aussi considéré comme un petit marché. On a remarqué qu’à Cincinnati, tout semblait être fait pour que les fans se sentent près de leur équipe. C’est un peu comme si chaque fan comptait, chose que l’on ne retrouve pas beaucoup ailleurs dans la ligue. La ville est vraiment baseball. Ils vont tous être autour d’un joueur ou autour d’un coup de circuit qui va propulsé les Reds en séries d’après-saison.

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Les Reds vont recevoir le match des étoiles l’an prochain au Great American ballpark. Comme nous a dit Michael, c’est tellement un évènement en soi que l’équipe aura le droit de ne pas performer cette année-là! Sinon, l’organisation devra trouver une façon de s’assurer d’avoir une équipe gagnante et surtout, qui frappe des coups sûrs… On leur souhaite bonne chance l’an prochain en espérant que le match des étoiles là-bas soit un succès.

On dit un gros merci à Michael. Comme toujours c’est vraiment super de pouvoir rencontrer des gens qui travaillent pour l’équipe et qui peuvent bien répondre à nos questions. Merci beaucoup à Tony et sa mère : des vrais fans de baseball! Nous les reverrons le lendemain du match; on vous en parle dans le prochain rapport.

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On amorce le dernier droit du voyage. En route vers Cleveland!

P.S. Saviez-vous que les joueurs des Reds n’avaient pas le droit d’afficher de barbe ou de moustache de 1967 à 1999! Assez ironique pour une équipe qui utilise la moustache comme un de ses logos marketing!

 

26th stop: Comerica Park (September 22nd 2014)

Baseball schedule is very particular so we had a full week before our next baseball game at Comerica Park in Detroit. We took advantage of that and we visited a few towns in Michigan: South Haven and Kalamazoo. We have to say we are getting pretty excited about seeing our family and friends in a few days. Also, we are running a little low on cash!

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Since we already knew we’d have a long break between these two games before we left, we had look over to catch a College football game: we had bought tickets to see the Michigan Wolverines. For those who don’t know about that team, they are playing in a stadium call: the big house. It bears this name since its capacity is 109,000 fans! Really impressing!

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We started our day pretty early. We got to Ann Arbor at 8h30 AM and the game was scheduled to be at 3h30 PM! We’ve been told to get there early if we wanted a good spot to tailgate! People are getting there as early as 7 AM, our which the parking are opening their gates. We parked on the university’s golf course (at big price…) and it is where we’ll get our tailgate on! We cannot say how many people were out there but we were a lot! The fans in Michigan were all nice to us and came to talk with us when they were seeing our van. A lot were Tigers fans and talked to us about that team. We were ready for breakfast: eggs and bacon and for lunch: wrapped in bacon hot dogs!

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The tailgating experience is impressive out there. Before getting to the stadium, we visited the Schembechler hall where the team as built a hall of fame honoring the football team. In it, we saw many artifacts of the team and the biggest feature is a wall filled up with a football for every win in the team history.

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We finally got into the Big house. It is really impressing since it was caved in the ground. So when you look at it from the outside, it doesn’t look that big but wait until you get inside! We got to our seats early to watch the marching band making its way to the stands. During the whole, we will try to learn the Wolverines fight song: the victors.

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The Wolverines are not the powerful team they used to be in the past years (they are the college football team with the second best percentage of win in their history: .732). They were playing against the Utah Utes. During the tailgate, fans told us that the win was far from acquired today! The Wolverines started good with a field goal on their first drive but the Utes capitalized on all their chances: successful long field goals, punt return for a touchdown and pickoffs. It was 26-10 for Utah in the 4th quarter when heavy rain and lightning forced the officials to stop the game and we were asked to take shelter in the stadium.

We both have a way to do things: we don’t leave a sporting event before the end (never ever!). We will wait for 2h30 with mostly Utah fans since most of the Wolverines fans left the Stadium. After a while we got offered courtesy popcorn and hot dogs! Since the game was mostly out of reach for Michigan, when they permitted us to go back to the stands, we got to get great places: first row right behind the Wolverines bench. We still supported the local team till the end even if we were in minority compared to the Utah fans that gathered on the other side! Still impressing to see the first part of a game with 100,000 people and the ending with less than 5,000! It still was a great experience for us at Michigan and we loved the Wolverines fans attitude.

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We went back to live in our Wal-Mart parking lot for the next two days since we have been told not to sleep in the Detroit area in our mini-van! The weather was not helping us: we had strong winds and heavy rains but we definitely prefer that it rains in between our games than during the games! Meanwhile, we are following with attention the post season race in the MLB!

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We left Jackson in Michigan on Monday morning and we took the road towards Detroit. We arrived only 1 hour before the gates opened at Comerica since we didn’t plan to visit Detroit apart from the surrounding neighborhood of the ballpark. There are a lot of parking lots around Comerica Park. It is a downtown ballpark and it is located next to Ford Field, the stadium of the Detroit Lions (NFL team). Around the ballpark, we had to go by Chris Chelios restaurant: Cheli’s Chili bar. Chris Chelios is a famous hockey player that played for Montreal, Detroit and Chicago.

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We arrived at Comerica Park and right away we were impressed with the big sculptures in front of the main entrance: two giant baseball bats and many Tigers statues. We could say that the team really takes his name seriously! We found a lot of tiger representation inside and outside of the ballpark. We went in the ballpark by the administrative offices since we had to meet with Dan Griesbaum: Suites Sales manager for the Detroit Tigers. He invited us to tour Comerica Park with him before the game.

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The most evident question that we could ask Dan was about the city of Detroit itself. We all have heard that the city is near bankruptcy and that the crime rate is up the roof. Dan reassured us by telling us that downtown Detroit is not as bad as people say it is. Yes there is a lot of criminality in the surrounding area but the downtown is not worse than some other cities we have visited. Around the ballpark, we saw nice bars, restaurants and theatres. Also, there is a new arena that is being built for the Detroit Red Wings (NHL hockey team) and condo towers should surround the new arena.

The economic crisis was also an important question for us. We know that, in those situations, the first spending cut by individuals is the money put on activities. A lot of people in Montreal are wondering if having another sports team in town will stretch too far that activity budget for Montrealers. In the Detroit area, Dan explained us that people did budget cut on those trips out of state so they kept their money for smaller trips in Michigan and closer to their homes. This is one of the reasons the tigers survived. Also, the team decided to keep the price of tickets pretty low when they could’ve raised them. Even with all this, they lost season tickets holders and got some bad years at the ballpark when we talk attendance. Even today, the ticket price average at Comerica Park stayed pretty low compared to other teams in the league.

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Another question was: how long before the fans lose patience with a team that is doing good in the regular season but that cannot win the World Series. The tigers were champions of their divisions in 2011, 2012 and 2013. This year they have good chances of winning again. Their last World Series win goes back to 1984. Dan told us that the fans are close to losing interest. According to him, it this goes on, fans won’t be excited by the post seasons games in the upcoming years. Dan was wearing his 2012 American league championship ring and showed it to us!

