11ième arrêt: Minute Maid Park (31 Juillet 2014)

Après avoir passé une bonne nuit de sommeil à Arlington, nous avons pris un peu de temps pour visiter Fort Worth avec Martine et Frédéric avant de prendre la route en direction de Houston. Nous avions seulement quelques heures pour nous rendre au Minute maid Park. En route, nous avons croisé beaucoup de pluie! On ne s’attendait pas à ça en traversant le Texas mais aucun problème nous avons fait bonne route.

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À notre arrivée à Houston, nous avons été impressionnés par la ville. Le centre-ville est visible de loin avec plusieurs grands buildings avec façade en verre qui reflète le soleil. Houston est une des plus grandes villes aux États-Unis. On y retrouve plusieurs centres de traitement et de recherche médicale. Une énorme autoroute fait le tour de la ville et nous avons perdu (encore) un peu de temps dans les embouteillages. Nous avons quand même réussi à arriver très tôt afin de visiter le stade.

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Le Minute Maid Park est situé dans le centre-ville de Houston. C’est aussi un stade avec un toit rétractable. En marchant vers le stade, nous avons vu les grandes fenêtres qui permettent à la lumière de pénétrer dans le stade même lorsque le toit est fermé. La température à Houston étant chaude et humide, on nous a dit que le toit est toujours fermé lors de l’été. Il est ouvert surtout en début de saison. Comme à Miami, le toit est ouvert souvent lorsqu’il n’y a pas de match afin que la surface naturelle puisse profiter du soleil et de la pluie.

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Lors de notre entrée dans le stade, nous avons rejoint William : un  employé des Astros que nous avons rencontré sur Twitter afin de procéder à un échange de t-shirt! Nous avons pris le temps de parler avec lui du Minute maid park. Il nous a dit que l’équipe, dans les dernières années, a beaucoup investi pour rénover ou créer des espaces pour les fans. Par exemple, nous avons remarqué une belle variété dans les kiosques d’alimentation. L’équipe a aussi ajouté des boutiques pour les fans et une section pour enfant qui est à l’extérieur du stade. William nous a aussi parlé des particularités du terrain. Au champ centre, on retrouve une butte (hommage au Crosley field) ainsi qu’un mat de drapeau… sur le terrain (hommage au vieux Yankee stadium et Tigers stadium! Le mat est considéré comme faisant partie du jeu! Cela déplait à certaines personnes mais c’est un hommage aux anciens terrains de baseball où on retrouvait ce genre d’obstacle! Le champ centre est aussi le plus creux de la MLB. Nous avons dû laisser William car il travaillait. Ce fut un plaisir de le rencontrer.

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Nous avons fait notre tour du stade habituel et nous avions bien vu que l’expérience des partisans est optimisée à ce stade. Nous avons vu différents restaurants et bars où les fans peuvent prendre un repas et un verre avant le match, soit avec vue sur le terrain ou simplement assis à une table dans une ambiance bar. Au champ, on peut se promener sur la ‘’home run Alley’’ un long corridor avec vue sur le terrain où nous avons vu quelques balles tombées lors de la pratique au bâton! Près de là, nous avons aussi vu la home run pump : une pompe à essence qui compte les coups de circuits depuis l’ouverture du Minute Maid Park! Autre chose intéressante : si un joueur frappe le poteau qui démarque la ligne des fausses balles, tous les partisans reçoivent un coupon pour un sandwich gratuit chez Chick-Fill-A! Ce sont des petites choses qui font qu’on apprécie plus un stade qu’un autre!

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On avait oublié de vous dire : c’était la soirée hot dog à 1$! Ça nous rappelle le bon vieux temps au stade olympique! En plus nous avions un coupon pour un hot dog, une boisson et un pop-corn! En nous promenant, nous avons rencontré Michael Selph : un chanteur compositeur local qui nous avait vus à une station d’essence un peu à l’extérieur de Houston (notre décoration sur le véhicule fonctionne bien!). Il a du sang Cajun et a donc pris quelques cours de français lors de ses études. Nous lui avons posé des questions sur la relation entre les fans et l’équipe. Michael nous a beaucoup parlé de la dure relation que les fans peuvent avoir avec les propriétaires de l’équipe. Un exemple qui peut paraitre idiot, le stade a été construit en 2000 et en est déjà à son 4ième nom : The ballpark at Union Station, Enron Field, Astros Field et finalement Minute maid Park. Il a grandi comme fan des Astros et fut très heureux lorsque l’équipe a récemment retrouvé son ancien logo. Il nous explique que les fans n’apprécient pas beaucoup les changements constants que l’équipe a subis même si les fans furent heureux d’avoir un nouveau stade. Nous sommes bien heureux d’avoir discuté avec Michael et il nous a remis son CD afin que nous ayons un peu de musique lors de nos longs transits entre deux stades. Vous pouvez aller écouter des extraits de son CD sur son site (lien).

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Nous avions des sièges sur le balcon supérieur (comme d’habitude!) et nous avons trouvé que celui-ci était pas mal moins Glamour que le niveau principal. Les placiers étaient gentils et ont été patient avec nous (l’appareil photo est capricieux quand je demande aux gens de nous photographier!). En passant, on ne vous sert pas au comptoir alimentaire lors de l’interprétation de l’hymne national! Nous le saurons pour la prochaine fois!