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Dan gave us a quick tour of the ballpark before the game. First thing that we loved was the different history stations on the main concourse of the ballpark. Every station represents a 10 years era and explained the special moment of the team during these years. We walked to the Pepsi Porch, a huge area with sofas and a huge fire place for those cold Michigan nights. Behind center field, we observed the different statues of the players that got their number retired by the Detroit Tigers: Willie Norton, Hank Greenberg, Ty Cobb, etc. At Comerica park, they also have two ‘’carnival’’ area. One of them has a carrousel and food vendors that are selling carnival food. The other one has a Ferris wheel and an area with large Pic Nick tables so people can eat before the games.

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The ballpark, which opened in 2000, was supposed to be a pitcher friendly ballpark: walls were pretty far out. After a few years, they decided to bring the walls in to give more chance to the batters for home runs. Dan told us that it was kind of sad that Comerica Park didn’t keep a big legacy from the old Tigers stadium (1912-1999): there is no particular feature that reminds the old stadium. It is a really nice ballpark just to walk around and enjoy before the game.

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Dan guided us to the Champions club: a restaurant where people can admire the last 2 World Series trophies of the team while watching the game and getting a good meal. We have to give Dan a big Thank you for giving us that meal, touring us around the ballpark and giving us some Tigers shirts! We appreciate to have the support of the teams around the league and we love to see Jonah Keri’s book, up, up and away (the book tells the story of the last years in the Expos history) on Dan’s desk. Dan and the Tigers are more than welcome in Montreal for a preseason game in the upcoming years!

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After filling up on food at the Champions club (we told you we are running low on money!) We headed to our seats. The tickets were offered to us by Don Davis, a Tigers fan who heard our story. His wife and he were nice enough to offer us the tickets and a good breakfast on the day before the game. Don was wearing his old Expos hat. It was nice for us to see that logo all around America! Thanks a lot for the tickets: right behind home plate on the upper deck, those are our favorite places!

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For the game: the Tigers were playing against the Chicago White Sox. Starting pitchers were Kyle Lobstein for the Tigers and Chris Bassit for the White Sox. Good start for the Tigers, Torii Hunter did a great catch at the wall to save a double right away. In the 2nd inning, Carlos Sanchez hit a ground-rule double at center field. The next batter, Tyler Flowers, will hit the ball at the same spot but without the bounce: homerun and 2-0 White Sox. We took a break and headed back to the Champions Club to grab dessert and a coffee. Alex Avila was coming back to the lineup today and he had a rough day: 0 for 4 with three strikeouts. The two pitchers did solid work during the game. Tigers were getting a few hits but couldn’t get a run. Jake Petricka came up to the mound in the 8th inning to finish the game for the White Sox and he did: White Sox wins 2-0. By the way, that was the last time we would get to see Paul Konerko playing for the White Sox since he will retire at the end of the season at age 38. He made the All-Star team 6 times and won the World Series in 2005 with the White Sox. The Tigers are in a really tight race for the playoffs with their rivals: the Kansas City Royals. They missed a good chance to distance them last night but at least the Royals lost one of their two games yesterday.

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We loved the atmosphere at Comerica Park last night. We heard great things about the sports fan in Detroit. Many fans were wearing Red wings hats or t-shirts as the hockey pre-season games or beginning this week. We realized that the fans were happy to have a winning team even if last night they didn’t do that much to satisfied their fans. A lot of teams would dream of the Tigers lineup: Miguel Cabrera, Ian Kinsler, Torii Hunter, etc. And let’s not talk about their pitching rotation: Justin Verlander, Max Scherzer and their latest acquisition David Price. Many teams are considered dangerous in the upcoming post season and we believe that Detroit should not be forgotten.

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We’d like to give a big thank you to Dan for the tour and to have taken the time to answer all of our questions. Also a big thank you to Don for the great tickets! We are leaving Detroit heading towards Cincinnati and a game at Great American Ball Park.

P.S. Like at many other ballparks, at Comerica Park, in between innings, fans can answer questions and win prizes for their whole row. But in Detroit, if you get the wrong answer, the row behind you wins! Very funny!

26ième arrêt: Comerica Park (22 Septembre 2014)

L’horaire du baseball majeur étant ce qu’il est, nous avions une semaine complète avant notre prochain match à Detroit. Nous en avons profité pour visiter quelques petites villes du Michigan : South haven, Kalamazoo, etc. On avoue qu’on commence à avoir hâte de voir nos familles et amis. De plus, on commence à manquer un peu de fonds!

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Sachant que l’on aurait une grosse pause entre les deux matchs, nous avions acheté, avant notre départ, des billets pour aller voir un match de football universitaire : Les Wolverines du Michigan. Pour ceux qui ne connaissent pas, cette équipe joue dans un stade surnommée ‘’the big house’’ puisqu’il possède une capacité de 109,000 personnes! Vraiment impressionnant!

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On commence bien sur la journée vers 8h30 du matin : le match est à 15h30! On arrive à Ann Arbor en vue du tailgate party! Les gens sont là depuis 7h du matin, heures à laquelle les stationnements ouvrent leurs portes. On se stationne (à gros prix…) sur le terrain de gold de l’université où nous ferons notre tailgate! On ne peut vous dire combien de gens sont présents mais nous sommes vraiment beaucoup! Les fans de Michigan sont très gentils et nous parlent beaucoup. La plupart sont des fans des tigers de Detroit, équipe que nous verrons jouer le Lundi. Nous étions prêts : œufs et bacon pour le déjeuner et hot-dog pour le dîner!

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L’expérience de tailgate est impressionnante! Avant de se diriger vers le stade, on passe par le Schembechler Hall où l’équipe à récemment installé un musée et un petit temple de la renommée pour l’équipe de football. On retrouve un mur rempli de ballons de football qui représente chaque victoire de l’équipe.

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On rentre finalement dans le stade. C’est vraiment impressionnant puisqu’il a été creusé dans le sol donc de l’extérieur on n’est pas impressionné mais la vue est à couper le souffle à l’intérieur. On observe l’entrée du ‘’marching band’’ et de l’équipe avec grande attention. Tout le match, on tentera d’apprendre la chanson de l’équipe : the victors!

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Les Wolverines ne sont plus la puissance de football qu’ils étaient (équipe universitaire avec le 2ième meilleur taux de victoire de l’histoire : .732). Ils jouaient contre les Utes de l’Utah. Les fans, lors du tailgate, nous avaient dit que la victoire était loin d’être assurée. Les Wolverines ont bien commencé le match mais les Utes profitaient bien de leurs chances : retour de botté pour un touché, interception, long placements réussis, etc. C’est 26-10 pour l’Utah au 4ième quart lorsqu’on reçoit une pluie intense et des éclairs sont aperçus au loin. On nous demande de quitter les estrades.

Nous avons comme principe de ne jamais quitter un évènement sportif avant la fin. Nous attendrons 2h30 en compagnie presqu’exclusivement des fans de l’Utah dans le stade avant qu’on annonce un retour au jeu. On s’est quand même fait offrir popcorn et hot dog de courtoisie! Le match étant pas mal hors d’atteinte pour les Wolverines, le gros avantage est que nous avons pu nous retrouver derrière le banc de l’équipe première rangée! On a encouragé l’équipe locale jusqu’à la fin même si nous étions en minorité! Quand même impressionnant de voir une partie du match en compagnie de 100 000 fans et une autre en compagnie de moins de 5000 personnes! C’est quand même une belle journée que nous avons vécu et nous avons beaucoup apprécié l’attitude des gens du Michigan!

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On retourne ‘’vivre’’ dans un stationnement de Wal-Mart pour les deux jours qui suivront car on nous a fortement déconseillé d’aller dormir dans la région de Detroit… La température n’était vraiment pas de notre côté mais on préfère vraiment qu’il pleuve entre les matchs qu’aux matchs! Entre temps, on suit avec attention les quelques matchs qui restent dans la ligue majeure de baseball.

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On quitte Jackson au Michigan le Lundi matin et on prend la route vers Detroit. On arrive seulement 1 heure avant l’ouverture des portes car on ne prévoit pas vraiment visiter Detroit sauf les environs du Stade. On retrouve beaucoup de stationnements autour du Comerica Park. C’est un stade au centre-ville et il est situé juste à côté du Ford Field, stade de Football des Lions de Detroit. Autour du stade, on ne peut s’empêcher de passer devant le Cheli’s Chili bar, restaurant du célèbre joueur de hockey Chris Chelios.

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Arriver devant le Comerica Park, on est rapidement impressionné par les sculptures devant l’entrée principale : deux énormes bâtons de baseball et des énormes statues de Tigres! On peut dire que l’équipe prend son nom très au sérieux! On retrouve d’ailleurs plusieurs représentations de Tigres à l’intérieur et l’extérieur du stade. On se dirige vers l’entrée Administrative pour rencontrer Dan Griesbaum, représentant des ventes pour les Tigers de Detroit. Il nous invitait à faire une petite visite du Comerica Park.

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Les questions les plus évidentes qui entourent les tigers de Detroit concernent la ville en tant que telle. Nous avons tous entendu parler de la situation économique : la ville est sur le bord de la faillite et le taux de criminalité est très élevé. D’abord Dan nous rassure, le centre-ville de Detroit a une mauvaise réputation mais, comme nous l’avons remarqué, n’est pas pire que d’autres villes que nous avons visité. Autour du stade, on retrouve de beaux bars, théâtres, etc. Un nouvel aréna est en construction pour les Red Wings et des tours à condos seront construites tout près. Le problème à Detroit est surtout les quartiers autour du centre-ville. C’est là qu’on retrouve beaucoup de criminalité.

La question de la crise économique est aussi très importante pour nous. Le ‘’dollar loisir’’ est souvent la première chose qui disparait chez les gens quand on parle de difficulté financière. Plusieurs personnes se demandent d’ailleurs si, à Montréal, en ajoutant une nouvelle équipe sportive, on n’étire pas trop ce ‘’dollar loisir’’. Dans la région de Detroit, Dan nous a expliqué qu’effectivement, la crise a frappé fort mais que les gens ont surtout coupé sur des voyages et ont concentré leurs activités plus près de leur domicile. Les Tigers ont donc réussi à survivre. De plus, ils ont conservé les prix des billets assez bas afin d’encourager les gens à venir au stade. Malgré cela, le nombre de détenteurs de billets de saison et le nombre de fans aux matchs a chuté durant la crise. D’ailleurs, le prix des billets est encore bas aujourd’hui comparé à plusieurs équipes.

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Une autre question fut : à quel moment les fans perdent patience avec une équipe qui gagne en saison régulière mais qui ne gagnent pas la série mondiale. Les tigers furent champion de leur division en 2011, 2012 et 2013. Ils ont de bonne chance d’encore finir premier cette année. Leur dernière victoire en série mondiale remonte à 1984. Dan nous a expliqué qu’on approche de cette limite! Selon lui, ce qui risque d’arriver, est que les fans ne seront plus aussi motivé à venir voir leur équipe lors des matchs d’après-saison. Dan portait d’ailleurs sa bague de champion de la ligue américaine de 2012 et nous a permis de la tenir!

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Dan nous a fait faire un petit tour du stade avant le match. Premier élément que nous avons apprécié : des stations pour chaque décennie dans lesquels on nous explique l’histoire des Tigers avec plusieurs artéfacts. Ensuite on se dirige vers le Pepsi Porch, une zone ouverte à tous où l’on retrouve divan et un long foyer pour les froides soirées du Michigan. On passe derrière le champ et on voit les différentes statues des joueurs ayant eu leur numéro retiré par les Tigers : Willie Norton, Hank Greenberg, Ty Cobb, etc. Au Comerica Park, on retrouve aussi deux zones carnaval. L’une d’elle contient un Carroussel et les concessions autour vendent de la nourriture de carnaval! L’autre contient une Grande roue et est entourée de grande table à Pic Nic où les gens peuvent manger avant le match.

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Le stade, inauguré en 2000, était supposé être un endroit qui faciliterait le travail des lanceurs : les clôtures au champ étaient très éloignées. Après quelques temps, les clôtures furent rapprochées pour faciliter le travail des frappeurs! Dan nous a dit qu’il trouvait dommage que le Comerica Park a conservé très peu d’éléments du vieux Tigers Stadium (1912-1999). Malgré cela, ça reste un très beau stade et on est très à l’aise de s’y promener et de profiter de l’avant match.

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Dan nous a guidés dans le Champions Club, un restaurant où les gens peuvent admirer les deux derniers trophées des séries mondiales de l’équipe et profiter de leur repas en regardant le match. On doit dire un gros merci à Dan et au Tigers pour nous avoir fourni le repas, fait faire une visite du stade et nous avoir offert des chandails des Tigers. Nous apprécions beaucoup avoir le support des équipes et on aime voir, sur le bureau de Dan, le livre de Jonah Keri : Up, up and away qui raconte la fin de l’histoire des Expos. Les Tigers et Dan seront les bienvenues à Montréal pour un match pré saison lors des prochaines années!

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Après s’être bien rempli le ventre au restaurant (on approche de nos derniers dollars!) on se dirige vers nos sièges. Les billets nous ont été offerts par Don Davis, un fan des Tigers qui a entendu parler de notre histoire. Lui et sa femme ont été très généreux en nous offrant les billets et le déjeuner la veille! Don portait sa casquette des Expos. Ça nous fait tellement plaisir de voir ce logo un peu partout aux États-Unis. Merci beaucoup : on adore les billets derrière le marbre sur le balcon supérieur, la meilleure vue selon nous!