Assis à nos sièges, Kennon Riley, un bloggeur des Astros est venu discuter avec nous pendant le début de la partie. Il nous a beaucoup parlé des difficultés de l’équipe suite à la participation à la série mondiale de 2005. Comme à plusieurs endroits, des joueurs ont été échangé et l’équipe a eu de la difficulté par la suite. L’équipe possède quand même une riche histoire avec des joueurs comme Lance Berkman et Jeff Bagwell. Selon Kennon, les Astros ont aussi de la difficulté à entretenir des rivalités : l’équipe a été déplacée de la ligue nationale à la ligue américaine récemment (et ils ont de la difficulté à s’y adapter). Les partisans vont surtout se présenter pour des matchs contre des anciennes équipes rivales. On peut donc comprendre que le nombre de partisans était moins élevé pour ce match contre les Blue Jays. Kennon a confirmé notre supposition qu’on comptait sur les fans des autres équipes pour remplir les gradins. Lors des coups de circuits de l’équipe, un énorme train situé au champ circule sur une voie ferrée. Kennon nous a expliqué que c’était en hommage à l’Union Station, une station de train qui était situé où a été construit le stade. Il reste encore une partie de la station à l’extérieur, un très beau bâtiment en brique  rouge, que l’on peut voir par les fenêtres du stade.

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Pour le match : les lanceurs partants étaient Hutchinson pour les Jays et Buchanan pour les Astros (seulement son deuxième départ de la saison). Les gros canon des Jays se sont fait entendre : 4 coups de circuit solo (ils sont les meneurs pour les longues balles dans la ligue américaine). Les Astros ont quand même réussi à se forger une avance de deux points en troisième manche. Singleton avait cogné la longue balle pour les Astros plus tôt. Les Jays ont remonté la pente et ont égalisé en 8ième sur un ballon sacrifice et en 9ième, Chad Qualls a envoyé une offrande à Nolan Reimold qui a cogné sa deuxième longue balle du match. Janssen est venu fermer les livres en 9ième. Pointage final : 6-5 Blue Jays.

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Pendant que nous étions avec Kennon, Amanda, responsable des médias sociaux avec les Astros, est venue nous rejoindre à nos bancs avec une surprise! Elle nous a déniché des billets derrière le banc des Astros! Quelle joie de descendre en bas et d’être assis si près de l’action! Amanda nous a parlé des différentes promotions de l’équipe. Par exemple, l’équipe crée des plats qui sont disponibles aux comptoirs alimentaires seulement pour une série de match. Lors de notre passage, ils ont tenté de s’approcher le plus d’une poutine (frite sauce et fromage) avec un style texan! Aussi, pour ce weekend, l’équipe honorait plusieurs anciens joueurs et les fans recevront des bobble head vendredi et dimanche et une réplique d’un chandail officiel samedi. Elle nous a aussi conseillé la ‘’BBQ loaded potato’’ une pomme de terre au four avec fromage, échalotes, bacon et de la viande de Brisket! Tout un délice! Un gros merci à Amanda et aux Astros, nous sommes vraiment reconnaissants qu’une équipe reconnaisse notre projet et veuille nous encourager! Nous reviendrons à Houston c’est sûr!

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Assis à nos sièges nous avons aussi discuté avec beaucoup de fans qui nous ont parlé des Expos! Qu’ils les connaissent de près ou de loin, bien heureux de voir qu’à Houston les gens ont beaucoup reconnu le logo! Nous avons eu droit à deux premières lors de cette tournée : D’abord une demande en mariage à l’écran géant et ensuite un coureur sur le terrain en fin de match.

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Les Astros sont une équipe qui nous parait être dans l’ombre des Rangers du Texas (qui s’identifient eux même comme L’ÉQUIPE du Texas). Nous avons posé la question et il ne semble pas qu’il y ait une rivalité virulente entre les deux équipes depuis qu’ils sont dans la même division. Comme nous a dit Kennon, cela changera peut-être lorsque les deux équipes vont bien performer en même temps. Nous avons trouvé que les fans étaient joyeux au match. On espère que des meilleures performances vont attirer plus de fans au Minute Maid Park. Pour le stade, on se demande si l’équipe n’est pas en train de se chercher une nouvelle identité. Nous avons beaucoup apprécié les différentes caractéristiques du stade : pompe, drapeau, toit rétractable, etc. On se demande par contre si parfois on doit laisser aller certaine chose afin d’avoir un peu plus d’harmonie au sein du stade (ne pas trop s’étendre sur différents aspects). Ce sera une question à se poser à Montréal : quels aspects de l’ancienne équipe doit-on conserver (une section avec des anciens bancs du stade olympique peut-être?) et lesquels doit-on laisser aller.

Nous voulons remercier William, Michael, Kennon, Amanda et les Astros de  Houston de nous avoir fait vivre une très belle expérience! Nous leur souhaitons bonne chance pour le reste de la saison. Les gens de Houston ont été très chaleureux et nous repartons très heureux!

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Nous avons dormi dans un Stationnement de Wal-Mart après le match en banlieue de San Antonio et nous roulons vers l’ouest pour notre prochain arrêt : Le chase field et les Dbacks!

P.S. Dans les deux stades du Texas, lors de la 7ième manche, en plus du Take me out to the ball game, on chante tous en cœur : Deep in the heart of Texas! Et on tape des mains!

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