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Pour le match, nous avions droit à un match Tigers White Sox. Le lanceur des Tigers était Kyle Lobstein et celui des White Sox était Chris Bassit. Le match commence très bien pour les Tigers, Torii Hunter effectue un très bel attrapé près du mur en sautant pour sauver un double! En 2ième, Carlos Sanchez frappe un double automatique au champ centre. Le prochain frappeur, Tyler Flowers, frappera la balle au même endroit mais de l’autre côté de la clôture : 2-0 White Sox. On prend une pause et on retourne au Champions Club pour prendre un petit dessert et un bon café! Alex Avila effectuait un retour au jeu pour les Tigers : il vit un mauvais match : 0 en 4 avec 3 retraits sur des prises. Les Tigers placent des joueurs sur les buts mais ne peuvent marquer. Les deux lanceurs font le travail et leurs releveurs aussi. Jake Petricka viendra fermer les livres pour les White Sox et ils se sauvent avec la victoire 2-0. En passant, c’était la dernière fois que nous voyions Paul Konerko, des White Sox, sur un terrain. Il prendra sa retraite à la fin de la saison à l’âge de 38 ans. Il fut 6 fois sur l’équipe d’étoiles en plus de gagner la série mondiale à Chicago en 2005. Les Tigers, qui sont dans une course très serrée avec les Royals de Kansas City, ont manqué une belle chance de distancer leurs rivaux. Heureusement, les Royals, qui jouaient deux matchs hier en ont perdu un et gagné un.

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Nous avons beaucoup aimé l’énergie des fans au Comerica Park. On avait entendu beaucoup de bons commentaires les fans de sports à Detroit. D’ailleurs on voyait beaucoup de gens avec des chandails ou casquettes des Red Wings de Detroit, équipe de la NHL, qui commence à jouer ses matchs pré saison cette semaine. On voyait vraiment que les gens étaient heureux d’avoir devant eux une équipe gagnante même si ceux-ci n’ont pas fait grand-chose pour satisfaire leurs partisans hier. Plusieurs équipes rêves d’un alignement comme celui des Tigers : Ian Kinsler, Miguel Cabrera, Torii Hunter, etc. Sans compter les lanceurs Justin Verlander, Max Scherzer et leur nouvelle acquisition : David Price. Plusieurs équipes sont considérés comme dangereuses pour les séries d’après saison, on doit tenir compte des Tigers dans cette liste.

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Un gros merci à Dan pour la visite du stade et pour avoir répondu à nos questions! Merci beaucoup aussi à Don pour les excellents billets! Nous quittons Detroit direction Cincinnati pour un match au Great American Ballpark!

P.S. Saviez-vous qu’au Comerica Park, entre les manches, on retrouve des jeux ouu les fans peuvent gagner des prix, comme dans la plupart des stades. Seule différence, si on a une mauvaise réponse, ce n’est pas notre rangée qui gagne mais bien celle située derrière la personne qui répond! Assez cocasse!

 

25th stop: Wrigley Field (September 15th 2014)

After the Cards game, we spent a good night of sleep since we had to wake up early to meet up with our friends from Atlanta: Kirby and Jennifer. They invited us to visit with them the Warm Spring ranch. This ranch is the home of the famous Budweiser Clydesdales horses. For those who don’t know them, these horses are raised and trained to pull the Budweiser Wagon in several events.

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The story began at the end of prohibition. Le fils d’August Anheuser-Busch offers to his dad a wagon with six magnificent horses (today, they are 8 to pull the wagon). Their first deliveries would Budweiser pack to the President of the United States and the governor of New York whom worked really hard to repeal prohibition.

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At the ranch, horses are serious matters. Horses have to correspond to different characteristics to be selected and they are treated like kings! AC controlled stables for hot days, specific diet, etc. These horses are travelling in trucks designed especially for them since they have to attend around 300 events a year! Think about these Super Bowl commercials with horses or the home opener for the cards every year, these are the kind of events they will attend. We were lucky, they had two new born babies at the ranch, and one of them was born only 12 hours earlier!

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We left the ranch to keep visiting St. Louis with Kirby and Jennifer. They are well more organized than us so we let them guide us into the city. First stop was the old Sportsman’s Park, former home of the St. Louis Cards and St. Louis Browns. This ballpark was active from 1881 to 1966 and saw great names playing there: Babe Ruth, Satchel Paige and Stan Musial.

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We kept moving and we stopped by the BelleFontaine cemetery of St. Louis. In this gorgeous cemetery, we saw the tomb of many famous people like William Clark (explorer), Mark Twain (writer) and a huge mausoleum for the Busch family. We stop for lunch at the famous ‘’Crown Candy Kitchen’’, where they serve the BLT with the most bacon I’ve ever seen! Also they have terribly good milkshakes.

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We headed back downtown St. Louis. We observed the famous gateway arch. This arch represents the expansion towards the west and the Pacific Ocean. Sadly, it is a very busy tourist spot so we couldn’t get our hands on tickets to go up the arch. We still visited the museum at the bottom of the arch, which explains the different stages of the Lewis and Clark trip towards west between 1804 and 1806. We finished our St. Louis visit by walking through a nice downtown park filled up with modern sculptures.

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We left our two friends in front of the Busch Stadium and we realized that the Ballpark Village gets pretty crowded when the weather is nicer for the fans! Again, a big thanks to Jennifer and Kirby, They helped us to have an awesome day in St. Louis and we wish them a good trip back home! You will be welcomed in Montreal anytime you want!

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We took the road to get back to Chicago. After a great night of sleep in a Wal-Mart parking lot… we decided to use the park and ride service and to take the public transit to visit Chicago’s downtown. We were lucky; it was a gorgeous day in Chicago! We got off the subway right in the middle of ‘’the loop’’. This zone is in the middle of downtown and the business district. The area has this name because of the elevated railway that circles around the area. From there, we went on to discover the beautiful architecture of Chicago: Chicago Board of trade, Chicago art institute, etc.

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Naturally, in this route, we went by the famous Millennium Park. This park is home to a lot of architectural and art pieces associated with Chicago. A concert zone created by Frank Ghery, a fountain that projects faces of Chicago residents and the famous ‘’bean’’ are some of the features. The actual name of the bean is ‘’cloud gate’’. This giant bean has a mirror finish that reflects people that walks by. It is the most popular attraction of the park.

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We kept walking and we crossed the Chicago River (we recognized many places where was filmed the movie: The Dark Knight) and we went by the Billy Goat Tavern. We will explain you later why this tavern is so important!

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We walked toward the waterfront and we visited the Navy Pier. It is the most popular attraction in Chicago. It’s a highly touristic spot but we appreciated the view on the lake and the cool breeze! We left the city and took a good look at the Willis Tower, tallest building in the United States.

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We headed back to our motel (probably the last one of the trip!) since we’ve been told it was not a good idea to sleep in our car in the Chicago area. The next day, we took the car and parked around WrigleyVille early in the day. Surprisingly, we got an all-day (including the game) parking for a lot cheaper than we thought. We killed a few hours just walking around the ballpark. In the surrounding area, we found a lot of sports bar, all of them very original! They were all showing their colors especially for football and they didn’t all agree on what team to root for! Something that we don’t see very often! We’d say that apart from these, there is not that much to see around the ballpark!

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Right at the main entrance of the ballpark, we observed the famous red marquee that welcomes you to Wrigley Field. It has been up there since 1934! For those who didn’t know, Wrigley Field is celebrating its 100 years anniversary! It is the second oldest ballpark in the major league. The Cubs organization worked really hard to make this year special with many different promotions. Obviously it is also a good opportunity to make a few bucks selling shirts and hats with the hundred year’s logo on it! We got in the ballpark by the executive entry since we had to meet Brian Garza: Director of ticket services for the Cubs.

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Brian was hosting us at Wrigley Field. He knew the Expos well and he was happy to introduce us to the ballpark! What is better than talking baseball by walking around on the field during batting practice! We walked on 100 years of baseball history!

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We had a lot of questions to ask Brian. First, we know that a lot of old ballparks were demolished in the last years since it is less expensive to build a new one than to keep putting money to repair an old one. The Cubs organization cannot demolish Wrigley Field… It is a piece of baseball history too important in the heart of the Cubs fans and for Chicago itself. This is why the team is going to spend, starting at the end of the season, 500 million dollars on renovations over the next 4 years. We are talking about building a bigger clubhouse underground, add a giant video screen and add more room for advertisement. This last addition as made a few cubs fans angry. Like Brian told us, to stay competitive with the other teams, the owner cannot keep losing all the money he could made off advertisement. Also, the Cubs only have two small video screens at right field and under the scoreboard that we can barely see even with great seats!

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So it is going to be with a renovated ballpark, like the red sox did a few years ago with Fenway Park, that the Cubs are going to stretch the lifespan of Wrigley field. One of the obvious questions we had to ask Brian was how do fans keep coming back to the ballpark and fill the stands even if the team hasn’t won a World Series for 100 years! Last one was in 1908, which mean it was before Wrigley Field opened! Like Brian told us, the Cubs had some great season in these 100 years but we could say that they were unlucky! Just thinking about that foul ball interference in 2003 when the Cubs were only 5 outs away from the World Series. The fans are still going to be faithful to their team. We still find sad that they are living some pretty bad years right now. Some people believe this is all about the goat curse! In 1945, the owner of a local tavern was denied entry to Wrigley Field, for a World Series game, since he wanted to come in with its goat! He had bought a ticket for it too! He would have to turn around and apparently he threw a curse on the team! That year was the last time the team won a pennant, in 1945!

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Another great attraction at Wrigley field is the different seats that are located on the rooftops of surrounding buildings. Those seats are not propriety of the Cubs. They negotiated an agreement between the Cubs owner and the building’s owners. They have to pay 17% of their revenue to the Cubs. Those patios usually offer different packages including food and drinks and a party experience. The renovation plans could create a conflict between the team and the owners of the buildings since the new signs could partially block the view from those seats. They have an agreement that is good until 2023 and this could have to be settling in court.

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Talking about the team itself, Brian told us that the Cubs concentrated their effort this year on creating a better farm team system. By looking at the success of some other teams, they realize that their minor teams were to be upgraded to prepare the future of the team. Also, the renovations would make Wrigley field a little more attractive for free agents in the future.

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There is not that much to see at Wrigley field when you walk around the ballpark. Like Brian told us: we don’t even have room to display our memorabilia! We feel that the ballpark is really old. There is not that much room to walk around. Sadly, we couldn’t go visit the bleachers since only bleachers tickets gives you access to this area. From a distance, we observed the famous vines that cover the field walls. We’ve been told as a joke that people in the bleachers are mostly party people since you have to take a few drinks to root for the Cubs these years! On top of the bleachers, at center field, we also saw the famous scoreboard where the score is changed by hand by employees!

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Talking baseball game, Brian gave us some really great tickets! It was really cold out there and the Cubs fans dresses consequently! We could say that, like in some other ballparks, the Cubs fans were not that much into the game regarding their team record. They are real fans that are coming since they are always sticking with their team but let’s say they can’t wait for next year! The Cubs were playing against the Cincinnati Reds on this Monday night game. The starting pitchers were Alfredo Simon for the Reds and Travis Wood for the Cubs. This game summary is going to be short! The Reds only got 3 hits, given in 6 innings by Travis wood while Simon will allow 5 hits in 7 innings. Highlight of the game: a great catch at the wall by center fielder Arismendy Alcantra to save a run in the 8th inning (link here). We didn’t get a run during the first 8 and a half innings! In the bottom of the 9th inning, Anthony Rizzo will send the ball deep in center field for a solo home run good for the win: Cubs 1-0. Walk off!

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Our analysis of Wrigley field goes like this: it is really a friendly ballpark. They don’t call it the friendly confines for nothing. People were really nice to us: fans and employees. Having only one upper deck, we felt really close to the fans and to the action. The Cubs organization have a difficult choice to do: keep the ballpark as intact as it used to be or innovate to stay competitive with the other teams in the league. With the next renovations, they’ll try to do a bit of both. It is a magnificent and historical place that all the baseball fans should visit one day. We understand why they get so much baseball tourism. Like the Red Sox that broke the Bambino curse in 2004, we hope that the cubs could break the goat curse in the years to come!

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Again big thanks to Brian for receiving us at Wrigley. It’s a very classy move from the Cubs organization to support our project of baseball in Montreal. We hope that Brian is going to wear proudly his expos t-shirt!

Until then, we are rolling towards Detroit with a stop in Ann Harbor!

P.S. Did you know that Wrigley field was the last ballpark to install lights for night games? It was in 1988 when the league forced the Cubs to do so or they would have to play their playoff games in St. Louis!

25ième arrêt: Wrigley Field (15 Septembre 2014)

Après notre match des Cards, on passe une bonne nuit et on se lève tôt pour aller rejoindre nos amis d’Atlanta Kirby et Jennifer. Ils nous invitent à aller visiter le Warm Spring ranch. Ce ranch est le lieu d’élevage des fameux chevaux Clydesdales. Pour ceux qui ne connaissent pas, ces chevaux sont élevés pour tirer une carriole Budweiser dans différents évènements.

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L’histoire commence à la fin de la prohibition. Le fils d’August Anheuser-Busch offre à son père une carriole avec 6 magnifiques chevaux (aujourd’hui, ils sont 8 à tirer la carriole). Ils iront livrer une caisse de budweiser au président des États-Unis et au gouverneur de l’État de New York, qui a travaillé très fort afin de mettre fin à la prohibition.

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Ici, on prend les chevaux très au sérieux. Ils doivent répondre à plusieurs critères et sont traités aux petits oignons! Alimentation contrôlée, climatisation dans les étables lors des journées chaudes, etc. Ces chevaux ce déplacent dans des camions adaptés à leur besoins car ils participent à plus de 300 évènements par année! Pensez aux publicités du Super Bowl ou aux matchs d’ouvertures des Cards de St. Louis, c’est le genre d’évènements auxquels ils participent. Nous avons eu la chance de voir deux bébés récemment nés : un avait è peine 12 heures!

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On quitte le ranch pour aller un peu visiter St. Louis avec Kirby et Jennifer. Ils sont beaucoup plus préparés que nous, on va se laisser guider à travers la ville! On arrête rapidement au Sportsman’s Park, ancien domicile des Cards et des Browns de St. Louis. Ce stade fut actif de 1881 à 1966 et a vu jouer les plus grands : Babe Ruth, Satchel Paige, Stan Musial, etc.

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On continue et faisant un arrêt par le cimetière Bellefontaine de St. Louis. Ce magnifique cimetière contient la tombe de plusieurs connues : William Clark (explorateur), Mark Twain (auteur) et un énorme mausolée pour la famille Busch. On va diner au fameux ‘’Crown Candy Kitchen’’ où l’on sert le BLT avec le plus de bacon que j’ai vu de ma vie et des excellents milkshakes.

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On retourne dans le centre-ville. Nous observons de plus près la fameuse ‘’gateway arch’’. Cette arche représente l’exploration vers l’ouest du pays et du pacifique. Malheureusement, il y a trop de touristes et on ne peut pas monter en haut. On se contente de la visite du musée qui explique en détail le voyage de Lewis et Clark, qui ont fait le périlleux voyage vers l’ouest de 1804 à 1806. On termine notre visite en traversant un parc rempli de sculpture moderne en plein cœur du centre-ville.

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On quitte nos deux amis devant le Busch Stadium et on voit que le ballpark village est pas mal plus actif quand la température est de mise! Encore un gros merci à Kirby et Jennifer. Ils nous ont permis de passer une belle journée à St. Louis et on leur souhaite bon retour à Atlanta. Vous serez les bienvenues à Montréal quand vous voulez!

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On se dirige vers Chicago pour la deuxième fois. Après une très belle nuit dans un Wal-Mart, on décide d’utiliser le stationnement incitatif et d’aller visiter la ville en transport en commun. On tombe sur une très belle journée en ce Dimanche. On débarque dans ‘’the loop’’. Cette zone rassemble le centre-ville et le quartier des affaires. On la surnomme ainsi à cause du train surélevé qui effectue une boucle à travers les rues. De là, on effectue une visite à pied à travers le Chicago architectural : Chicago board of trade, l’institut des arts, etc.

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Bien sûr, dans cette route, on arrête passe par le fameux millenium park. Ce parc contient plusieurs pièces d’arts et d’architecture qui sont associées à Chicago. Un espace de concert créé par Frank Ghery, une fontaine qui projette des visages et bien sûr la fameuse ‘’bean’’. De son vrai nom, Cloud Gate, cette géante sculpture en forme de fève possède un fini miroir qui reflète tout ce qui l’entoure. C’est l’attraction la plus populaire du parc!

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On continue et on traverse la Chicago river (on reconnait plusieurs lieux de tournage du film ‘’the dark knight’’) et on passe devant la Billy Goat Tavern. On vous expliquera pourquoi cette taverne est importante.

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On revient sur nos pas et on visite le Navy Pier, attraction la plus visité à Chicago. C’est un lieu très touristique mais on apprécie la vue sur le bord de l’eau et on profite de la fin de journée. On quitte tranquillement en prenant une belle vue sur la Willis Tower, plus haut bâtiment aux États-Unis.

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On retourne à notre motel (probablement le dernier du voyage!) car on s’est fait recommander de ne pas dormir dans notre véhicule dans la région de Chicago. Le lendemain, on décide de se rendre en voiture très tôt à Wrigleyville. Étonnamment, on réussit à avoir un stationnement pour toute la journée (incluant notre match) à très bon prix! Nous allons perdre quelques heures à marcher dans le quartier. Autour du stade, on retrouve une grande quantité de bar sportif tous plus originaux les uns que les autres. Chaque bar affiche ses couleurs, spécialement pour le football! Ils ne sont pas tous d’accord et c’est une chose qu’on ne voit pas dans beaucoup de villes! Appart ça, il n’y a pas tant d’attractions autour du Wrigley field!

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Devant le stade, on peut voir la fameuse affiche rouge qui nous accueille au Wrigley Field. Cette affiche date 1934! Bon pour ceux qui ne savent pas, le Wrigley Field a célébré ses 100 ans cette année! C’est le deuxième plus vieux stade des ligues majeures. L’organisation a travaillé fort cette année pour effectuer différentes promotions autour de cette célébration! C’est certain qu’ils vont en profiter pour faire quelques dollars en vendant des produits avec le logo du centenaire! On entre par l’entrée administrative car nous devions rencontrer Brian Garza : Directeur au service des billets.

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Brian nous recevait au Wrigley Field, il a bien connu les Expos et était bien heureux de nous présenter le stade. Quoi de mieux que, pour discuter, de se rendre sur le terrain lors de la pratique au bâton! On marche sur 100 ans d’histoires de baseball!

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Nous avions plusieurs questions pour Brian. D’abord on sait que plusieurs vieux stades ont été détruits au cours des années car il en coûte moins cher d’en bâtir un nouveau que d’entretenir un vieux. L’organisation des Cubs ne peut pas vraiment détruire le stade… c’est une pièce d’histoire trop importante dans le baseball et dans Chicago. C’est pourquoi l’équipe va investir 500 millions de dollars sur 4 ans à partir de la fin de cette saison pour des rénovations. On parle entre autre d’agrandir les vestiaires des joueurs sous la rue, d’ajouter un écran géant et d’ajouter de l’espace publicitaire… Cette dernière addition ne fait vraiment pas plaisir aux fans des Cubs. Comme nous a répondu Brian, l’équipe se prive de beaucoup de revenue en ayant très peu de publicité. On n’y retrouve d’ailleurs que deux petits écrans électroniques où l’on voit très peu!

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C’est donc avec un stade rénové un peu comme les Red Sox l’ont fait avec le Fenway Park, que les Cubs vont étirer la durée de vie de ce stade! Une des questions les plus évidentes qu’on peut poser quand on parle des Cubs est comment les fans font pour revenir au stade alors qu’ils attendent une série mondiale depuis plus de 100 ans! Leur dernière victoire remonte à 1908, avant l’ouverture du Wrigley Field! Comme nous l’a dit Brian, les Cubs ont connu des bonnes saisons mais ils ont eu tellement de malchance! On peut penser à la fausse balle dévier par un fan des cubs alors que ceux-ci n’était qu’à 5 retraits de la série mondiale de 2003! Les fans des Cubs vont rester fidèles à leur équipe quand même. On trouve quand même triste qu’ils vivent des années de misère. Certaines personnes croient encore à la malédiction de la chèvre! En 1945, le propriétaire d’une taverne tente d’entrer au Wrigley Field avec sa chèvre pour voir un match de la série mondiale. Il sera expulsé à cause de sa chèvre alors qu’il avait acheté un billet pour celle-ci! Il lancera une malédiction sur les Cubs et ceux-ci n’ont pas gagné le championnat de la nationale depuis 1945 et pas de série mondiale depuis 1908!

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Une autre belle attraction au Wrigley field est la panoplie de siège qui est situé sur les toits des immeubles voisins. Ces sièges n’appartiennent pas aux Cubs. Une entente fut négociée entre les propriétaires de  l’équipe et ceux des bâtiments. Ils versent 17% de leur revenue à l’équipe. Ces terrasses offrent généralement des expériences avec alcool et nourriture pendant les matchs. Les plans de rénovations du Wrigley Field pourrait poser problème avec ces terrasses puisque des panneaux publicitaires pourraient bloquer la vue de certains alors qu’ils ont une entente jusqu’en 2023. Cela risque fort de se retrouver devant les tribunaux!

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Au niveau de l’équipe en tant que tel, Brian nous a parlé que les Cubs ont mis beaucoup d’emphase cette année sur le développement des équipes mineurs. En regardant d’autres équipes, les Cubs ont jugé que c’était un investissement qui pourrait redonner du succès à la franchise dans les prochaines années. Aussi, les rénovations pourraient rendre le stade plus attrayant pour les joueurs autonomes.

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Il n’y a pas grand-chose à voir au Wrigley field quand on se promène à l’intérieur. Comme Brian nous a dit : Nous n’avons même pas de place pour afficher nos artéfacts! On sent que le stade est très vieux! Il n’y a pas beaucoup d’espace pour se déplacer! Malheureusement, nous n’avons pu aller dans les bleachers car seuls les billets de cette section y donnent accès! De loin, on voit quand même très bien les fameuses vignes qui sont sur les murs du champ! On s’est fait dire, à la blague, que les gens sont pas mal party dans cette section car il faut avoir un peu bu pour supporter les Cubs cette année! En haut des bleachers, on voit le fameux tableau de pointage où les résultats sont changés à la main!

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Pour le match, Brian  nous avait fourni de très bons billets! Il faisait encore très froid et on les fans s’étaient habillés chaudement pour le match! On peut dire que les fans, comme à d’autres endroits, ne semblaient pas très excités par le match. On comprend qu’avec la fiche de l’équipe, les gens sont plus là par principe et on hâte à l’an prochain. Les Cubs affrontaient les Reds de Cincinnati. Les lanceurs partants étaient Alfredo Simon pour les Reds et Travis Wood pour les Cubs. On peut vous dire que le résumé sera court! Les Reds ne frapperont que 3 coups sûrs, accordés en 6 manches par Wood alors que Simon va accorder 5 coups sûrs en 7 manches de travail. Le jeu du match : un attrapé tout près du mur de la part d’Arismendy Alcantra (lien ici) pour sauver un point en 8ième! Nous avons donc eu droit à aucun point jusqu’en 9ième manche! Le premier frappeur de la fin de la 9ième, Anthony Rizzo, envoie la balle loin au champ centre pour le coup de circuit, son 31ième de la saison et c’est la victoire des Cubs 1-0! Walkoff!

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Notre analyse du Wrigley field est assez simple : c’est un stade très amical. Ce n’est pas pour rien qu’on le surnomme le friendly confines. Les gens sont sympathiques, autant les fans que les employés. Ayant seulement un balcon supérieur, on se sent très près de l’action et du reste des fans. Les Cubs ont un choix déchirant à faire : conserver l’histoire où modifier le stade afin de rester compétitif. Avec leurs prochaines rénovations, il vont tenter de faire un peu des deux! C’est un lieu historique magnifique et on comprend que tant de gens s’y rendent à chaque année pour voir les Cubs. Comme les Red Sox qui ont brisé la malédiction du bambino en 2004, on souhaite aux Cubs de vaincre la malédiction de la chèvre dans les prochaines années!

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Un gros merci à Brian, il nous a très bien recu et on espère qu’il va porter fièrement son t-shirt des expos! Ça veut dire beaucoup pour nous qu’une équipe comme les cubs nous supporte dans notre projet!

D’ici là, on roule vers Detroit avec un petit arrêt à Ann Harbor!

P.S. Saviez-vous que le Wrigley Field fut le dernier stade à installer des lumières pour jouer des matchs de soirs? Ce fut en 1988 alors que la ligue avait menacé l’organisation que l’équipe devrait jouer ses matchs de séries à domicile à St. Louis!

24th stop: Busch Stadium (September 12th 2014)

Next Stop: Louisville Kentucky. Before leaving Chicago, we met with Yannick and Sylvie: two Quebecers that were also on a baseball trip. They were visiting Miller Park, Wrigley Field and U.S. Cellular Field. They told us a lot about their visit at Wrigley! We are very happy to see other people that are also representing baseball in Montreal that are visiting the MLB ballparks.

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Kentucky is bourbon country. To be labeled this prestigious name, the product must respond to a few criteria like being made in the United States and being created from a mixture made of at least 50% corn. We decided to learn more about it by going to a visit at the Marker’s Mark distillery. This distillery is located on a land owned by a family since the 1800’s but the first Marker’s Mark bottle was sold in 1958. The Samuels family was in charge of creating the bourbon and they believed that their product should be homemade and original.

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During the visit, we learned more about the fabrication of the bourbon. They even let us dip our fingers in the mixture that is going to be used for the next bourbon batch! No double dipping! We visited the storage rooms where are stored the barrels for around 6 years. We also saw the bottling line with the famous last step: the dipping. Employees dip by hand every bottle of Marker’s Mark one by one in red wax to give every bottle a unique seal.  We finished off the tour with a tasting of the bourbon.

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We went over to a campground for the night. Weather was announcing rain and thunderstorms for the night. The campground employees must’ve felt bad for us sleeping in our minivan so they offered us, for a few dollars more, to rent a cabin with A\C and electricity! A luxury that we cannot get too often! We spent 2 great nights out there!

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The next day we went to Louisville to visit the Louisville Slugger factory. This factory created baseball bats for the greatest players: Mickey Mantle, Babe Ruth, David Ortiz, Evan Longoria, etc. You have the opportunity to visit a small museum with many baseball artifacts. We can even take in our hands used baseball bats by famous players. I opted for Derek Jeter!

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At the Louisville slugger factory, we also visited the factory. Every the bats they produce is made there. We’ve been showed how the bats were made by hand and how they are now made with computerize machines. Still, the logo is branded on the bat by hand and the dipping is also done by hand by employees. When we visited the factory, they were making bats ordered by Buster Posey, catcher for the San Francisco Giants. Saddly, we were not allowed to take any pictures in the factory. At the end of the tour, every visitor is given a free mini baseball bat! After the tour, we watched a baseball movie with the narration of James Earl Gray! We finished off by going to the batters cage where you can try replica bats from baseball players. Adry went with an Evan Longoria Bat and I tried a Mickey Mantle one!

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We stayed for a few hours in Louisville. It is a really nice city to visit. We passed by the KFC Yum center, home of the Louisville University Cards, which is well known for his basketball program. We also found, at the visitor center of Louisville, a small exposition on the about the Colonel Sanders, creator of the famous Kentucky fried chicken.

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Next day we took the road towards St. Louis, Missouri. First stop (I can hear some people saying that we might be loving alcohol a little bit too much!) is the Anheuser-Busch brewery: home of the famous Budweiser. We took a beer class with tastings (and a diploma at the end!) before visiting the brewery facilities. We can say that we were impressed. The facilities are really beautiful: brew house, Clydesdales stables, etc. We finished the tour in the biergarten where we were given even more free beer! Anheuser-Busch was bought by the Belgian beer giant: InBev. This is why they are distributing, in America, brands like Stella Artois, Leffe, Becks, etc. We really appreciated the brewery tour… our 6th of the summer (Samuel Adams, Stone, New Belgium, Coors, Miller and Anheuser-Busch)! The Budweiser beer is brewed in many different places in the United States. To insure that the taste is the same, the water used is filtered and treated the same way in every brewery. The Secret is in the Yeast!

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After this, we walked to Busch Stadium of St. Louis. It is the third ballpark in this city to receive this name. This one was open in 2006. We arrived pretty early since we really wanted to see the ‘’ballpark village’’ of St. Louis. After the destruction of the old Busch Stadium, the organization invested in recreational center right next to the ballpark. In it, you could find many different restaurant and bars, a deck with a view on the ballpark, a museum and a memorabilia store. We could say that this area gets pretty busy at night before and after the game. Between the ballpark in the Village, they’ve built a mini field with a giant screen where fans can watch the pre-game show and the game itself. You could also just relax by drinking a beer and playing corn hole. It is a really great concept.

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We realized that a lot of fans were in line in front of the gates. We decided to come closer just to realize that they were giving away free hats that night! It was not in our schedule so we were really excited about it! In the waiting line, we chatted with a big Cards fan. We asked him what interesting things were to see inside of the ballpark… he told us that there was not that much but food and drinks! Still, he sent us to see a few statues in front of the ballpark. One of them was one of the famous Stan ‘’the man’’ Musial. He also told us that the ballpark was built by the taxpayers, with a grim on his face.

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The other important thing that he told us is that the fans are really in love with their team. They will be at the ballpark whatever the record of their team. We could say it is easy to say when your team won the National league last season and that you are in first place in your division this year again but we have been told, by people that came on those not so good years that the fans were still coming to games in big numbers. Only thing, for people that love baseball, we received a not so good reception with our expos gear. We even got some fans making fun of us, we didn’t like it. We hope that those were not representing the majority of the fans in St. Louis.

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We could confirm that the fans are really faithful to their team since we forgot to tell you that it was really cold in St. Louis for this Friday night! Fans brought their blankets, coats and mittens! Our Canadian blood helped us to survive this game even wearing shorts! We even were lucky enough to get a little rain… but nothing to worry us about the game!

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We did our usual walk inside the ballpark. We found the ‘’teddy bear workshop’’: a store where the young fans can create their own teddy bear and dressed it with cards clothes and accessories. We appreciated that the food choice had a great variety. For the beer, well let’s say it’s a Budweiser monopoly! The ballpark has its own Big Mac Land section, honoring the famous slugger: Mark Mcgwire. As usual, a party deck is located in the ballpark! For my birthday (yes 25 years old!), we had bought good tickets right behind home plate and not too high! We love this view (we’d love to get season tickets at this spot in the next Montreal’s ballpark)! The view of the St. Louis Downtown is really neat and we could also see the Gateway Arch even with the cloudy weather.

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At the ballpark, we were meeting with Kirby and Jennifer: a couple that we met in Toccoa (close to Atlanta) that gave us lodging out there when we visited the Braves. They traveled to St. Louis to visit the city and see a few cards game. We watched the game altogether and we will visit the city with them on the next day (we’ll talk about this tour in our next report!).

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Baseball time, the Cards were playing against the Colorado Rockies. For the second time in less than a week, we got to see Adam Wainwright as a starting pitcher. Jorge De La Rosa was sent to the mound by the Rockies. Bottom of the first inning, with Matt Carpenter and Randal Grichuk on bases, Matt Holliday crushed a ball 467 feet away from home plate right into Big Mac Land for a three run home run! Fireworks at Busch Stadium and the Cards are leading 3-0. The next day we would learn that it was the second longest home run in the Busch stadium history.  The Rockies are fighter and in the third inning, Nolan Arenado would send Charlie Blackmon to the plate with a double: the cards are leading 3-1. Still in the third, Johnny Peralta will send Matt Holliday home but he would get caught in a rundown heading to second. He is not the fastest or most agile player so he would get tagged for the third out: 4-1 Cards. In the 8th inning, one of the crowd’s favorite, Yadier Molina would add another run for the Cards: 5-1. De La Rosa would get pulled out after 6 innings and 6 strikeouts. Wainwright would pitch 8 innings and get 8 strikeouts. Ken Rosenthal would come as a closer for the Cards. He will finish that game with two strikeouts. Cards won 5-1. They kept their lead in their division on the Pirates.

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We could say that, for once, we were really hoping for the game to finish early: it was cold and we were regretting not to have brought a blanket for ourselves. We were impressed that most of the fans stayed for the whole game. They were showing a lot of love for their players, especially Matt Holliday and Yadier Molina. ALL the fans at the ballpark were wearing cards shirts and hats!

One problem, a fan told us that the concentration of people around the ballpark brought a problem with the large number of homeless. We don’t know what the city’s policy is about that but we feel that it is important that, when you build a ballpark, you have to take this problem seriously. Fun fact, there was a lot of cheap parking around the ballpark, surprising since It is located in the heart of downtown. Other fun fact, we saw a lot of cards fans that were staying at hotels: like if they were flying from other cities in the United States. A hotel employee explained us that people just like to get a hotel for the weekend even if they are not living that far. It’s a great opportunity for them to visit the city and not have to worry about driving around: traffic gets really intense before and after the games.

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The cards have a great ballpark and faithful fans. Their loss against the Red Sox in the last year World Series was heartbreaking for them but they rallied up this year in they are leading their division. They could be very dangerous in October. The fans will fill up the ballpark and we don’t think that we would hear about attendance problem or money problem in St. Louis.

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Next stop: we are heading back to Chicago to catch a Cubs game in the famous Wrigley field!

P.S. Did you know that the ‘’Budweiser’’ name was chose since it was appealing to German Immigrants and it was still easy to pronounce by Americans!